1812: O Fim Amargo



Quando Napoleão invadiu a Rússia no verão de 1812, a vitória parecia certa - mas então veio o inverno.



Cinco anos após a retirada de Napoleão Bonaparte da Rússia, Stendhal, o romancista francês, que havia sido oficial de suprimentos no exército do imperador durante a campanha de 1812, ainda tinha medo da neve:

A retirada de Moscou deixou-me claramente desconfiado dos atributos da neve, escreveu ele em um diário de viagem de 1817, não por causa dos perigos aos quais eu mesmo estava exposto, mas como resultado da visão hedionda do horror, do sofrimento e da extinção de pena. Em Vilna, as brechas nas paredes do hospital foram bloqueadas com porções congeladas de cadáveres humanos. Esta imagem nunca está longe da minha memória. Manter o ar fora era crítico. Fora dessas paredes terríveis, a temperatura em alguns dias caía para 31 graus abaixo de zero.



Vilna (Vilnius, na atual Lituânia) foi a última grande cidade da Rússia no retiro de Napoleão. Lá os restos de seuGrande exército, diminuiu dos cerca de 600.000 homens que invadiram a Rússia em junho para talvez 120.000 em dezembro - ninguém sabe os números exatos - que esperavam encontrar um refúgio temporário do que o czar Alexandre I chamou de General Winter. Mas não havia refúgio. Os russos estavam logo atrás e iriam persegui-los até a fronteira, e os cossacos, que não respeitavam as fronteiras, mesmo além dela.O Grande Exércitoestava bem além de se defender. Nos portões de Vilna, a aglomeração de soldados em pânico e desesperados que tentavam atravessar ao mesmo tempo foi tão forte que homens e cavalos formaram uma pilha se contorcendo de carne desabando sob sua própria massa. Um capitão, caindo no chão, deu-se por perdido: então dezenas de pessoas começaram a se amontoar em cima de nós, gritando horrivelmente quando seus braços e pernas foram quebrados ou esmagados. De repente, o solavanco de um dos cavalos me jogou por cima, jogando-me em um espaço vazio, onde poderia me levantar e cambalear pelo portão. Outro que estava lá viu um oficial pressionado com tanta força contra um canhão pelo esmagamento que seu estômago se abriu e suas entranhas se derramaram.

Dentro da cidade, cadáveres congelados espalhados pelas ruas. Um observador alemão, entrando na cidade em janeiro de 1813, encontrou-os empilhados com três andares de altura em alguns pontos. Nos 40 hospitais da cidade, a maioria deles mosteiros convertidos, milhares de homens - alguns com tifo transportado pelos piolhos que rastejam no corpo de todos, alguns com feridas, muitos com ulcerações por frio - sofreram sem comida, água ou cuidados médicos. Napoleão os abandonou lá. Quando os cossacos entraram na cidade após a saída dos franceses, eles despojaram os inválidos de tudo o que lhes restava de valor. Cerca de 30.000 morreram em poucas semanas.

Napoleão havia atraído suas tropas de todo o império.O Grande Exércitoincluiu soldados da França, mas também da Polônia, Alemanha, Holanda, Espanha e Itália. Cerca de 50.000 formaram o Exército da Itália; cerca de 2.500 deles - 5 por cento - sobreviveram. Uma unidade de infantaria leve francesa de 3.300 homens contava com apenas 192 quando finalmente chegou em casa. Mais de 400.000 soldados do lado francês morreram - dois terços do exército - e esse número não inclui a horda de civis que seguiram o exército para a Rússia: esposas, amantes, comerciantes, carpinteiros, açougueiros, aventureiros, fabricantes de rodas, servos, cozinheiros, ferreiros e mestres de carroça. Adam Zamoyski, em seu excelente relato da campanha russa,Moscou 1812, estimou que dezenas de milhares desses civis também derreteram no solo russo. O número de russos, tanto militares quanto civis, era igualmente grande, igualmente indizível. Ao todo, um milhão de pessoas morreram.



