Em 1876, George Custer não foi escalpelado, mas o cabelo amarelo foi o 'primeiro couro cabeludo de Custer'

Escalpelar não era, de forma alguma, apenas uma coisa indígena.



Três semanas depois de 25 de junho de 1876, a queda do tenente-coronel George Armstrong Custer em Little Bighorn, dois inimigos - um índio e um branco - se enfrentam em um combate mortal. Um atira e erra; a bala do outro encontra seu alvo e um dos dois cai morto. Em menos tempo do que leva para contar, o sobrevivente escalpo seu inimigo e segura o troféu sangrento no alto, gritando seu triunfo. Fosse este um cenário de Hollywood, ou um romance de Zane Gray ou Max Brand, o vencedor empunhando a faca de escalpelamento seria o índio, retratado em toda a sua selvageria pintada. No entanto, neste caso, o índio, um obscuro subchefe Cheyenne chamado Cabelo Amarelo, jaz morto, enquanto o homem branco - ninguém menos que o mestre showman William Frederick Buffalo Bill Cody - brande seu couro cabeludo ensanguentado. Cody irá traduzir incorretamente o nome de seu oponente como Mão Amarela, e assim permanecerá na maioria das histórias. O que Cody grita é melhor do que qualquer coisa que Hollywood pudesse sonhar - Primeiro couro cabeludo para Custer!



O duelo de curta distância aconteceu ao longo de Hat (ou Warbonnet) Creek, na região montanhosa que define a fronteira Wyoming-Nebraska, e foi um pequeno incidente na campanha do Coronel Wesley Merritt para impedir que várias centenas de cheyennes se juntassem ao recentemente vitorioso Cavalo Louco e Touro Sentado. Os relatos da luta Cody-Cabelo Amarelo variam muito. O próprio Cody contou versões diferentes, desde as inacreditavelmente teatrais (Cody era, afinal, um autopromotor consumado) a uma iteração na qual chamou o duelo de Bunk! Beliche puro! Pelo que sei, Mão Amarela morreu de velhice. No entanto, acrescentou cor à sua longa carreira como artista. Ele encomendou e estrelou uma peça baseada em seu relato mais fantasioso do duelo e reformulou o evento - com todos os enfeites - como uma atração em destaque em seu Velho Oeste. Cody carregava o couro cabeludo com ele durante a turnê, mantendo-o trancado em um cofre e brandindo-o bem alto durante suas encenações nos Estados Unidos e na Europa. No final, não foi nem a luta em si nem o motivo da vingança por Custer que presumivelmente o inspirou que emocionou o público de Cody; foi o ato de arrancar o couro cabeludo de seu inimigo. O escalpelamento, que Cody reencenou regularmente durante anos, nunca deixou de arrancar aplausos das arquibancadas. Claro, se Yellow Hair tivesse removido o couro cabeludo de Buffalo Bill naquele dia de julho de 1876, o grito de indignação teria sido igualmente alto - e o Velho Oeste de Cody nunca teria visto a luz do dia.

Aparentemente indiferentes ao ato bárbaro de Cody, as pessoas na fronteira ficaram horrorizadas quando confrontadas com relatos de índios escalpelando brancos. Afinal, foi um ato deliberado de desfiguração. Jornais e histórias estão repletos de descrições do método usado para realizar o levantamento de cabelo. O processo é assustadoramente simples: descendo sobre um inimigo caído - vivo ou morto - o vencedor pula de costas, coloca um ou ambos os joelhos entre os ombros da vítima, enrola o cabelo em uma das mãos e traça um círculo ou semicírculo ao redor da coroa do crânio com sua ponta de faca. Usando os joelhos como alavanca, ele arranca o cabelo - com a pele e tudo - do crânio, geralmente com o acompanhamento de um som distinto de estalo. Quando realizado por uma pessoa experiente, o ato real é realizado em questão de segundos. Aqueles que sobreviveram ao escalpelamento descreveram o processo como insuportavelmente doloroso. Para piorar a situação, escalpelar era permanente; como o processo danificou as raízes, o cabelo não voltou a crescer, deixando o sobrevivente com uma cicatriz grande e horrível.



A prática de escalpelamento não era específica da fronteira ocidental; foi um complemento da guerra indígena ao longo da primeira fronteira da América durante séculos antes da chegada dos homens brancos. Uma tradição compartilhada por muitas tribos orientais, escalpelamento serviu para demonstrar o triunfo sobre um inimigo, bem como a captura do poder pessoal de um inimigo. Logo após a chegada dos brancos, isso também se tornou um caminho para o enriquecimento pessoal, pois os colonos brancos participaram do jogo de escalpelamento.

