O 1º Esquadrão Aeronáutico e a Perseguição de Pancho Villa

Participar do Brig. A expedição mexicana de 1916 do general John J. Pershing foi uma experiência de aprendizado para o primeiro braço aéreo do Exército dos EUA - principalmente no que diz respeito às suas próprias deficiências.



O jovem piloto preocupado voou para o sul, mais profundamente em território hostil, navegando pelas estrelas. Abaixo das asas cobertas de tecido de sua escuridão Curtiss JN-3 ‘Jenny’ já havia obscurecido a paisagem desconhecida do norte do México. O tenente Edgar S. Gorrell nunca havia voado à noite antes e seu motor estava superaquecendo.



O vôo foi azarado desde o início. Os preparativos pré-voo consumiram mais tempo do que o esperado, de modo que os oito aviões do 1º Esquadrão Aero só decolaram no final da tarde de 19 de março de 1916. Não muito depois de terem voado para o sul de Columbus, Novo México, Tenente Walter G. Kilner havia voltado com problemas no motor.

Erros de navegação contribuíram para os problemas do esquadrão. Cada avião carregava um tipo diferente de bússola, e os aviadores estavam equipados com mapas ruins. Apenas um piloto, o tenente Townsend F. Dodd, já havia feito um voo noturno antes. Depois que o sol se pôs atrás da Sierra Madre, Gorrell perdeu de vista seus colegas pilotos e voou sozinho. Finalmente, desesperadamente perdido, Gorrell virou-se e rumou para o norte novamente, mas seu avião havia atingido o limite de sua resistência. Com o motor prestes a enguiçar, o jovem piloto trouxe o avião aleijado para um pouso difícil, mas bem-sucedido, ao luar.



Gorrell sabia que estava dentro do território inimigo - território ocupado pelos seguidores montados e fortemente armados do general revolucionário mexicano Francisco ‘Pancho’ Villa (o nome falso de Doroteo Arango). Ele sacou sua pistola calibre 45, abandonou o avião e fugiu para a escuridão. A primeira viagem de Gorrell ao norte do México foi típica do destino que aguardava os pilotos do 1º Esquadrão Aero, a única unidade aérea americana a voar em combate antes da Primeira Guerra Mundial.

Os tenentes Herbert A. Dargue (à esquerda) Edgar S. Gorrell estão ao lado de um avião na frente mexicana durante a expedição ao México. (Biblioteca do Congresso)
Os tenentes Herbert A. Dargue (à esquerda) Edgar S. Gorrell estão ao lado de um avião na frente mexicana durante a expedição ao México. (Biblioteca do Congresso)

A eclosão da Primeira Guerra Mundial durante o verão de 1914 revelou pela primeira vez a inadequação do programa de aviação militar dos Estados Unidos. No início da guerra, toda a força aérea consistia em 12 oficiais, 54 homens e seis aviões. Ao mesmo tempo, dezenas de aviadores britânicos, franceses e alemães lutaram diariamente nas trincheiras da Frente Ocidental. Embora o número de homens e aeronaves dos EUA tenha triplicado no ano seguinte, depois triplicado novamente, o 1º Esquadrão Aéreo permaneceu a única unidade aérea operacional da América até 1917.



O esquadrão foi organizado em setembro de 1914 e baseado em North Island, San Diego. Mas em março de 1915, cinco pilotos, 30 homens e três aviões foram enviados para Galveston, Texas, em resposta às tensões ao longo da fronteira dos EUA com o México. Todo o esquadrão foi transferido para Fort Sill, Oklahoma, onde os pilotos receberam oito Curtiss JN-2s e foram encarregados de aprender a localizar a artilharia aérea.

Pouco depois de chegar a Fort Sill, dois aviões e quatro pilotos foram transferidos para Brownsville, Texas. Foi lá, em 26 de agosto de 1915, que os aviadores pegaram pela primeira vez um de seus novos aviões. Tenentes J.C. Morrow e B.Q. Jones encontrou turbulência a 1.100 pés, e sua Jenny caiu inesperadamente 60 metros. Os aviadores abalados conseguiram persuadir o avião a até 4.500 pés, mas acharam extremamente difícil de controlar. Em um vôo subsequente, Morrow e seu observador ficaram gravemente feridos quando seu JN-2 mergulhou durante a decolagem e bateu no chão.