Depois, havia os cavalos. Suas perdas também chegaram a dezenas de milhares, e isso teria consequências importantes para Napoleão. Não apenas suas forças de cavalaria foram dizimadas, mas também faltou cavalos suficientes para formar novas unidades. Isso seria revelador nas campanhas de 1813 e 1814, quando os exércitos combinados da Prússia, Polônia, Rússia, Áustria e Inglaterra se uniram contra a França, e Napoleão não conseguiu igualar sua cavalaria à sua. Muitos historiadores acreditam que foi esse fator, tanto quanto qualquer outro, que o derrubou. A campanha na Rússia foi o ponto de inflexão das guerras napoleônicas, provando de uma vez por todas que o imperador não era mais imbatível.

Como podemos explicar o desastre que foi a retirada de Napoleão de Moscou? Após o sucesso da viagem francesa da Polônia russa para o leste de Moscou durante o verão de 1812, não era de todo óbvio que uma retirada fracassaria tão completamente.O Grande Exércitohavia chegado a Moscou com pesadas perdas, mas ainda era grande, ainda era uma força de combate eficaz. Apenas uma vez o exército russo resistiu e lutou naquele verão, e os franceses venceram. Napoleão cruzou a fronteira do rio Niemen em 24 de junho e ocupou Vilna em 28 de junho, mais ou menos sem luta. Os exércitos russos estavam divididos, suas comunicações eram precárias e eles sofriam constantes brigas e brigas internas no topo. Era estilo francês avançar rapidamente com marchas forçadas, nunca permitindo que seus inimigos estabelecessem fortes posições defensivas. Como os russos não conseguiam coordenar seus movimentos, não podiam se unir para se defender ou, nesse caso, concordar quem estaria no comando se o fizessem.

A velocidade tem desvantagens, no entanto. Os comboios de suprimentos não conseguiam acompanhar o ritmo, então os franceses passaram a viver da terra - ou seja, claro, tirando o que precisavam das populações locais, pagando ou não, conforme as circunstâncias justificavam. Essa tática funciona bem em áreas densamente povoadas. Na Lituânia, não tão bem: os franceses se viram avançando por florestas pouco povoadas, com poucas estradas e a maior parte dessa terra. Então choveu forte e as estradas ficaram atoladas, paralisando os milhares de carrinhos de suprimentos.O Grande Exércitoperdeu 10.000 cavalos nesses atoleiros, disenteria e gripe grassaram entre as tropas e homens morreram ou desertaram aos milhares.

Os franceses também estavam descobrindo que a cavalaria russa era igual à deles. Quanto aos exércitos russos, eles continuaram recuando para o leste. Na guerra tradicional, os exércitos travavam batalhas campais - um vencedor emergia, o perdedor pedia a paz, negociações seguiam e tratados eram assinados nos quais o território mudava de mãos e alianças eram feitas. Napoleão enviou um emissário ao czar Alexandre I assim que ele tomou Vilna, sugerindo que os dois se encontrassem e arranjassem uma paz, reafirmando sua antiga aliança e encerrando a guerra. Na verdade, ele vinha tentando fazer isso desde bem antes de 24 de junho. O czar havia se encontrado com Napoleão exatamente para esse propósito alguns anos antes. Napoleão aplicou o amuleto e o czar passou a considerá-lo um parceiro e amigo. Eles professaram desejar a mesma coisa: uma Europa vivendo em paz e harmonia sob princípios liberais e iluminados.

Mas Alexandre acabou ficando cansado da hegemonia napoleônica na Europa e desenvolveu uma crença quase messiânica em seu próprio papel na Rússia e no papel da Rússia em substituir os franceses como líder religioso e político da Europa. Em 18 de maio, ele já havia dito ao emissário de Napoleão, Luís, o conde de Narbonne-Lara, que não negociaria. Alexandre colocou um mapa da Rússia diante de Luís e o explicou. Meu caro conde, disse ele, estou convencido de que Napoleão é o maior general da Europa, que seus exércitos são os mais endurecidos pela batalha, seus tenentes os mais corajosos e os mais experientes; mas o espaço é uma barreira. Se, depois de algumas derrotas, eu recuar, varrendo a população, se deixar isso para o tempo, para o deserto, para o clima para me defender, ainda posso ter a última palavra sobre o mais formidável exército dos tempos modernos.

