56º Grupo de Caças na Segunda Guerra Mundial

Enquanto os sobreviventes do 56º Grupo de Caças voltavam ao campo britânico, seu oficial comandante desceu da torre de controle para encontrá-los. O tenente-coronel Hubert ‘Hub’ Zemke ouviu impotentemente a conversa do rádio enquanto seus homens encontraram o inimigo na Holanda ocupada pelos alemães pela primeira vez. Era abril de 1943, e oforça do arainda era uma força de combate formidável; pelo tráfego confuso de rádio, Zemke percebeu que o combate não havia corrido bem. Faltando nos comentários correntes estava a voz do Major Dave Schilling, o comandante do 62º Esquadrão a quem Zemke havia confiado a missão. Agora, quando o avião de Schilling pousava, Zemke pegou um jipe ​​para descobrir o que havia de errado.



O lutador do major,Joe sem pêlo,tinha levado alguns golpes. Mas o rádio, explicou Schilling, havia soado antes que o grupo chegasse à costa holandesa. Em vez de abortar, o arrojado, mas impetuoso Schilling manteve o comando e, ao avistar um par de bandidos, liderou o ataque do 62º. Sem gols, emboscados por Messerschmitt Bf-109s e Focke-Wulf Fw-190s, eles e os dois esquadrões restantes do grupo, o 61º e o 63º, escaparam tardiamente de volta pelo Canal da Mancha. Muitos dos pilotos desaparecidos, com as aeronaves com pouco combustível, simplesmente pousaram nos primeiros aeródromos ingleses que encontraram, mas dois não retornaram. Foi, como Zemke lembrou mais tarde, 'uma ignominiosa estreia no combate'.



Outro comandante pode ter interpretado isso como uma denúncia de suas próprias habilidades de liderança. Zemke havia ingressado no 56º apenas no ano anterior, um tenente de 28 anos com experiência apenas como observador de combate na Grã-Bretanha e como instrutor de piloto de caça na Rússia. O tio de Zemke morreu voando para a Alemanha em 1916, e dois primos foram mortos na Frente Russa enquanto Zemke estava em Moscou. Na rápida expansão das Forças Aéreas do Exército dos EUA, no entanto, a promoção veio com facilidade e ele subiu rapidamente a capitão, depois major e, finalmente, como tenente-coronel, foi colocado no comando do grupo. Que o 56º havia perdido 18 homens antes mesmo de embarcar para a Inglaterra, ele atribuiu à combinação de pilotos inexperientes e entusiastas e um lutador totalmente novo e propenso a problemas - o Thunderbolt P-47B da República, o ‘Jug’.

'Os pilotos eram todos jovens ansiosos que pensaram que o Thunderbolt era um lutador incrível simplesmente porque não haviam voado mais nada', disse Zemke. Acima de 20.000 pés, o P-47 era capaz de atingir velocidades de até 400 mph e a taxa de rotação mais rápida de qualquer caça no inventário dos EUA. Mas mesmo com um motor radial Pratt & Whitney R-2800 Double Wasp turboalimentado com capacidade (em modelos posteriores) de 2.800 hp, o avião precisou de quase oitocentos metros de corrida apenas para ficar a 50 pés do solo. Zemke observou que a aeronave 'acelerou mal e subiu não muito melhor com uma velocidade baixa' e que 'no geral, o P-47 foi uma grande decepção'.



Na Inglaterra, o 56º ocupou uma faixa de grama do ex-RAF (Royal Air Force) em Horsham Saint Faith, Condado de Norfolk. (Quando ele estava entregando a pista de pouso para Zemke, Schilling e os pilotos Goldstein, Shiltz e Altschuler, o chefe da estação da Força Aérea Real sorriu, dizendo, 'Parece que estou entregando para oForça do ar!').

Equipados com os novos P-47Cs, eles se juntaram ao 4º Grupo de Caças em algumas varreduras de caça 'rodeios' destinadas a atrair osforça do arem combate, mas Zemke teve que abortar por causa de um mau funcionamento do sistema de oxigênio. E na primeira 'ramrod' do grupo - uma missão de escolta de bombardeiro para a qual o P-47, com seu nariz rombudo e de alto arrasto e curto alcance resultante, nunca havia sido projetado - seu próprio rádio foi desligado. (Por causa de sistemas de ignição defeituosos, os primeiros modelos P-47 sofriam de estática excessiva de rádio.) Seus homens saltaram alguns bogeys sobre a Ilha Walcheren e derrubaram um - percebendo tarde demais que os caças eram britânicos.