O resto do esquadrão também experimentou os JN-2s e os considerou insatisfatórios. O piloto R.B. Sutton ficou gravemente ferido e seu observador (que estava sentado no banco da frente) morreu durante um vôo. Depois desse acidente, os oficiais de artilharia do Fort Sill se recusaram categoricamente a voar nos JN-2s, exceto durante a 'guerra e em caso de necessidade absoluta'.



Mecânicos em Columbus substituíram o motor do avião de Kilner na manhã seguinte, e ele voou para Casas Grandes sem incidentes. Ao pousar, ele descobriu, para sua surpresa, que foi o primeiro a chegar. Ele então decolou e voou 10 milhas para o quartel-general de Pershing em Colonia Dublan, onde Foulois e os três outros que haviam pousado na Ascensão logo apareceram. Willis entrou no dia seguinte e um destacamento foi enviado para resgatar seu avião. (A equipe de resgate foi atacada, mas acabou recuperando algumas partes do avião.) Enquanto isso, Gorrell continuava desaparecido.

Gorrell cambaleou até o amanhecer depois de abandonar seu avião no escuro. Então ele se aproximou de um rancho remoto, com a intenção de roubar um cavalo. Pistola na mão, o aviador confrontou um mexicano montado. Gorrell ofereceu ao homem apavorado US $ 8 para guiá-lo até as tropas americanas mais próximas. O guia não estava muito ansioso, sabendo que os homens de Villa o matariam se ele fosse descoberto ajudando um americano, mas a pistola na mão do jovem piloto convenceu o mexicano. O relutante salvador de Gorrell carregou o aviador por 20 milhas até uma coluna de cavalaria dos EUA em Ascensão.

Gorrell descansou por algumas horas, então pegou emprestado um Ford sedan da 6ª Infantaria dos EUA. Ele voltou para seu avião danificado com combustível e óleo e conseguiu ligar o motor. Ele voou 30 milhas ao sul para Ojo Federico, onde pousou perto de um comboio de caminhões americanos. Ele reabasteceu, mas enquanto taxiava para a decolagem, sua asa atingiu um barril de combustível. Uma vez que ele estava no ar, a tela começou a rasgar da asa. Gorrell trouxe seu avião para baixo mais uma vez e pegou uma carona para Colonia Dublan, onde ele finalmente voltou ao seu esquadrão. Dois dias depois, ele voltou ao seu avião, reparou-o e voou de volta para a sede.

TheSquadron
Os aviões do TheSquadron eram atormentados por problemas de manutenção e em constante necessidade de reparos. (Exército americano)

Enquanto Gorrell vagava pelo país áspero de Chihuahua, os outros pilotos do 1 ° Esquadrão Aero foram designados para localizar as tropas americanas que avançavam para o sul ao longo da Ferrovia do Noroeste do México. O tenente Dodd, com Foulois no assento do observador, voou em direção ao Passo de Cumbre. Foulois relatou que 'o avião começou a sacudir e sacudir violentamente no ar cada vez mais turbulento. Tínhamos acelerado o máximo que podíamos, e o motor estava esforçando-se bravamente em seus limites. À frente, o solo se erguia abruptamente acima de nós, e eu sabia que, por mais que Dodd e eu queríamos completar nossa missão, havíamos alcançado o teto absoluto de nosso avião. Não tivemos escolha a não ser retornar à sede e relatar nosso fracasso. 'Desanimados, eles voltaram para Colonia Dublan.