E os russos recuaram. Ao fazê-lo, eles empregaram uma política de terra arrasada que deixaria Napoleão com poucas esperanças de alimentar seu exército em avanço da terra. O campesinato russo queimou celeiros cheios de forragem animal, levou gado e cavalos para as profundezas da floresta e enterrou tudo o mais de valor. As pessoas nas cidades e vilas queimaram estoques de alimentos, roupas e tudo o mais que um exército invasor pudesse achar útil. Se os franceses recuassem do jeito que vieram - e acabaram tendo que fazê-lo, já que Napoleão não tinha desejo ou razão para estacionar seu exército indefinidamente na Rússia -, eles o fariam através de um deserto.

Os russos não se retiraram até Moscou. Eles sabiam que Napoleão quase certamente os venceria em uma grande batalha, e o marechal de campo Mikhail Kutuzov - o guerreiro idoso, enfermo e enigmático a quem Alexandre havia dado o comando geral das forças russas depois de perceber que seus outros generais preferiam lutar entre si do que com os franceses - estava determinado a preservar seu exército. Mas em 7 de setembro, em Borodino, um pequeno vilarejo a cerca de 70 milhas a oeste de Moscou, os russos encontraram uma posição defensiva decente e se viraram e lutaram. Borodino apresentaria um dos duelos de artilharia mais mortais da história e também foi a mais sangrenta de todas as batalhas nas guerras napoleônicas. O território mudou de mãos cinco ou seis vezes. Incapazes de ver na poeira e na fumaça, as tropas avançaram repetidas vezes contra as barragens de artilharia; milhares morreram. Dos cerca de 250.000 homens que lutaram - os historiadores ainda não concordaram com os números -, houve cerca de 70.000 vítimas. Os franceses venceram, mas o exército russo, com suas perdas em igualdade com as francesas e muito enfraquecidas, retirou-se em direção a Moscou e se salvou. Na noite seguinte, Kutuzov reuniu um conselho de comandantes e eles decidiram não defender Moscou. Outra batalha como Borodino, Kutuzov entendeu, teria destruído seu exército. Moscou era uma cidade sagrada e a decisão foi angustiante, mas era apenas uma cidade. Mas o exército era a própria Rússia. Sem ele, o povo estaria desamparado.

Conseqüentemente, em 14 de setembro de 1812, as primeiras tropas francesas entraram em Moscou sem serem contestadas e não encontraram ninguém com autoridade para entregar a cidade. Dois terços da população civil e todos, exceto alguns retardatários entre as tropas russas, já haviam partido. O conde Fyodor Rostopchin, governador de Moscou, ordenou a queima de alimentos e roupas. O equipamento de combate a incêndios da cidade foi removido ou destruído. Mais de dois terços dos edifícios de Moscou foram construídos de madeira e, quando as últimas tropas russas deixaram a cidade, equipes de incendiários atearam fogo nele. Três quartos das mais de 9.000 casas particulares da cidade viraram cinzas. Mais de um terço das igrejas da cidade foram totalmente destruídas, assim como mais de 8.000 lojas de varejo. Quando o fogo atingiu seu auge, Napoleão se refugiou em um castelo a poucos quilômetros das muralhas. Mesmo lá, ele podia sentir o calor do fogo. A cidade era dele, o que restava dela. Ele tinha vencido. O que ele havia ganhado, entretanto, não estava claro.

O outono de 1812 foi excepcionalmente quente e agradável em Moscou. Napoleão fez pouco caso do lendário frio russo; Moscou, disse ele, era como Paris na mesma temporada - confortável, por assim dizer, ao toque. Como não esperava chegar a Moscou, porque pensava que a guerra acabaria rapidamente, não sabia o que fazer. Mas pelo menos o tempo estava agradável.O Grande Exércitonão trouxera uniformes de inverno; eles não tinham tendas. Os exércitos não lutaram no inverno; os franceses nem tinham uniformes de inverno. Essas eram as regras, a maneira como as coisas eram feitas - por que eles precisariam de roupas de inverno?

Mas esta era diferente de qualquer guerra que Napoleão havia travado antes. O incêndio de cidades e aldeias, a retirada após as batalhas, o golpe desferido em Borodino e a retirada renovada, o incêndio de Moscou, a captura de saqueadores, a apreensão de transportes e a guerra de guerrilha, escreveu Leo Tolstoy emGuerra e Paz, foram todos desvios das regras. O czar não tinha intenção de conceder. Nem todas as provisões de Moscou foram destruídas; Napoleão teve o suficiente para alimentar seu exército por um mês, talvez mais. Mas além disso? As linhas de abastecimento francesas eram excessivamente longas e difíceis de defender, e muito poucas sobreviveriam no inverno russo. Era uma guerra que Napoleão não entendia. Esta foi uma guerra em todas as frentes, frentes que nunca existiram antes:totalguerra. E ele estava preso bem no fundo da retaguarda do inimigo.

