Aos 100, American Legion Post 1 está tentando voltar para casa

O primeiro posto da Legião Americana, fundado em Paris no início da Primeira Guerra Mundial, está comemorando seu centenário nesta semana, enquanto também trabalha duro para retornar à sua casa histórica em Pershing Hall. Expulso 28 anos atrás do elegante memorial pelo Departamento de Assuntos de Veteranos dos Estados Unidos, o Posto 1 está negociando para recuperar algum espaço de escritório de um novo locatário e, acima de tudo, a arte e os artefatos retirados do local em 1991.



Construído como uma mansão privada na capital francesa no final do século 19, Pershing Hall foi comprado pela Legião Americana em 1928 por meio de doações privadas na França e no exterior. Foi dedicado ao General John J. Pershing, comandante das Forças Expedicionárias Americanas na Primeira Guerra Mundial e posteriormente chefe da Comissão de Monumentos de Batalha dos Estados Unidos. A ABMC estava entre uma dúzia de organizações americanas que mantinham escritórios no prédio, acima de um bar e clube popular no andar térreo. Foi apelidado de A Segunda Embaixada Americana em Paris e serviu como um centro social para expatriados americanos.



O governo dos Estados Unidos, por meio do VA, assumiu a propriedade do Pershing Hall em 1938, depois que a má administração deixou o prédio com dívidas fiscais e em risco de uma aquisição pelo governo francês. Ao longo dos anos, várias salas foram decoradas com placas e obras de arte de organizações americanas, como as Filhas da Revolução Americana, o Clube Americano e universidades, incluindo a Universidade da Virgínia, Yale e Harvard. Após a Segunda Guerra Mundial, o prédio foi administrado pelo Comitê Operacional Pershing Hall, um grupo cuja administração foi amplamente vista como menos do que ideal. Alarmado por relatos de corrupção, o VA enviou um inspetor em 1991, que despejou todos os inquilinos em toda a linha. Quando alguns veteranos do Posto 1 se recusaram a sair, ele chamou a polícia.

Eles invocaram a cláusula de 'risco de incêndio', que é um estratagema comumente conhecido para despejar rapidamente os arrendatários para impedi-los de exercer seus direitos. A Legião teve apenas algumas horas para pegar o que pôde antes de ser bloqueada, disse Curtis Bartosik, um veterano do Exército e historiador do Posto 1.



Bartosik, que ingressou no Posto 1 em 2012, tem trabalhado para localizar artefatos e as muitas obras de arte que estavam espalhadas na época - algumas para a Embaixada dos Estados Unidos em Paris, outras para armazenamento no Museu Franco-Americano em Blérancourt ou no ABMC Sede em Paris, enquanto outros itens foram enviados de volta para a sede da VA em Washington, DC Entre os itens armazenados na França estão quatro bustos do escultor francês Jean-Antoine Houdon: Benjamin Franklin, George Washington, John Paul Jones e o Marquês de Lafayette.

O diretor de comunicações do VA, Ndidi Mojay, disse que discussões estão em andamento para transferir a custódia da arte e dos artefatos para o ABMC. Ela se recusou a fornecer um inventário dos itens.

Em 1998, o VA deu um aluguel de 99 anos no Pershing Hall para um grupo chamado LA Partners, que fez uma grande reforma, contratando o decorador Andrée Putman e construindo uma das primeiras paredes de jardim verticais em Paris. Três anos depois, Pershing Hall foi inaugurado como um hotel boutique e restaurante-casa noturna, lucrando com sua proximidade com a moda de elite e negócios de alta finança em torno da Champs-Elysées. Em 2016, o dono do restaurante declarou que fez quase US $ 8 milhões em negócios; então, em 2018, o grupo fechou o hotel. Pershing Hall foi o único memorial que o VA administrou como um hotel de propriedade privada.



Os termos do contrato de locação dos parceiros de LA exigiam que a Legião Americana tivesse acesso ao prédio no Dia do Memorial, Dia dos Veteranos e 4 de julho, mas Bartosik disse que as boas-vindas foram menos que calorosas. Ele descobriu a cláusula de acesso somente após obter uma cópia do contrato por meio de uma solicitação da Lei de Liberdade de Informação ao VA. Ele disse que os membros do posto ficaram desmoralizados com a sequência de eventos.

Pershing Hall fazia parte da nossa identidade e não colocávamos os pés no prédio há anos, disse ele.