Com toda a justiça, a RAF se desviou de sua área designada e, no calor do combate, até mesmo pilotos experientes às vezes falhavam no reconhecimento da aeronave. Mas, em vista do histórico sombrio de seu grupo (e ciente de que seus dois abortos poderiam ser interpretados como uma falha de nervos em vez de equipamento) Zemke, após sua promoção a coronel pássaro (completo), suspeitou que seria levado escada acima para abrir espaço para um comandante de grupo mais capaz.



Finalmente, em 12 de junho, o 56º voou outro rodeio, 20.000 pés acima de Pas de Calais. alemãoJagdgeschwader(Fighter Wing) 26 havia tornado esses céus tão próprios que seus pilotos eram conhecidos pelos aviadores aliados como 'os Abbeville Boys', em homenagem à cidade onde estavam baseados. Ao voar 10.000 pés mais baixo do que o normal, o grupo pegou o JG 26 de surpresa. Sobre Ypres, Bélgica, Schilling liderou o ‘Blue Flight’ do 62º Esquadrão após umEstação(esquadrão) de Fw-190s, mas como os Jerries se espalharam, umenxame(vôo de quatro) moveu-se para a posição de destruição na cauda do Blue Flight.

Ainda ‘upun’, o capitão Walter Cook viu a armadilha e conduziu ‘Yellow Flight’ para o resgate. Ele abriu fogo no Focke-Wulf atrás de 300 jardas. 'De repente, uma grande bola de fogo apareceu em sua asa esquerda e, em seguida, uma fumaça preta saiu', lembrou Cook. _ Ele rolou para a esquerda, caiu de costas em um giro suave e, em seguida, girou violentamente, com fumaça saindo da fuselagem e da asa. Em nenhum momento o piloto fez uma ação evasiva e acredito que ele foi morto.

No dia seguinte, novamente sobre Ypres, Zemke liderou o 61º Esquadrão atrás de umenxamede Focke-Wulfs, chegando a 200 jardas da quarta aeronave. Zemke lembrou que, uma fração de segundo depois de disparar contra o avião, 'a fuselagem explodiu em chamas e pedaços da asa direita se desprenderam.' O terceiro avião inimigo girou com apenas pequenos acertos na ponta da asa de estibordo, mas o avião número dois ' sentou-se na mira como se poderia imaginar para o tiro ideal. Mais uma vez, quando o gatilho foi puxado, esta aeronave explodiu com uma longa folha de chamas e fumaça.

Enquanto isso, o tenente Bob Johnson do 61º, um agressivo Oklahoman se esfolando no slot ‘Tail-End Charlie’ de sua fuga, deixou a formação para fazer um ataque solo - em nada menos que o líder inimigo. 'Eu não achei que fosse um Focke-Wulf', lembrou Johnson, 'ou que o homem dentro fosse um alemão, ou que se ele conseguisse girar aquele avião cruzado preto, então quatro canhões e duas armas pesadas fariam estar jogando aço e explosivos em mim. '

Johnson incendiou o Fw-190 com sua primeira rajada. Por abandonar a formação, no entanto, ele foi reprimido por seu líder de vôo, Tenente Jerry Johnson (sem parentesco), seu líder de esquadrão, Major Francis 'Gabby' Gabreski e, finalmente, pelo próprio Zemke, cujo estilo de liderança não foi suavizado pelo seu próprio morte dupla. _ Duvido que tenha tornado Bob querido por seu comandante de grupo_, Zemke refletiu mais tarde. _ Particularmente, foi bom saber que eu tinha pilotos de um calibre tão agressivo.

No final das contas, todos os quatro homens competiram entre si para derrubar aeronaves alemãs. Por enquanto, Bob Johnson jurou: ‘Os Krauts vão ter que atirar em mim para fora da formação’.