Napoleão demorou algum tempo para perceber que só tinha uma opção: teria de partir, ir para a Alemanha, reorganizar e reabastecer seu exército, preparar-se para uma campanha de primavera. Enquanto isso, suas tropas saqueavam Moscou. Saquear uma cidade era contra as regras se a cidade estivesse ocupada, mas uma cidade vazia era um jogo justo. Bens de luxo estavam em alta demanda. Nem toda a cidade havia queimado; nem todas as casas estavam desocupadas. Os ultrajes usuais - estupros e assassinatos - foram cometidos contra os desamparados. As tropas invadiram casas intactas, encontraram empregados e os pagaram ou os ameaçaram até que os levassem aos tesouros que as famílias tentaram esconder; pegaram prata, ouro, castiçais, qualquer coisa de valor.

Com o saque, veio a perda de disciplina; os dois eram, com efeito, a mesma coisa. As tropas tinham pouco a fazer e seus oficiais não podiam mais controlá-los. Se Napoleão estivesse no topo da situação, ele os teria preparado para o inevitável - a longa marcha de volta a uma Europa que eles entendiam, lutando por todo o caminho. Mas Napoleão, escreve Zamoyski, corpulento agora, há muito tempo na guerra, havia perdido sua vantagem. Ele não conseguia aceitar a ideia do retiro e, portanto, não se preparou para isso. Por descuido e desatenção, os pequenos detalhes que às vezes fazem toda a diferença foram deixados de lado. Um deles eram ferraduras com travas, projetadas para viajar no gelo e na neve, capazes de agarrar superfícies escorregadias. Alguns dos comandantes franceses perceberam a necessidade e incitaram seus superiores a providenciar para que os cavalos os pegassem. Quando ficou claro que os superiores os estavam ignorando, esses homens cuidaram dos cavalos em suas próprias unidades. Mas apenas Napoleão poderia ordenar quetudocavalos emo Grande Exércitoser calçado desta forma. No início de sua carreira, Napoleão era um mestre nesse tipo de detalhe. Agora ele não estava, e o resultado foi calamitoso.

Enquanto isso, o tempo continuou bom. Outubro chegou, havia um friozinho no ar, as noites eram frias, mas ainda não havia neve e não havia batalhas. O exército de Kutuzov estava entrincheirado ao sul em Tarutino, a 80 quilômetros de distância, reunindo reforços e bloqueando a estrada para as ricas províncias do sul da Rússia. Unidades menores, francesas e russas, estavam estacionadas em vários pontos da região. Patrulhas de cossacos pegaram grupos franceses de coletores, despojando os invasores de alimentos, armas, roupas, carroças, cavalos e qualquer outra coisa de valor, deixando-os perdidos, sem botas e nus. Napoleão sentou-se em seus confortáveis ​​aposentos no Kremlin, esperando. O czar Alexandre recusou todas as aberturas de paz. Napoleão realmente só tinha uma opção: recuar. Mas se ele recuasse, o que a Europa concluiria sobre ele? Que ele tinha ficado fraco. Que ele era vulnerável. A política da situação o deixou relutante em fazer o que tinha que fazer. Ele esperou muito tempo. O espaço é uma barreira, disse o czar. Se eu deixar isso para o tempo, para o deserto, para o clima para me defender, ainda posso dar a última palavra.

Assim seria. O tempo já havia feito seu trabalho; já era tarde demais. Esse exército não conseguiu se recuperar em lugar nenhum, escreveu Tolstoi. Desde a batalha de Borodino e a pilhagem de Moscou, ela carregava em si, por assim dizer, os elementos químicos da dissolução. Estava prestes a morrer.