Durante a Guerra da França e da Índia, os franceses (e, em menor medida, os ingleses) ofereceram recompensas a seus aliados indianos pelo couro cabeludo de seus inimigos. Não há dúvida de que isso aumentou radicalmente a incidência de escalpelamento ao longo da fronteira. Em 1759, o major Robert Rogers, comandante dos Rangers aliados britânicos de Rogers, escreveu sobre a descoberta de mais de 600 escalpos, a maioria ingleses, enfeitando as ombreiras da hostil vila Abenaki de São Francisco (na atual Quebec, Canadá). Embora esta tenha sido sem dúvida uma visão chocante, os próprios Rangers e outras forças coloniais pegaram escalpos de índios, em alguns casos recolhendo uma recompensa. A prática persistiu e, durante a Guerra Revolucionária, o coronel Daniel Brodhead - comandando parte do exército enviado por George Washington para neutralizar a Confederação Iroquois - apresentou escalpos, junto com seu saque, em troca de dinheiro generoso no final da campanha.

Embora prevalente durante séculos no Oriente, o escalpelamento ganhou notoriedade histórica duradoura durante o movimento para o Ocidente. Por causa de seu papel proeminente na realocação de várias tribos das planícies, os soldados eram os principais alvos para escalpelamento. Em Little Bighorn, o coronel Custer era um dos apenas dois soldados em campo que não foram escalpelados. Durante anos, historiadores e admiradores afirmaram que isso se devia à consideração com que seus inimigos o tinham. Outros especulam que os vencedores pouparam o topete de Custer porque, antes de embarcar em sua campanha malfadada, ele cortou o cabelo curto e, a essa altura, estava ficando careca; simplesmente não havia muito couro cabeludo para tirar. Seu ajudante, W.W. Cooke, no entanto, representava uma recompensa dupla: Cooke usava o que se chamava de Dundrearies - costeletas longas e esvoaçantes - e seus assassinos escalpelavam uma bochecha além de sua cabeça.



Embora a cultura popular tenha dado destaque às práticas de escalpelamento entre as tribos indígenas ocidentais, os brancos também procuravam escalpos indianos. Começando por volta de 1835, o governo mexicano, sem saber o que fazer depois de anos de ataques de hostis, ofereceu recompensas no couro cabeludo de apaches e comanches - homens, mulheres e crianças. Em 1850, o comércio de couro cabeludo estava em plena atividade. Com recompensas chegando a US $ 200 (milhares de dólares na moeda de hoje) pelo couro cabeludo de um guerreiro, as recompensas eram tentadoras demais para muitos brancos resistirem. Os ex-Forty-Niners e Texas Rangers, bem como veteranos e foras-da-lei da Guerra do México, entraram no México bastante armados de rifles, revólveres e facas de escalpelamento. Inevitavelmente, a ganância governou; não querendo se limitar às tribos proscritas pelo governo mexicano, alguns desses caçadores de couro cabeludo também massacraram índios pacíficos, passando seus cabelos como apaches ou comanches. Os próprios apaches podiam ser grandes em tortura, mas geralmente não pegavam escalpos.

Empresas inteiras de caçadores de couro cabeludo abrangiam Sonora, Chihuahua e outros estados mexicanos, liderados por alguns dos homens mais dissolutos que o Ocidente já produziu. Entre os mais notórios estava John Joel Glanton, um ex-soldado e Texas Ranger. Em 1849, Glanton liderou uma gangue de mercenários que vendeu seus serviços ao governo mexicano e, em seguida, expandiu suas atividades para incluir a captura de escalpos de mexicanos e índios pacíficos. Eles aterrorizaram vilas mexicanas inteiras, saqueando e escalpelando enquanto avançavam. Por fim, o governo de Chihuahua virou a mesa e colocou um preço nas cabeças de Glanton e sua gangue. Eles escaparam para o Arizona, onde foram mortos - e escalpelados - por um bando de índios Yuma vingativos.

Na década de 1850, os estados mexicanos que ofereceram recompensas de couro cabeludo estavam à beira da falência, tão bem-sucedidos - e indiscriminados - seus açougueiros contratados. Enquanto o negócio mexicano de caça ao couro cabeludo declinava na década de 1880, a prática do escalpo permaneceu em uso durante final do século por ambos os lados nas guerras indígenas.



A maioria dos americanos que cresceu no apogeu do faroeste americano está familiarizada com os tormentos aos quais os índios costumam sujeitar os cativos brancos. E, historicamente falando, escalpelamento costumava ser o tratamento menos horrível oferecido a um inimigo. No entanto, quem entre nós não comemorou secretamente quando, no filme de 1956Os pesquisadores, Ethan Edwards de John Wayne emergiu a cavalo da tenda de Comanche nêmesis Scar, brandindo o couro cabeludo do chefe morto? Se fosse Scar quem cavalgava na tela carregando o topete do duque, basta dizer que nenhum dos garotos da América - e poucos de seus pais - teria dormido bem naquela noite ou nas muitas noites que viriam.

Publicado originalmente na edição de junho de 2012 daOeste selvagem.Para se inscrever, clique aqui.

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