Duas semanas depois, ele cumpriu sua promessa. Seu P-47,Half Pint,estava novamente na retaguarda quando Johnson avistou mais 16 lutadores acima e atrás - Focke-Wulfs, os Abbeville Boys, mergulhando para matar. Ele gritou um aviso para o resto do grupo, mas por um fatídico segundo ninguém se moveu. Johnson manteve a posição, um alvo perfeito, enquanto os alemães o atingiam com fogo - e então seu P-47 estava girando para baixo, fora de controle, com o velame totalmente fechado, prendendo-o em uma cabine cheia de fogo.

A velocidade de seu mergulho apagou as chamas. Johnson conseguiu desviar sua montaria aleijada em direção ao Canal. Justamente quando ele pensou que havia escapado bem, um Fw-190 solitário juntou-se atrás dele. Incapaz de lutar, mas não querendo apenas sentar lá e aguentar, Johnson usou sua falta de velocidade para forçar o Focke-Wulf a um overshoot para que ele pudesse virar o jogo. Evitando facilmente o fogo de Johnson, o alemão circulou de volta para atirar nele mais duas vezes. AindaMeia pintarecusou-se a descer; finalmente, o alemão desistiu, balançou as asas em uma saudação relutante e deu meia-volta. Com 21 disparos de canhão e mais de 100 buracos de bala em seu Jug, Johnson atravessou o Canal para um pouso sem flaps e sem freios em uma base da RAF perto de Dover, fazendo um looping no solo até uma parada entre dois Hawker Typhoons. Naquele dia, o 56º marcou duas mortes - incluindo uma do caçador de codornas de Kentucky Jerry Johnson - mas perdeu quatro.

Em julho, quando um grupo de bombardeiros assumiu o controle de Horsham Saint Faith, os homens de Zemke se mudaram para uma base semi-construída em Halesworth Suffolk. Chateado com o tratamento de segunda categoria que seu comando parecia estar sofrendo, Zemke se juntou a um grupo de comandantes de bombardeiro da Oitava Força Aérea em uma sessão de reclamação. O coronel Curtis LeMay do 4º Bomb Wing (chefe do Comando Aéreo Estratégico do pós-guerra) reclamou que os únicos caças que viu até agora 'todos tinham cruzes pretas e brancas', mas declarou que seus bombardeiros continuariam 'com ou sem escolta de caça . 'Mais tarde, no clube dos oficiais, outro bombardeiro-general afirmou que' não pagaria um centavo a dúzia por nenhum piloto de caça '. Zemke atirou seu troco aos pés do homem:' Aqui, general, isso é tudo que tenho útil no momento ', ele respondeu. 'Sempre que você tiver uma dúzia de pilotos de caça à mão, envie-os na minha direção. Podemos usá-los com certeza. 'Então ele pulou em seu Jarro e zuniu pelo lugar.

As tripulações dos bombardeiros tinham bons motivos para estar nervosas. Eles estavam prestes a partir em uma de suas missões mais sangrentas, o primeiro ataque a Schweinfurt-Regensburg. Depois de escoltar os B-17s até Schweinfurt, o 56º retornou a Halesworth e embarcou em tanques de balsa de papel prensado de 200 galões convertidos para uso em combate. Isso atrapalhou o manuseio dos Jugs e não se alimentou bem na baixa pressão do ar acima de 20.000 pés, mas deu aos Thunderbolts alcance suficiente para enfrentar os bombardeiros sobre a Alemanha.

Os Thunderbolts passaram a ensinar umEstaçãode caças noturnos bimotores Messerschmitt Bf-110 (Me-110s para pilotos de caça americanos) para não se aventurarem à luz do dia. ‘O 61º Esquadrão veio gritando da frente e pegou um Me-110 bem em cima da última caixa de bombardeiros’, recordou Zemke. ‘Dois P-47s dispararam contra esse cara ao mesmo tempo - dezesseis tiros disparando - e os dois o atingiram simultaneamente. Aquele Me-110 explodiu como eu nunca vi nada explodir e cair, pegando fogo, diretamente através da formação de bombardeiros ... sem acertar um deles. '

Um dos atiradores Bf-110 foi Jerry Johnson, que abateu mais dois alemães em rápida sucessão - a primeira morte tripla do 56º, exceto que ele teve que dividir o crédito pelo Messerschmitt. (Dois dias depois, Johnson obteve um Bf-109, que poderia ter feito dele o primeiro ás do 56º. Em vez disso, sua pontuação ficou em 4 1/2.)