Uma das Jennys do esquadrão, pilotada pelo Tenente Thomas Bowen, foi pega por uma rajada de vento durante a decolagem no mesmo dia. Bowen ficou ferido no acidente que se seguiu e o Jenny foi destruído, deixando o esquadrão com apenas seis aviões funcionais (incluindo a nave ainda desaparecida de Gorrell). Nos dias seguintes, os pilotos tentaram novamente empurrar os JN-3s pelas montanhas, mas os motores de 100 HP não eram potentes o suficiente. Depois de apenas alguns dias de operações, ficou claro que os JN-3s (que haviam sido projetados como treinadores) não podiam voar sobre as montanhas de 12.000 pés de altura, nem podiam resistir aos ventos fortes, chuva, granizo e neve que eram prevalentes na área.

Havia outros problemas com os aviões também. Suas rodas atolaram na areia funda, e o ar quente e seco rapidamente secou os aviões de madeira. Especialmente problemáticas eram as hélices, que delaminaram com o calor seco. As hélices de metal eram pesadas demais para os motores de baixa potência, e apenas uma hélice laboriosamente esculpida em madeira nativa seca teve sucesso. Os pilotos logo aprenderam a carregar uma hélice sobressalente, armazenada em uma caixa com controle de umidade presa à lateral da fuselagem, em todas as missões.

A notícia dos problemas de equipamento do 1º Esquadrão Aeronáutico rapidamente vazou para o resto do país. Byron Utecht, um correspondente do New York World que acompanha as forças Pershing, citou Foulois quando escreveu que os aviadores estavam 'arriscando vidas dez vezes por dia, mas não recebem o equipamento necessário'. Utecht disse que os pilotos culparam 'a política, a ambição pessoal e o discurso absoluto. falta de conhecimento da aviação como responsável pela situação perigosa do 1º Esquadrão Aeronáutico. ”O tenente Herbert A. Dargue foi citado como tendo dito:“ É nada menos que criminoso enviar aviadores nas condições que estamos encontrando aqui. '

Utecht, que não havia submetido seu trabalho aos censores, foi expulso do México, e o inspetor-geral de Pershing questionou todos os oficiais do esquadrão. De olho na carreira, os aviadores negam as citações que lhes são atribuídas.

Os mecânicos do esquadrão - alguns dos quais usaram motocicletas para alcançar rapidamente uma aeronave abatida - fizeram tudo o que puderam para fortalecer o Jennys para uso no México, mas não havia muito a ser feito. Depois de várias tentativas frustradas de cruzar o Passo de Cumbre, o 1 ° Esquadrão Aeronáutico concentrou-se em transportar correspondência e despachos entre Colombo e as colunas que se moviam para o sul, para o México. Nessa função, o esquadrão provou ser bem-sucedido. Durante os últimos dias de março, os seis aviões restantes voaram cerca de 20 missões com mensagens para as várias colunas de comando de Pershing. Os aviões foram transferidos para Namiquipa a partir de 1º de abril de 1916, onde 19 missões foram realizadas em um dia sem problemas.

Foulois sabia que sua aeronave não suportaria por muito tempo os rigores do voo no deserto e elaborou um plano para conservar os aviões restantes. Ele sugeriu que uma ligação de rádio-telégrafo fosse estabelecida entre Casas Grandes e Namiquipa, e que motocicletas fossem usadas para o tráfego de mensagens de rotina. Os aviões seriam reservados para uso emergencial. Ele também solicitou 10 novos aviões capazes de atuar nas condições adversas do México, mas foi informado que todas as aeronaves disponíveis já estavam com a expedição punitiva.

O 1º Esquadrão Aero recebeu mais caminhões e pessoal, entretanto, e em 1º de maio o esquadrão contava com 16 oficiais e 122 homens alistados. Mesmo que as forças de Pershing tenham encontrado e derrotado uma grande força das tropas de Villa em Parral, os aviadores não desempenharam nenhum papel nessa ação. Os aviões, na verdade, ainda não haviam sido equipados com nenhum tipo de arma ofensiva maior do que um rifle calibre .22 ou uma pistola calibre .45, embora metralhadoras e bombas tivessem sido ordenadas para equipá-los. (O esquadrão recebeu um carregamento de projéteis de artilharia de 3 polegadas em abril, mas nenhum dos aviadores sabia como usá-los como bombas aéreas.)

