Almirante Cunningham e HMS Illustrious em Malta durante a Segunda Guerra Mundial

Pouco depois do meio-dia de 10 de janeiro de 1941, o marechal alemão Hermann Göringforça do arfez sua estreia no Mediterrâneo, com seus bombardeiros de mergulho Ju-87 gritando da prancha alta de 12.000 pés e caindo a 250 metros por causa das bombas. Os Stukas atacaramIlustre, o único porta-aviões da Marinha Real no Mediterrâneo, enquanto navegava em direção a Malta com um comboio de reabastecimento essencial. Eles mergulharam em ondas sincronizadas de três de diferentes alturas e rolamentos, dividindo e confundindo o fogo antiaéreo dos navios. Eles caíram em ângulos de 60 a 90 graus - na verdade verticais - primeiro lançando bombas de fragmentação de 250 quilos destinadas a derrubar os canhões antiaéreos, especialmente os pompons de cano quádruplo. Estas foram seguidas por bombas perfurantes de 500 quilos com fusíveis retardados, para penetrar a cabine de comando e romper o porta-aviões de dentro para fora.



Abrimos com todas as armas AA que tínhamos, um por um, os Stukas lançaram em seus mergulhos, concentrando quase todo o veneno de seu ataque sobre oIlustre, ’’ Disse o almirante Andrew Browne Cunningham, que assistiu e lutou da ponte de seu navio de guerraWarspite. Às vezes, ela ficava quase completamente escondida em uma floresta de grandes respingos de bombas.



Foram 43 Stukas ao todo. Cerca de uma dúzia de navios de guerraWarspiteeValente, que flanqueavaIlustre.Warspitefoi atingido por uma bomba que não explodiu. Um dos oficiais do estado-maior que o assistiu passar pela ponte pela popa me disse que parecia ter o tamanho do sofá da sala dos oficiais, disse Cunningham.

Alguém estava interessado demais nessa nova forma de ataque com bombardeio de mergulho para realmente ficar com medo, e não havia dúvida de que estávamos assistindo a especialistas completos, escreveu ele em suas memórias. Não podíamos deixar de admirar a habilidade e precisão de tudo isso.



Mas o comboio, sob o comando de Cunningham, estava grosseira e tragicamente despreparado para oForças aéreasataque. Quatro caças Fairey Fulmar deIlustre'um complemento de 15 estava em patrulha defensiva, mas cinco minutos antes dos Stukas aparecerem no radar a uma distância de 28 milhas, os Fulmars saíram em perseguição de dois torpedeiros italianos Savoia-Marchetti SM79, que haviam sido enviados no início como iscas.Ilustreiria lançar mais quatro Fulmars e três biplanos torpedeiros Swordfish - carinhosamente chamados de Stringbags por sua construção de tecido e arame - mas não antes que os Stukas chegassem sem ser desafiados.

Tenente Charles Lamb, um novo herói deIlustre'O ataque surpresa noturno em novembro de 1940 que paralisou a frota italiana em Taranto, já estava no ar em seu Stringbag, em patrulha anti-submarino à frente do comboio com destino a Malta. A partir do momento em que abri o acelerador e subi para estibordo, fiquei entre Stukas, viajando na velocidade da luz, escreveu ele em suas memórias clássicasWar in a Stringbag:

Seu vôo era muito habilidoso e eles pressionaram seus ataques sem pensar em sua própria segurança. A diferença entre os métodos dos alemães e os dos italianos nunca poderia ter sido demonstrada de forma mais clara. Eles tinham apenas uma bomba por aeronave, então eles tiveram que descer para entregá-la pessoalmente. Como era enorme - pesava 500 quilos - sua determinação de não desperdiçar seu único ovo grande era compreensível.



Uma estranha aeronave apareceu, voando de bombordo a estibordo, bem na minha frente, através do convés de vôo. Sua enorme suástica estava pintada de vermelho a estibordo da fuselagem cinza. Ele mergulhou como se fosse uma saudação e jogou uma enorme bomba bem no poço do elevador, que ainda estava aberto.

O primeiro tiro foi de sorte, a bomba quicando nas anteparas como uma bola de fliperama de prata e caindo no buraco do jackpot.

Pelas chamas que saíram do buraco no convés, percebi que ele havia rolado para fora do elevador e explodido no hangar. Então o próprio elevador explodiu para fora do convés, todas as 300 toneladas, e disparou alguns metros no ar e afundou de lado no elevador, como um pedaço gigante de queijo em forma de cunha.

Oforça do armarcou sete acertos diretos emIlustreem apenas 61⁄2 minutos. As bombas de fragmentação eliminaram seus pós-pompons e seus artilheiros, como pretendido. Uma bomba perfurou seu convés de vôo blindado de 10 centímetros de espessura, gerando uma segunda explosão no hangar, que armazenava cerca de 50.000 galões de combustível de aviação. Um Stuka danificado caiu na cabine de comando como um kamikaze.