Zemke, tendo ele mesmo obtido um Bf-110, estimou o combate em não mais do que sete minutos de duração, mas àquela distância da base, o combustível já estava acabando e ele ordenou que voltassem para casa. Bem ao norte, no entanto, o capitão Bud Mahurin gritou de volta, ‘Nós os encurralamos. Há muito para todos. Venha por aqui.

Logo após o confronto de Zemke com o Comando de Bombardeiro, Mahurin ficou um pouco perto demais de um dos novos Liberadores B-24 Consolidados em formação e a cauda de seu Thunderbolt foi sugada pelos suportes do bombardeiro; o B-24 quadrimotor havia fugido para casa, mas Mahurin mal escapou de seu Jarro caindo. Agora ele viu sua chance de fazer as pazes - ele avistou um Focke-Wulf acima dos bombardeiros, preparando-se para cair neles. Mahurin relembrou: 'Eu me esgueirei por trás dele e comecei a atirar de cerca de 300 metros, fechando para 200 metros. Ele explodiu.

Mahurin e seu ala circularam através do fluxo de bombardeiros na cauda de um segundo Fw-190. ‘Nós o seguimos até que ele começou a fazer uma curva para a frente dos bombardeiros’, disse Mahurin, ‘quando eu dei um tiro de desvio [angular] nele e o observei explodir.’

Sem rancor, Zemke recomendou Mahurin para a Distinta Cruz Voadora. Mais tarde, descobriu-se que uma de suas mortes foi ninguém menos que o comandante do IIgrupoJG 26,Tenente-coronel(Tenente Coronel) Wilhelm ‘Wutz’ Galland, irmão do famosoforça do arGeneral of Fighters Adolf Galland e ele mesmo com 55 vitóriasespecialista(ás). Seu corpo foi encontrado em sua aeronave dois meses depois, impulsionado pela força do impacto a 3 metros de profundidade.

O Comando de Bombardeiros perdeu 60 dos 375 bombardeiros da missão. Mas o 56º, marcando 17 confirmados, um provável e nove prejudicados, evitou ainda mais massacres. 'Certamente havíamos interrompido vários ataques alemães', disse Zemke.

Em agosto de 1943, os melhores canhões do 56º começaram a se destacar. Gabreski marcou sua primeira morte, Bob Johnson marcou sua segunda e Zemke sua quarta. Em setembro, Zemke liderou o grupo em sua missão mais longa, uma ramrod de 250 milhas para Emden, Alemanha. (Os P-47s receberam novos tanques underwing de 75 galões feitos de metal e pressurizados para alimentação em todas as altitudes.) Vendo um Focke-Wulf solitário perseguindo um B-17 desgarrado vários milhares de pés abaixo, Zemke mergulhou e atirou a 500 metros: 'Imediatamente greves foram registradas em toda a aeronave. Surpreendentemente, o Focke-Wulf voou em linha reta. Outra explosão trouxe fumaça e chamas, e uma terceira fez com que a perna esquerda do trem de pouso caísse. Só então o avião atingido caiu em um mergulho vertical. Como nenhuma ação evasiva foi observada, concluí que a primeira explosão matou o piloto.

Isso fez de Zemke o primeiro ás do 56º, por uma margem estreita. Schilling, que não conquistou uma vitória em 52 missões, conseguiu duas naquele mesmo dia e mais três até 10 de outubro, quando Bob e Jerry Johnson conquistaram a quinta. Com quatro dos cinco ases americanos no European Theatre of Operations (ETO), o 56º nunca olhou para trás, marcando sua centésima morte, um Messerschmitt Me-210 (agora até mesmo Messerschmitt usava a designação 'Me'), em 5 de novembro ( neste momento, o Major Eugene Roberts do 78º Grupo de Caças reivindicou oito mortes). Em 26 de novembro, durante uma ramrod para Bremen, Wolfpack de Zemke (o apelido dado ao 56º) marcou um recorde de ETO: 23 confirmados, três prováveis ​​e nove danificados, incluindo dois para Gabreski.