O Signal Corps já havia feito experiências com miras de bombas, mecanismos de lançamento de bombas e uma variedade de explosivos aéreos, mas os testes foram abandonados porque Brig. O general George P. Scriven, o oficial de sinalização chefe, achava que os aviões deveriam ser usados ​​exclusivamente para reconhecimento. Muitos anos depois, Foulois observou com certa tristeza que 'usar os aviões como armas ofensivas ... era contrário, é claro, à política militar da época'.

O esquadrão mudou-se para San Geronimo em 5 de abril. Apenas um dia depois, o avião de Kilner pousou com muita força, arrancando uma roda. O solo JN-3 deu um loop e foi destruído. O esquadrão estava reduzido a cinco aviões na véspera de sua missão mais importante e perigosa. No início de 7 de abril de 1916, dois aviões decolaram e voaram de San Geronimo para Chihuahua. Um foi pilotado por Dargue, com Foulois sentado na cadeira de observador. Carberry estava no controle do outro avião, acompanhado por Dodd. Os dois aviões voaram para a cidade de Chihuahua com mensagens idênticas para Marion H. Letcher, o cônsul americano naquela cidade. Carberry pousou ao norte de Chihuahua e Dodd partiu com a mensagem para Letcher, enquanto Dargue pousou ao sul da cidade.

Foulois saiu do avião e ordenou que Dargue voasse para o norte e reencontrasse Carberry. Foulois começou a ir para a cidade, mas enquanto o avião de Dargue estava subindo, ele foi atacado por quatro policiais mexicanos armados com rifles Winchester. Foulois ouviu o tiroteio (o primeiro ataque registrado contra um avião militar americano) e interveio. Os mexicanos pararam de atirar, mas apontaram suas armas para Foulois, que mais tarde disse sobre o episódio: 'Não havia nada que eu pudesse fazer a não ser levantar as mãos - e orar'. Cercado por espectadores gritando 'mate o gringo', Foulois foi levado para cadeia.

Depois de deixar sua aeronave danificada para trás, o Capitão B.D. Foulois e o tenente J.C. Carberry encontraram uma forma alternativa de transporte de volta ao seu esquadrão. (Biblioteca do Congresso)
Depois de deixar sua aeronave danificada para trás, o Capitão B.D. Foulois e o tenente J.C. Carberry encontraram uma forma alternativa de transporte de volta ao seu esquadrão. (Biblioteca do Congresso)

Dargue e seu avião saíram ilesos do tiroteio e, alguns minutos depois, ele pousou perto do avião de Carberry, onde uma multidão furiosa de apoiadores de Carranza se reuniu. Os mexicanos, indignados com a incursão americana em seu país, começaram a vandalizar os dois aviões. Eles fizeram buracos de cigarro nas asas, cortaram o tecido e removeram várias porcas e parafusos da aeronave. Em desespero, os dois pilotos ligaram seus motores.

A multidão enfurecida atirou pedras enquanto os aviadores decolavam. Carberry conseguiu voar para uma fundição de propriedade de americanos a seis milhas de distância, mas o avião de Dargue foi atingido por uma das pedras e o estabilizador foi danificado. Dargue derrubou o avião aleijado com segurança, mas foi imediatamente cercado pela multidão hostil.

Enquanto isso, mesmo tendo sido arrastado para a prisão, Foulois conseguiu contatar um coronel Miranda do exército mexicano, que libertou o aviador e o acompanhou até o governador militar de Chihuahua, general Eulallo Gutierrez. Gutierrez ordenou que suas tropas ajudassem Foulois a encontrar Dargue. Quando Foulois e sua escolta chegaram, Dargue estava fazendo o possível para conter a multidão enfurecida, armado apenas com sua inteligência e mãos nuas. O avião de Dargue foi consertado no final da tarde, e o aviador um tanto abalado voou de volta para San Geronimo.