Em meados de outubro, Napoleão fez uma finta ao sul de Moscou, liderando seu exército em direção à posição fortificada de Kutuzov em Tarutino, como se planejasse invadir as ricas províncias do sul da Rússia, mas depois desviou para o oeste, de volta à estrada para Vilna. A marcha para fora de Moscou, segundo todos os relatos, foi incrível de se assistir. Tolstoi estava certo: muitos soldados e oficiais se importavam apenas com seu saque, jogando fora munições, armas, roupas. A horda não militar que se juntou ao exército em sua fuga era ainda pior. Zamoyski observa que cerca de 15.000 a 40.000 veículos (os números são apenas suposições) deixaram Moscou com o exército; todos estavam abarrotados de saques e uma despreocupação que se revelaria fatal. Zamoyski cita um observador que viu uma família de mercadores franceses partir: Essas senhoras estavam vestidas exatamente como parisiensesburguêsfora para um piquenique no Bois de Vincennes ou Romainville.

Em 22 de outubro, torrentes de chuva caíram neste desfile, e a estrada virou lama. Os homens abandonaram as carroças e começaram a jogar fora suas mochilas, pesadas com ouro e prata. Em um vilarejo chamado Maloyaroslavets, logo depois que Napoleão fez sua volta para o oeste, os russos comandados pelo general Dmitry Dokhturov enfrentaram um corpo francês sob o comando do príncipe Eugène de Beauharnais e expulsaram os franceses da cidade, depois foram expulsos por sua vez quando os reforços franceses chegaram. E assim foi, indo e voltando, mudando de mãos oito vezes, a um custo de 6.000 mortos ou feridos para os franceses. No dia seguinte, Kutuzov, como era seu estilo, recuou, mantendo seu exército de novos recrutas longe de uma daquelas batalhas campais que Napoleão geralmente vencia.

Napoleão também recuou, passando por Borodino, onde ainda jaziam milhares de cadáveres, alguns meio comidos por lobos e corvos carniceiros. Mais a oeste, no que se passava por hospitais franceses, milhares de soldados doentes e feridos permaneceram vivos, mas estavam emaciados, pois a política russa de terra arrasada havia cumprido seu papel. Napoleão ordenou que o maior número possível em carruagens já sobrecarregadas de equipamentos, puxadas por cavalos tão magros e fracos quanto os feridos. Os motoristas fizeram o possível para livrar-se dos feridos, sem realmente empurrá-los, mas empurrando-os para longe. Já era final de outubro. Ainda não tinha esfriado.

Kutuzov seguia os franceses em retirada, sem pressa para alcançá-los, unidades do exército russo moviam-se paralelamente a Napoleão, perto da estrada. Em 3 de novembro, um deles, liderado pelo general Mikhail Miloradovich, tentou cortar a retaguarda dessa imensa coluna caótica e causou estragos com fogo de artilharia no amontoado de vagões, artilharia e seguidores do campo. Os franceses responderam e a batalha tornou-se uma batalha contínua. Mais tropas russas entraram em cena e os franceses perderam mais 6.000 mortos ou feridos e mais 2.000 como prisioneiros.

A batalha em curso mostrou aos franceses que teriam de lutar até a fronteira. Sua coluna às vezes tinha 20 milhas de comprimento, às vezes 60, dependendo do tempo e da luta. E foi caótico: soldados misturaram-se com civis e foram separados de suas unidades; vagões e carruagens quebraram rodas ou eixos ou ficaram presos na lama e foram abandonados, bloqueando a estrada; a ordem era impossível de manter. Os cossacos seguiram em retirada, matando os retardatários.

Então a temperatura começou a cair. Com isso, em 6 de novembro, veio a neve, cerca de 60 centímetros dela. Sem roupas de inverno e tendas adequadas, os homens tentaram construir abrigos improvisados ​​com galhos de árvores; eles se amontoaram perto das fogueiras; para se manterem aquecidos e vivos, eles passavam as noites sem dormir, mas andando, para manter o sangue fluindo. Um coronel saiu do celeiro onde havia dormido uma noite e encontrou seus homens sentados, imóveis em volta das fogueiras que eles haviam esquecido de cuidar, mortos e congelados. Os cavalos congelaram em suas pegadas. Aqueles que tinham saqueado peles e vestidos para suas mulheres em casa agora os traziam e os colocavam, até mesmo os vestidos. A estrada, compactada com o movimento de milhares de pés, se transformou em gelo. Cavalos sem ferraduras com travas lutavam para puxar armas, carroças e carruagens; eles escorregaram, caíram, quebraram pernas. Os principais trens de abastecimento tiveram que ser abandonados. Mais e mais soldados tiveram que jogar fora seu saque; alguns jogaram fora seus sacos de comida, pagando por essa escolha com a vida. Oficiais travaram duelos para decidir quem ocuparia os poucos abrigos disponíveis. Quase não fez diferença; outros arrancavam a palha dos telhados desses abrigos para alimentar os cavalos e puxar a madeira para fazer fogueiras. A comida logo acabou. Cavalos mortos alimentavam muitos homens; para disfarçar o sabor, salgaram fortemente a carne de cavalo com pólvora.