Um polonês de segunda geração que pilotou um Curtiss P-40 Tomahawk durante o ataque a Pearl Harbor e um Supermarine Spitfire Mk. IX com os Polos Livres em serviço da RAF, Gabreski disparou sobre um par de Bf-110s que mergulhou - sempre um erro contra o Jarro de mergulho rápido. 'Eu me aproximei rapidamente atrás deles e abri fogo contra um a cerca de 700 jardas de alcance ... de repente eu estava bem no topo do 110. Eu mal tive tempo de empurrar o manche para frente e me abaixar abaixo do caça alemão em chamas.' , Gabreski mergulhou após um segundo Bf-110. 'Desta vez, diminuí um pouco a minha abordagem, embora ainda estivéssemos viajando a cerca de 420 mph quando abri fogo a 600 metros. O 110 sofreu golpes sólidos em sua raiz da asa e rolou em uma queda mortal a 14.000 pés. '

Mortes quatro e cinco foram acumuladas por Gabreski; Schilling e Cook também marcaram duplas (Cook também alcançou o status de ás), e Mahurin conseguiu mais três Bf-110s para se tornar o primeiro ás duplo do ETO. Em março de 1944, com 20 mortes, ele se classificou como o maior artilheiro, com Bob e Jerry Johnson logo atrás dele. O 61º Esquadrão tornou-se o primeiro na ETO com 100 vitórias em seu crédito; a contagem do grupo ficou em 300. Naquele mês, oforça do arperdeu 22 por cento de seus pilotos, um golpe do qual nunca se recuperou, e o 56º voou com uma vareta até Berlim e voltou sem encontrar um único caça inimigo.

Então, em 27 de março, enquanto abatia um bombardeiro Dornier Do-217 ao sul de Chartres, Mahurin foi atingido por seu artilheiro traseiro: 'Eu podia ver a sombra do meu avião com um grande rastro de fumaça preta me seguindo', Mahurin relembrou . Ele saltou e foi visto pela última vez correndo para uma linha de árvores. E Jerry Johnson, com 18 mortes em seu crédito, foi atingido por um tiro terrestre enquanto metralhava um comboio de caminhões e foi feito prisioneiro depois de atacar. Mahurin voltou para a Inglaterra pelo metrô francês e um avião de resgate da RAF, mas não teve permissão para arriscar captura - o que pode significar ter que revelar os segredos de sua rota de fuga - novamente. Transferido para o teatro do Pacífico, Mahurin matou outra vez antes do fim da guerra, bem como 3 1/2 MiGs na Guerra da Coréia, antes de ser abatido novamente e capturado pelos norte-coreanos.

Assim, o manto de artilheiro passou para Bob Johnson. No início de maio de 1944, perto do final de sua turnê de combate, Johnson liderou o ETO com 25 vitórias, apenas uma a menos que o ás da Primeira Guerra Mundial Eddie Rickenbacker. Retornando de sua última missão, uma vareta sem intercorrências para Berlim em 8 de maio, ele rolou na cauda de um Bf-109 que passava. O Jerry virou para a esquerda, mas Johnson rolou na sua vez. ‘Estávamos muito perto’, lembrou Johnson. _ Perto o suficiente para que eu pudesse ver o piloto olhar para trás por cima do ombro quando abri fogo. Ele mergulhou, mas eu continuei na sua cola, jogando fogo nele. De repente, sua asa esquerda saiu e o lutador girou. Isso perfez 26! 'Quando seus Números três e quatro perseguiram um vôo de Focke-Wulfs em uma nuvem, apenas para ressurgir com os alemães em suas caudas, Johnson assustou o conduza Fw-190 com algumas rajadas. _ Eu balancei meu nariz para aguentar o segundo avião. Exitos! Em todas as asas e raízes das asas, e lá estava. Número vinte e sete ... minha última missão não poderia ter sido mais perfeita.