O incidente revelou a impopularidade da intervenção americana entre os mexicanos de todas as tendências políticas. Na verdade, os aviadores do 1º Esquadrão Aero sentiram a raiva da população em mais de uma ocasião. No dia seguinte, 8 de abril, mexicanos atiraram em Carberry e Dodd enquanto eles sobrevoavam Chihuahua. O tenente Carlton G. Chapman fez um pouso forçado naquele mesmo dia em Santa Rosalia, onde foi capturado por simpatizantes de Carranza. Ele acabou sendo libertado, mas não antes que os saqueadores roubassem binóculos, óculos de proteção e munição de seu avião.

As forças de Carranza, lideradas pelo Ministro da Guerra Alvaro Obregon, inicialmente não resistiram à intervenção dos EUA. Mas não demorou muito para que o presidente mexicano, um forte nacionalista, se preocupasse cada vez mais com a presença americana em seu país. Temendo que alguns de seus comandantes militares desertassem para Villa, Carranza começou a exigir que os americanos voltassem para casa.

As tropas de Carranza resistiram às forças de Pershing em várias ocasiões. Um dos piores confrontos ocorreu em 12 de abril de 1916, em Parral, quando cavaleiros americanos dispararam contra uma multidão hostil de carrancistas. Dois soldados foram mortos, assim como um grande número de mexicanos. Naquela tarde, Foulois levou um ultimato de um furioso general Gutierrez a Pershing, exigindo a retirada das tropas americanas.

Um Pershing desafiador rabiscou uma resposta que ele retiraria quando fosse ordenado a fazê-lo pelo presidente dos EUA ou o secretário da guerra, que Foulois levou de volta para a cidade de Chihuahua. (As asas do avião de Foulois foram danificadas durante aquele vôo e foram substituídas pelas asas de um dos aviões restantes, deixando o esquadrão com apenas quatro aeronaves.) A administração Wilson estava tendo dúvidas sobre a expedição punitiva, e Pershing foi ordenado interromper as operações enquanto oficiais de alto escalão conversavam sobre a situação no México.

Dargue e Gorrell decolaram em uma missão de reconhecimento para localizar uma força de carrancistas em 14 de abril. Eles voaram 315 milhas, um recorde americano de distância não oficial na época. Tenente I.A. Rader realizou uma missão semelhante naquele dia, mas foi forçado a pousar em Ojito, a cerca de 160 quilômetros da força norte-americana mais próxima. Ele abandonou seu avião, deixando o esquadrão com apenas três aviões.

Cinco dias depois, Dargue e Willis empreenderam outra missão de reconhecimento na cidade de Chihuahua. Eles carregavam uma nova câmera aérea Brock capaz de fazer fotos sequenciadas, mas tiveram problemas com o motor 20 milhas a noroeste de Chihuahua e caíram na floresta. Dargue saiu ileso, mas Willis ficou temporariamente preso nos destroços e fraturou o tornozelo e um ferimento grave no couro cabeludo. O avião, a câmera e as chapas fotográficas foram destruídos no acidente, então Dargue ateou fogo aos destroços.

Nas condições de seca, a floresta circundante pegou fogo e a conflagração ficou fora de controle, consumindo milhares de hectares de campo. Os dois homens escaparam das chamas e começaram a caminhar para San Antonio, Willis mancando com o tornozelo quebrado. Depois de viajar 64 quilômetros, eles roubaram uma mula e cavalgaram os 40 quilômetros restantes até San Antonio.

Enquanto Rader, Dargue e Willis voltavam para casa, os dois JN-3 restantes e o resto do esquadrão foram enviados de volta a Columbus para serem reabilitados. Os pilotos chegaram em 20 de abril de 1916 e encontraram quatro novos Curtiss N-8, uma versão de exportação do JN-4, o último modelo do Jenny. Estes foram os primeiros de 94 JN-4s encomendados pelo Exército em 1916 (o JN-4 logo se tornou o treinador padrão dos EUA).

