The 60th Land Clearing Company ‘Jungle Eaters’

Poeira sufocante, nuvens de insetos picantes, macacos mordedores, árvores e foguetes inimigos caindo de cima, túneis desabando sob os pés - em temperaturas que chegam a 130 graus - foram tudo em um dia de trabalho para a 60ª Companhia de Limpeza de Terras, que realizou suas missões destemida, guiado pelo lema da unidade, coragem, habilidade e espírito. Em grande parte não anunciadas e esquecidas, as unidades de limpeza de terra, no Vietnã apelidadas de Comensais da Selva, muitas vezes estavam à frente da linha de frente, destruindo a arma mais valiosa do inimigo - cobertura pesada - e abrindo caminho para a infantaria e armadura.



A quase impenetrável selva de três copas que cobriu grande parte do Vietnã representou um grande desafio para os militares dos EUA. O inimigo usou a selva para ocultar grandes complexos e áreas de preparação para assaltos e emboscadas, especialmente ao longo das rotas de comboios. Os Estados Unidos precisavam encontrar uma maneira de neutralizar essa vantagem.



Uma opção era usar formigas desfolhantes, incluindo o agente laranja. Os produtos químicos à base de dioxina foram pulverizados em grandes áreas do Vietnã por aeronaves C-123 Provider. Esse método permitiu chegar a áreas do país inacessíveis por solo, mas demorou para que os produtos químicos matassem a vegetação.

Outra opção era o Rome Plough, conhecido como hogjaws. Esta era a versão militar de um bulldozer Caterpillar equipado com uma lâmina de 121⁄2 pés de largura, 6 pés de altura e 21⁄2 toneladas fabricada pela Rome Plough Company of Rome, Georgia. Uma gaiola de proteção de aço reforçada foi montada no topo de cada veículo, com uma barra de dor de cabeça sobre a cabeça do operador para protegê-lo da queda de detritos. O arado monstro de 36.000 libras, originalmente usado para cortar barreiras de fogo nas florestas americanas, fez sua estreia no Vietnã em 1966. No verão de 1967, havia três equipes de 30 arados cada uma trabalhando no Vietnã. As equipes foram reorganizadas posteriormente como empresas e, em janeiro de 1969, seis empresas estavam ocupadas limpando florestas e matas no Vietnã.



Em janeiro de 1967, o Exército lançou a Operação Cedar Falls, um esforço para destruir uma fortaleza vietcongue na selva chamada Triângulo de Ferro. Por 20 anos, o VC, e o Viet Minh antes deles, usaram a área de 40 quadrados a apenas 20 milhas a noroeste de Saigon como palco para ataques à cidade.

A maior operação da guerra até o momento, Cedar Falls foi apoiada por 600 homens e 54 tratores, incluindo quatro arados de Roma do 1º Batalhão de Engenharia. Nesta operação as charruas formaram no ponto dois buldôzeres M48, seguidos de quatro bulldozers lado a lado, com mais dois a seguir como equipa de limpeza. Eles limparam as zonas de aterrissagem de reabastecimento, retiraram a vegetação ao longo das estradas, abriram caminhos na selva para facilitar a rápida implantação de blindados e destruíram bunkers e complexos de túneis.

O tenente-coronel Joseph Kiernan, comandante do 1º Batalhão de Engenharia, considerou Cedar Falls a operação de engenharia de combate mais significativa da guerra até hoje. Durante a operação de 19 dias, quando cerca de 2.700 acres de terra foram limpos, surgiram problemas de manutenção como o elo mais fraco do desmatamento mecânico.



Três anos depois, Rome Plows desempenhou um grande papel na incursão de abril de 1970 na área de Fish Hook no Camboja, cerca de 80 quilômetros ao norte de Saigon. No primeiro dia da operação, a 60th Land Clearing Company consumiu quase 77 acres de floresta e no processo expôs 50 bunkers e um esconderijo de 20 toneladas de arroz. Pouco antes do meio-dia do terceiro dia, depois de limpar mais 70 acres, o 60º recebeu uma ordem para parar. À frente deles estava um enorme complexo de bunker de um quilômetro quadrado.

Quando o sargento da equipe Richard Koutch desceu do trator e olhou em volta, viu roupa lavada secando nas linhas e chaleiras de arroz cozinhando. Ele encontrou suprimentos médicos em um bunker. Quando ele saiu de outro bunker e viu 20 soldados do Exército do Vietnã do Norte a cerca de 30 pés de distância, os engenheiros da unidade se espalharam. O 11º Regimento de Cavalaria Blindada então atacou o complexo com F-4s e helicópteros de combate fornecendo apoio aéreo aproximado, protegendo a área após uma batalha campal de cinco horas. Os arados voltaram a funcionar no dia seguinte, destruindo 75 bunkers e 50 hooches do que acabou por ser o maior complexo hospitalar de NVA no Camboja.