A essa altura, o Wolfpack, voando para fora de Boxted, Essex - e contabilizando mais de 400 mortes - havia desenvolvido as táticas do P-47 em uma arte de ponta, mergulhando para o ataque e voltando para a segurança. A partir dessa estratégia evoluíram as táticas de grupo: um esquadrão líder voando baixo, coberto pelo segundo em altitude média, com o terceiro no alto na reserva. Espalhando-se à frente dos bombardeiros para varrer os céus de caças alemães - o ‘Zemke Fan’ - o 66º Grupo de Caças apresentou uma incrível variedade de poder de fogo aéreo.

Em 27 de junho, Gabreski abateu um Bf-109 para igualar a pontuação de Bob Johnson, e em 5 de julho ele abateu outro Messerschmitt perto de Evreaux. Então Gabreski teve 28 abates aéreos (e 2 1/2 no solo) e o ETO teve um novo marcador. Mas, como Johnson antes dele, ‘Gabby’ estava chegando ao fim de sua turnê. Em seu último dia, 20 de julho, ele tirou uma folga de uma ramrod para Frankfurt para metralhar o aeródromo Bassinheim e incendiou um bombardeiro Heinkel estacionado. 'Naquela época, nossa política era passar por um aeródromo e sair', lembrou ele, 'porque os artilheiros antiaéreos estavam sempre prontos e esperando se você tentasse voltar para buscar mais. Mas achei que o flak tinha sido tão leve que eu poderia escapar com outro passe.

Voltando direto para o convés, Gabreski viu seus rastreadores passarem sobre outro He-111. Sem pensar, ele deixou cair o nariz - e a grande hélice de remo do P-47 bateu no chão. Sem esperança de voltar para a Inglaterra, Gabreski caiu em um campo de trigo e foi capturado. (Ele continuou a voar jatos F-86 Sabre norte-americanos sobre a Coreia - como oficial comandante de Mahurin - derrubando 6 1/2 MiGs.)

Dos ases originais do 56º, apenas Zemke e Schilling permaneceram. Ofereceu o comando do 479º Grupo de Caça - P-38 Relâmpagos - Schilling recusado (‘Inferno, não, P-38s’) e ficou surpreso quando Zemke o aceitou. _ Havia apenas um grupo que Dave queria ... e merecia comandar, _ disse Zemke. 'E para mim havia necessidade de um novo desafio, um novo propósito ... [mas] ... atrás de mim estava o maior comando da minha vida de serviço.' (Ao desistir de seu P-47, Zemke encurtou sua guerra. Ele marcou duas mortes com o 479º, elevando sua contagem aérea final para 17 3/4, mas em 30 de outubro, em serviço de escolta sobre a Alemanha, o North American P-51 Mustang que ele estava voando naquele dia se partiu em uma tempestade. Zemke saiu em segurança, apenas para ser capturado.)

A partida de Zemke marcou o capítulo mais sombrio do Wolfpack. Em 17 de setembro, o grupo recebeu o trabalho de ataque ao solo mais sujo de todos: supressão antiaérea em apoio à malfadada invasão aerotransportada dos Aliados da Holanda (Operação Market Garden). Em dois dias de duelo com locais antiaéreos, os homens de Schilling destruíram 34 posições, mas 17 P-47s foram destruídos e uma dúzia foi danificada. Dois pilotos tornaram-se prisioneiros de guerra e quatro foram mortos. O velho inimigo do grupo, JG 26, passou pelos atordoados pilotos do P-47 no dia seguinte para derrubar 17 transportes de tropas indefesos.

Felizmente, outubro de 1944 foi uma época tranquila para a Oitava Força Aérea. A Luftwaffe estava economizando seus preciosos aviões e reservas de combustível para ogrande golpe-o ‘Grande Golpe’, ou ofensiva das Ardenas, na qual os alemães esperavam impedir a invasão de sua pátria. Conforme planejado, o mau tempo inicialmente restringiu a cobertura dos caças aliados. Só em 23 de dezembro Schilling conseguiu liderar seus homens no campo de batalha, onde perdeu o controle de duas formações inimigas consecutivas nas nuvens. Ele irritou-se com seus controladores terrestres, e eles responderam: ‘Não se preocupe com isso! Há um jogo maior neste título! '