Os aviadores testaram seus novos aviões durante a última semana de abril e descobriram que faltavam. Foulois não ficou nada impressionado. Ele condenou os N-8 à primeira vista, depois ateou fogo aos dois JN-3 sobreviventes para garantir. Apesar de sua destruição gratuita de propriedade do governo, Foulois foi promovido a major. Os aviadores reclamaram tão amargamente de seus novos aviões que os N-8s foram rapidamente retirados da fronteira e enviados para San Diego, onde foram usados ​​para treinamento e experimentação. O Conselho Técnico Consultivo e de Inspeção Aeronáutico do Signal Corps decidiu equipar o 1st Aero com o Curtiss R-2, que possuía um motor de 160 cv.

O tenente Carleton Chapman se prepara para um vôo de reconhecimento no México em um dos Curtiss JN-3 do esquadrão. (Biblioteca do Congresso)
O tenente Carleton Chapman se prepara para um vôo de reconhecimento no México em um dos Curtiss JN-3 do esquadrão. (Biblioteca do Congresso)

Doze R-2s foram entregues ao esquadrão em maio, mas os aviões, que haviam sido construídos às pressas, estavam sem peças sobressalentes vitais e tinham fiação defeituosa e tanques de combustível com vazamento. A aeronave não tinha bússolas, instrumentos e kits de ferramentas quando eles chegaram. Os experientes mecânicos de Columbus logo colocaram os aviões em forma de vôo. Os R-2s usados ​​no México foram eventualmente equipados com câmeras automáticas, rádios e metralhadoras Lewis, bem como bombas incendiárias e explosivas (as armas nunca foram usadas no México).

Apesar do uso de aviões, o Exército dos EUA nunca conseguiu localizar a evasiva Pancho Villa. Em vez de aliviar as tensões ao longo da fronteira mexicana, a incursão dos EUA apenas inflamou ainda mais a situação. No final de junho, um confronto entre uma patrulha americana e uma força de carrancistas deixou 12 americanos mortos e outros 23 como prisioneiros. Manifestações antiamericanas ocorreram em todo o México, e Pershing foi informado pelo governo Carranza de que seu movimento em qualquer direção, exceto o norte, teria resistência. Embora mais tropas americanas continuassem a chegar ao México, os serviços do 1º Esquadrão Aero eram cada vez menos necessários após o estabelecimento de conexões de comunicação terrestre confiáveis.

Os pilotos do esquadrão voaram 540 missões no México entre 15 de março e 15 de agosto de 1916. A duração média da missão foi de 36 milhas. A maior contribuição do esquadrão foi manter as comunicações entre as colunas de Pershing, que penetraram 700 milhas no México. Quando o verão de 1916 se transformou em outono, os militares dos EUA começaram a se preocupar menos com Pancho Villa e mais com a guerra na Europa. As últimas tropas americanas deixaram o México em fevereiro de 1917, apenas dois meses antes de os Estados Unidos entrarem na Primeira Guerra Mundial

Embora o 1º Esquadrão Aeronáutico tenha permanecido em Columbus até agosto de 1917, a maioria dos pilotos experientes foram transferidos para vários novos esquadrões em formação. O Major Foulois subiu rapidamente na hierarquia e logo comandou o Serviço Aéreo dos EUA do Primeiro Exército durante a Primeira Guerra Mundial

O General Black Jack Pershing também tinha um novo comando, mas antes de deixar a área de fronteira para assumir o comando da Força Expedicionária dos Estados Unidos na Europa, ele agradeceu ao 1º Esquadrão Aéreo 'pelo serviço fiel e eficiente que prestou como parte desta expedição'. Em 5 de agosto de 1917, o 1º Esquadrão Aero, comandado pelo Major Ralph Royce, partiu de Columbus para a Frente Ocidental.

O escritor freelance Gary Glynn é o autor de Home Front de Montana durante a Segunda Guerra Mundial. Ele sugere para leitura posterior: From the Wright Brothers to the Astronauts, do major-general Benjamin D. Foulois com o coronel C.V. Glines; Border Fury, de Paul J. Vanderwood e Frank N. Samponaro; e From Gasbags to Spaceships: The Story of the U.S. Air Force, by Brig. Gen. Monro MacCluskey.

Esta história foi publicada originalmente na edição de novembro de 1997 daHistória da Aviaçãorevista. Se inscreveraqui.

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