O ABMC foi dirigido por uma resolução do Congresso (aprovada por 405-0 em 1991) para fornecer e supervisionar um memorial para os soldados da Primeira Guerra Mundial em Pershing Hall. O ABMC e o Paris Post 1 trabalham juntos e mantêm uma relação positiva e colaborativa, disse a diretora de comunicações do ABMC, Astrid Gaudefroy, respondendo a perguntas por e-mail. Pershing Hall mantém seu status de memorial, e a ABMC armazenou itens retirados dele na década de 1990, mas o VA é responsável por administrá-lo, disse ela.



A Legião Americana gostaria de mudar isso. Seu Comitê Executivo Nacional aprovou uma resolução em 2016 em favor de uma legislação para transferir a custódia do edifício Pershing Hall e artefatos do Departamento de Assuntos dos Veteranos para a Comissão de Monumentos de Batalha Americana e [...] que Pershing Hall mantém sua identidade como um memorial ao General John Pershing e as Forças Expedicionárias Americanas.

A porta-voz do VA disse que o departamento não tem conhecimento de nenhum pedido de transferência da custódia do prédio. O Pershing Hall em forma de U, localizado na rue Pierre Charron 49 no 8º arrondissement de Paris, totaliza 3.000 pés quadrados de espaço em três andares ao redor de um pátio. Ele ainda tem muitas decorações originais, como o símbolo da Legião Americana acima da porta de entrada e em balaustradas de ferro forjado no interior. Foi avaliado em 1991 em $ 82 milhões; o VA disse que não tem conhecimento de quaisquer avaliações mais recentes.

O contrato de aluguel da LA Partners foi contratado por um grupo de investimentos com sede em Londres, que planeja transformar Pershing Hall em um escritório e espaço de varejo. Enquanto o Paris Post 1 espera encontrar um ponto de apoio na nova iteração do Hall, a porta-voz do VA disse que os novos gerentes manterão as visitas de três anos dos membros do Post como no passado.

É mais do que apenas espaço para aluguel. É para manter o legado, disse o vice-comandante Bryan Schell, um veterano da Marinha.

Quando ele ingressou no cargo em janeiro, Schell descobriu que os membros haviam perdido as esperanças. O Post havia encontrado um escritório perto da Gare de Lyon, mas estava uma bagunça. Schell e Bartosik contribuíram para reviver o grupo, cujo membro mais velho, um veterano da guerra da Coréia, tem 86 anos. Há cerca de 30 membros em Paris e 270 no mundo todo. Eles respondem a perguntas sobre o serviço e enterros de veteranos no exterior e apresentam um guarda de cor nas cerimônias do Memorial Day, do Dia da Independência e do Dia dos Veteranos. Os membros do Posto, junto com os Veteranos de Guerras Estrangeiras, as Filhas da Revolução Americana e os Escoteiros da América, comparecem regularmente a cerimônias nos cemitérios e monumentos da ABMC em toda a França. O Post também mantém o Mausoléu da Legião Americana no Novo Cemitério em Neuilly-sur-Seine, onde cerca de 300 veteranos dos EUA e parentes estão enterrados.

Gostaríamos de ter uma base sólida para que possamos ser um grupo mais ativo e criativo e oferecer mais suporte aos veteranos em geral, disse Schell. Entre os projetos em potencial está a realização de tours de veteranos em muitos memoriais do campo de batalha da França.

Para esse fim, o Paris Post 1 inaugurou o prêmio Myron T. Herrick, nomeado em homenagem ao dinâmico embaixador dos EUA (1909-12 e 1921-29) que liderou o esforço dos EUA nos primeiros dias da Primeira Guerra Mundial e depois voltou para ajudar a França de volta em seus pés. Em uma gala centenária no sábado, 14 de dezembro, o Post entregará o prêmio a John Crawford, vice-presidente do conselho de governadores do The American Hospital of Paris, em reconhecimento por seu serviço dedicado à comunidade americana na França. Crawford ajudou recentemente a formar a American Battle Monuments Foundation para apoiar projetos de preservação histórica em todo o mundo. Dois homenageados anteriores foram David McGovern, também advogado aposentado e membro do conselho do Hospital, e Charles Rivkin, embaixador dos EUA na França de 2009-13. Na sexta-feira, os membros do Post farão uma cerimônia para acender a chama do túmulo do soldado desconhecido sob o Arco do Triunfo em Paris.

Na inauguração de Pershing Hall em 1930, o General Pershing disse: Se a Legião Americana é uma potência de amizade e bondade, então este edifício é sua maior subestação, da qual fluirá uma corrente constante de compreensão. E espero que nossos amigos franceses algum dia sintam que este edifício é a sua casa, pois é a nossa casa.

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