O comandante do 1º Batalhão de Engenharia da época, Tenente-Coronel Robert Montfore, considerou os homens do 60º muito heróicos. Assumimos o controle absoluto e fugimos para o inimigo, lembrou Montfore.



Normalmente, uma empresa de limpeza de terrenos era enviada ao campo por 45 dias, seguido por um período de suspensão de manutenção padrão de 15 dias em sua base de operações. Os Jungle Eaters trabalharam 12 horas por dia quando estavam no campo - limpando até 150 a 200 acres. No final do dia, eles abriram uma berma defensiva e passaram a noite. Depois da refeição noturna, eles gastavam mais quatro a seis horas todas as noites fazendo a manutenção de suas plataformas.

O terreno difícil, as minas inimigas e os ataques de morteiros quase noturnos causaram um grande prejuízo ao equipamento: entre metade e dois terços dos arados estavam fora de ação a qualquer momento. Como a maioria das áreas em que trabalharam ficava frequentemente isolada e inacessível por estrada, peças sobressalentes, água e comida tiveram que ser transportados por CH-47 Chinooks.

Ao entrar em território virgem, muitas vezes era impossível identificar características do terreno prontamente ocultas ou a presença de um inimigo. Inicialmente, um único arado equipado com um rádio marcava o perímetro do corte planejado, com um helicóptero pairando acima, enviando instruções por rádio para o operador do arado e pronto para responder a qualquer emergência. Uma vez traçado o perímetro, os outros arados se juntaram em formação escalonada com a lâmina de chumbo e cortaram de forma concêntrica até que a clareira fosse concluída. Outros arados empurraram os destroços para o lado.

Enquanto seus inimigos humanos eram os mais mortais, a selva estava repleta de perigos de todos os tipos e espécies. Um dos inimigos animais mais persistentes que os Comensais da Selva encontraram foi a abelha vietnamita. Uma vez perturbados, enxames de abelhas desceram sobre os tratores. Todas as armaduras e gaiolas de proteção reforçadas não fizeram nada para impedir os insetos que picavam; a única defesa que parecia funcionar era estourar uma lata de fumaça verde.

Allen Boehm, de 18 anos, de Amelia, Ohio, juntou-se ao 60º perto de Trang Bang, na província de Hau Nghia, em novembro de 1970. O travesso Boehm se adaptou naturalmente aos Jungle Eaters, um bom rapaz, de acordo com o sargento Bill Kimbrell. Ele trabalhou duro, fez o que lhe foi pedido e pegou uma ou duas cervejas.

No final de abril de 1971, o 60º estava novamente perto de Trang Bang e os homens estavam inquietos. Sua cobertura operacional tradicional, o 11º Regimento de Cavalaria Blindada, havia sido realocado nos Estados Unidos e substituído por uma unidade ARVN não testada. Durante a noite de 23 de abril, a posição dos engenheiros foi submetida a um pesado rifle sem recuo e tiros de metralhadora. A unidade ARVN funcionou. Apesar da falta de proteção, os arados foram reiniciados na manhã seguinte. Eles estavam trabalhando para limpar um canteiro de bambu quando foram atacados em três lados e um foguete B-40 atingiu um trator.

Enquanto Boehm corria para ajudar o motorista do veículo avariado, sua própria escavadeira foi atingida por um foguete e explodiu em chamas. Gravemente ferido com vários ferimentos de fragmentação na cabeça, pescoço e extremidades, Boehm foi levado por um helicóptero para o 24º Hospital de Evacuação em Long Binh, onde morreu pouco depois.

A empresa recebeu ordens de voltar ao local da batalha para recuperar a escavadeira queimada de Boehm. Quando os homens se aproximaram do veículo abandonado, o VC os atacou novamente. Durante a luta, o capitão Edwin Heisse, o tenente Kevin Richard e o médico James Harris também foram mortos, tornando o dia 24 de abril de 1971 o dia mais mortal da história da 60ª Companhia de Compensação de Terras. Boehm foi condecorado postumamente com a Medalha de Estrela de Bronze com Oak Leaf Custer e V Device.

Tal como acontece com outras unidades dos EUA, as empresas Rome Plough foram gradualmente substituídas por unidades sul-vietnamitas. O 60º foi mandado para casa em dezembro de 1971, a última empresa de arados dos EUA a ser reimplantada.

O coronel Montfore estimou que, durante seu serviço no Vietnã, a 60ª Companhia de Compensação de Terras conseguiu limpar entre 150.000 e 200.000 acres de floresta - sofrendo 27 mortes em combate no processo. O que nunca pode ser calculado, entretanto, é o número de baixas da infantaria americana que foram evitadas pelo trabalho do 60º.

Originalmente publicado na edição de outubro de 2008 deRevista do Vietnã.Para se inscrever, clique aqui.

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