Adiante estava a cidade de Smolensk, que Napoleão ordenou que fosse abastecida com suprimentos. Mas a cidade estava em ruínas, e porções do exército russo haviam tirado Polotsk da guarnição francesa e apreendido os suprimentos armazenados lá, bem como outro estoque de suprimentos em Vitebsk, ambos programados para a retirada de Napoleão. Apenas as unidades francesas iniciais a entrar em Smolensk encontraram comida. A temperatura, entretanto, caiu para 10 graus abaixo de zero. A maioria dos homens que chegaram à cidade foi forçada a acampar no frio.

Em 16 de novembro, as forças russas comandadas pelo almirante Pavel Chichagov tomaram Minsk, a maior base de abastecimento de Napoleão. Dali, seguiram para o norte, contra a rota que os franceses teriam de seguir para Vilna. Kutusov estava pairando nas proximidades, outras unidades estavam descendo do norte e Milodoravich estava se aproximando por trás. Zamoyski estima que Napoleão perdeu 60.000 soldados desde a fuga de Moscou, e que 20.000 seguidores do campo morreram. Ele ainda tinha uma força de combate, mas ninguém teria chamadoo Grande Exército.

As forças russas continuaram a atacar a coluna francesa ao longo de sua rota, reduzindo ainda mais os restos do exército de Napoleão. Os franceses lutaram bravamente, mas estavam em péssima desvantagem numérica; mesmo assim, um número surpreendente conseguiu escapar das armadilhas que os russos haviam armado. Mas o frio implacável continuou a destruir homens e cavalos. A Itália enviou um corpo de cadetes de 350 homens como reforço, mas eles eram os filhos mimados da nobreza e nunca haviam enfrentado tais circunstâncias antes. Quase todos morreram em uma semana. Em Krasny, os franceses tiveram que enfrentar a artilharia e infantaria russas. Em cinco dias de combate, Napoleão perdeu cerca de 10.000 homens mortos ou feridos e mais de 200 peças de artilharia.

E havia rios a cruzar - primeiro o Dnieper, depois o Berezina, o último rio entre Napoleão e Vilna. Abrangendo-a era apenas uma ponte, na cidade de Borisov. Uma divisão polonesa sob o comando do general Jan Henryk Dabrowski estava protegendo, mas Chichagov estava se movendo em direção a ela de Minsk. Enquanto os restos do exército francês se dirigiam para a travessia, o mesmo aconteceu com as forças russas sob o comando do marechal de campo Peter Wittgenstein e quatro grupos russos separados. Wittgenstein conquistou uma divisão francesa inteira sob o comando do general Louis Partouneaux, capturando até 7.000 homens, de acordo com o historiador Dominic Lieven. E a captura estava longe de ser a pior coisa que os franceses sofreram: o frio extremo causou queimaduras, causando queimaduras nos pés, dedos, nariz; a fome era tão violenta que os homens cortavam a carne da garupa de um cavalo enquanto marchavam e o dono não estava olhando (devido ao frio, o cavalo não sentia dor); e os piolhos eram onipresentes - até Napoleão os tinha. E os cossacos continuaram a perseguir os franceses, sem mostrar misericórdia para com aqueles que capturaram.