Houve. Uma grande formação inimiga estava localizada abaixo e mais de 40 estavam voando à frente, incluindo os novos caças Focke-Wulf Fw-190D de 'nariz comprido' de alta altitude. Enviando o 61º e o 63º para baixo para atacar os alemães abaixo, Schilling trouxe o 62º para trás do grupo que estava à frente. 'Consegui acertar o Me-109 traseiro direito com um tiro de deflexão de 20 graus a uma distância de cerca de 700 metros', lembrou Schilling. Quando o Messerschmitt caiu, Schilling subiu na linha seguinte, incendiando-a. _Eu então peguei outro e disparei a cerca de 1.000 jardas e errei quando ele quebrou para a direita e começou a mergulhar para o convés. A cerca de 17.000 pés, eu havia me aproximado a cerca de 500 metros e disparado, resultando em uma grande concentração de ataques, e o piloto saltou.

Agora separado de seu vôo, Schilling avistou 35 a 40 Focke-Wulfs circulando 1.000 pés abaixo dele. 'Repeti as mesmas táticas de antes e ataquei um a uma distância de cerca de 500 metros.' Quando o Fw-190 começou a girar para baixo, Schilling agarrou-se a um quinto, que resistiu mais: 'Ele imediatamente tomou uma ação evasiva violenta e Levei vários minutos de manobra para ficar em posição de atirar. Eu atirei de cerca de 300 metros acima e para a esquerda, me forçando a passar por ele e atirar enquanto ele sumia de vista sobre a carenagem ... O piloto imediatamente saltou.

Ligando-se a um piloto perdido do 63º Esquadrão, Schilling procurou um sexto abate, mas quando seu ala foi atacado ele interrompeu para ajudá-lo. Ambos escaparam. Quando todo o filme da câmera foi resolvido mais tarde, o Wolfpack registrou seu melhor dia de todos - 34 aeronaves inimigas destruídas. Sua contagem agora estava em mais de 800-25 por cento do total da Oitava Força Aérea. (Schilling, que recebeu a Cruz de Serviço Distinto, logo subiu para se juntar ao 65º Quartel-General da Ala, terminando a guerra como um coronel completo com 22 1/2 mortes aéreas e 11 1/2 terrestres.)

Depois disso, os únicos verdadeiros desafios no ar do 56º foram os novos caças a jato Messerschmitt Me-262. O Wolfpack já havia abatido jatos antes com tiros de passe de sorte ou pegando-os nas pistas. Eles tinham ficado com o Jug quando todos os outros grupos foram para os P-51s, e foram os únicos destinatários do P-47M - aprimorado para produzir 465 mph (mais velocidade do que um Mustang) - com o qual eles poderiam enfrentar o combate nos jatos. termos. Em 5 de abril de 1945, um piloto do Wolfpack na verdadedesceuum 262 em um mergulho raso. Na tentativa de ultrapassar o P-47, o piloto alemão foi cortado e abatido.

Em 13 de abril, o segundo aniversário de sua primeira missão de combate, o Wolfpack comemorou o feroz Eggebeck Airdrome. Cruzando o campo a 400 a 450 mph, eles dispararam mais de 78.000 tiros de calibre .50, destruindo 91 aeronaves inimigas onde estavam e se tornando o primeiro grupo da Oitava Força Aérea a ultrapassar o número mágico - 1.000 destruídos.

Mais tarde, essa pontuação foi reduzida, mas o 56º Grupo de Caças terminou a guerra com 992 1/2 mortes confirmadas, incluindo 664 1/2 no ar, mais do que qualquer outro grupo de caças da Oitava Força Aérea. Além disso, o 56º marcou 58 prováveis ​​e 543 danificados no ar e no solo. No final da guerra, um P-47M foi exibido sob a Torre Eiffel, seu nariz estampado com a legenda:Wolfpack de Zemke, 56º Grupo de Caças, 1.000 aeronaves inimigas destruídas!

‘Um piloto de caça deve possuir um desejo interno de combate’, disse Zemke. ‘A vontade de ser ofensivo em todos os momentos irá se desenvolver em suas próprias táticas. Eu fico com um inimigo até que ele seja destruído, eu esteja sem munição, ele fuja para as nuvens ou eu esteja com pouca gasolina para continuar o combate. '


Este artigo foi escrito por Don Hollway e publicado originalmente na edição de setembro de 1999 daHistória da AviaçãoRevista.

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