Chichagov chegou a Borisov antes dos franceses e queimou a ponte. Napoleão encontrou um ponto de passagem alternativo alguns quilômetros ao norte e ordenou a construção de uma ponte. Graças às constantes lutas internas entre os principais comandantes russos, eles perderam várias chances de interromper totalmente a retirada de Napoleão. Chichagov, capturado por uma finta francesa, enviou o grosso de suas forças para o sul ao longo da margem oeste do rio; Wittgenstein não conseguiu destruir a estrada pavimentada com madeira para Vilna, que passava por um pântano. Graças aos esforços verdadeiramente heróicos dos engenheiros holandeses de Napoleão, que trabalharam em águas sufocadas pelo gelo, a nova ponte foi construída, e a melhor parte do exército francês a cruzou antes que os russos percebessem seu erro. Depois de uma marcha forçada de volta ao norte, os russos atacaram, infligindo uma carnificina terrível, especialmente entre os civis. Cada exército perdeu cerca de 15.000 homens e cerca de 10.000 civis morreram, tanto por fogo de artilharia quanto pelos esmagamentos na travessia do rio. É uma maravilha que o exército francês tenha sobrevivido.

Mas sua provação mal havia acabado. No dia seguinte à batalha, uma nevasca e o vento que a acompanhou congelou ainda mais pés e dedos, o frio caindo para 22 graus abaixo de zero. Homens se matavam por causa de um casaco de pele. Alguns franceses começaram a comer seus mortos. Não era desconhecido até mesmo os homens roendo seus próprios corpos famintos, escreveu um tenente. Para sobreviver, era necessária grande força de caráter e determinação absoluta, junto com a capacidade de ignorar as adversidades mais extremas. Os russos também estavam em péssimo estado, com grandes perdas de homens, mas ainda assim perseguiram. A temperatura caiu ainda mais, para 35 graus abaixo de zero. O vapor d'água no ar congelou em pequenas partículas que cortaram a pele quando o vento soprou. A coluna de Chichagov, marchando pela estrada para Vilna, caminhava entre colunas de soldados franceses sem armas, quase mortos.

Napoleão partiu para a França depois de instruir seus generais a defender Vilna. Havia novas tropas lá, e elas foram enviadas para fornecer uma rede de segurança na qual o exército pudesse recuar. Mas os reforços não estavam acostumados com o frio, e muitos eram jovens demais para passar por dificuldades - uma dessas divisões perdeu metade de seus homens no primeiro dia, a outra metade antes da chegada do exército em retirada. Os franceses esperavam uma trégua em Vilna, mas a cidade não podia ser defendida e os cossacos invadiram. A oeste de Vilna, em uma colina íngreme e gelada demais para navegar, os franceses tiveram que abandonar o tesouro imperial e saqueadores foram levados sacos inteiros de moedas de ouro. O último oficial francês a cruzar o Niemen de volta à Polônia foi o marechal Michel Ney. Ele estivera lutando contra uma ação de retaguarda e estava quase sozinho.

O pedágio final? Excluindo os sobreviventes aliados, talvez 35.000 soldados franceses sobreviveram para lutar novamente no ano seguinte. Metade dos que escaparam do Berezina morreu nas duas semanas seguintes. Mas as guerras napoleônicas não acabaram. Mais dois anos de luta pela frente. No entanto, a situação na Europa mudou fundamentalmente. O avanço de Napoleão na Rússia, a batalha de Borodino e o incêndio de Moscou haviam despertado um sentimento nacional na Rússia que não existia antes. Tolstoi percebeu isso; ele o chamou de fator X, o sentimento que levava os camponeses a queimar suas safras em vez de entregá-las aos franceses. Na Europa, o desastre francês despertou sentimentos nacionais semelhantes e, com ele, a determinação de se livrar do jugo imperial. Napoleão, afirmou ele, nunca quis invadir a Rússia; ele só queria colocá-lo no calcanhar, de volta na linha. Ele considerava seu verdadeiro inimigo como a Grã-Bretanha. Mas a Rússia quebrou todas as regras. Napoleão se viu lutando não apenas contra um exército, mas também contra uma nação. Ele estava lutando contra toda a Rússia. Foi a primeira de todas as guerras que viriam.

Um contribuidor frequente paraHistória Militare outras publicações nacionais, Anthony Brandt é o autor deO homem que comeu suas botas: a história trágica da busca pela passagem do noroeste. Para leitura adicional, ele recomenda Adam Zamoyski'sMoscou 1812: Marcha Fatal de Napoleãoe de Dominic LievenRússia contra Napoleão: a verdadeira história das campanhas de guerra e paz.

Publicado originalmente na edição de novembro de 2013 daHistória Militar. Para se inscrever, clique aqui.

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