Após o primeiro ataque, poucos conveses do navio eram reconhecíveis, disse Lamb, e abaixo do convés de vôo havia apenas uma concha aberta com cadáveres colados nas anteparas para onde quer que se olhasse. Coisas piores estavam acontecendo no hangar, algumas delas indescritíveis. Homens deitados com o cérebro espalhado pelo convés eram comuns. Da minha cabine, à frente do navio, pensei que poderia imaginar como deve ter sido; mas ninguém conseguia visualizar aquele horror, a menos que tivesse ouvido as descrições em primeira mão, como eu tive que fazer, semanas depois, para deixar os pobres diabos tirarem isso de seu peito.

Em poucos minutos, toda a situação mudou, escreveu Cunningham. Com um golpe, a frota foi privada de seus caças e seu comando do Mediterrâneo foi ameaçado por uma arma muito mais eficiente e perigosa do que qualquer outra contra a qual havíamos lutado antes. Os esforços doforça Aérea Realeram quase nada comparados com os desses Stukas mortais doforça do ar.

A quase destruição do HMSIlustre, que ameaçava inclinar a balança de poder no Mediterrâneo em favor das potências do Eixo, foi o ponto baixo na carreira de Cunningham, amplamente considerado o maior comandante naval da Grã-Bretanha desde Lord Horatio Nelson. Suas vitórias no mar durante a Segunda Guerra Mundial, como comandante-em-chefe da Marinha Real no Mediterrâneo, tornaram-se lendárias: as Batalhas da Calábria, Taranto e Cabo Matapan, a invasão da Sicília. Ele até ganhou respeito pela evacuação de Creta, uma operação sem vitória imposta a ele pelo primeiro-ministro Winston Churchill, na qual a marinha perdeu três cruzadores e seis contratorpedeiros, mas salvou 16.500 homens. Justificando essa missão - a marinha não deve decepcionar o exército - o almirante disse a famosa frase: Leva três anos para construir um navio; leva três séculos para construir uma tradição.

Cunningham também serviu como comandante naval aliado durante a Operação Torch, a invasão do norte da África francesa em novembro de 1942, a campanha que levou os Estados Unidos à guerra através do Atlântico. Ele e o general Dwight Eisenhower, o comandante supremo aliado, trabalharam juntos de maneira famosa, compartilhando o respeito pela eficiência de combate. Escreveu Eisenhower em seu diário: Almirante Sir Andrew Browne Cunningham. Ele permanece, em minha opinião, no topo de meus subordinados, em absoluta abnegação, energia, devoção ao dever, conhecimento de sua tarefa e compreensão dos requisitos das operações aliadas. Minhas opiniões quanto às suas qualificações superiores nunca vacilaram por um segundo.

Cunningham estava quase destinado a se tornar almirante. Em 1892, o jovem Andrew, um escocês nascido na Irlanda, vivia com duas tias na Escócia para que pudesse frequentar a Edinburgh Academy. Um dia ele recebeu um telegrama de seu pai, um professor de anatomia no Trinity College em Dublin.

Você gostaria de entrar na Marinha?

Andrew, de nove anos, respondeu:

Sim, gostaria de ser almirante.

Apelidado de Cutts ou ABC por seus homens, Cunningham era geralmente irascível e às vezes de pavio curto. Ele exigia desempenho sem erro ou hesitação e, portanto, era visto com uma mistura de medo e respeito. O almirante dirigia um carro como se fosse um piloto de Grand Prix, como o lendário Tazio Nuvolari, conhecido na época por correr em irregularidades e bater sempre que ganhava. E Cutts não hesitou em jogar bolas de manteiga em uma mesa de banquete com sua colher.

Quando criança, Cunningham foi incentivado a aprender alemão, porque seu pai considerava-o a língua da ciência. Apenas governantas alemãs serviam na casa de Cunningham, então o menino e seus quatro irmãos aprenderam a língua desde o momento em que entraram no berçário.

Cunningham tinha apenas 14 anos, em seu primeiro ano como um homem da Marinha no navio-treinamento HMSGrã-Bretanha, quando foi apelidado de Meat Face por seu pugilismo amador - brigas sangrentas de punhos nus encenadas em uma pedreira. Ele foi para o mar como cadete aspirante aos 15 anos, transportado para seu primeiro dever na África do Sul em um navio, onde ganhou o torneio de xadrez do navio, derrotando ninguém menos que Cecil Rhodes, o industrial britânico e fundador da Bolsa de Estudos Rhodes. Acontece que o lutador também tinha cérebro.

Como um jovem comandante de contratorpedeiro na Primeira Guerra Mundial, Cunningham foi condecorado com a Ordem de Serviço Distinto e ganhou a reputação de mestre manipulador de navios no período entre guerras. Servindo principalmente no Mediterrâneo na década de 1930, o almirante acabou sendo nomeado comandante-chefe da Frota do Mediterrâneo em 1939. Com a eclosão da Segunda Guerra Mundial, ele logo chamou a atenção do primeiro-ministro Winston Churchill.

Churchill compartilhava da crença de Cunningham de que a ilha de Malta foi um pilar da guerra. De sua parte, o almirante respeitava a inteligência de Churchill e a capacidade de persuadir o povo britânico a abandonar a necessidade - o grande homem, Cunningham o chamava. Mas ele não gostou muito da impaciência, do tom (rude e precipitado) ou do processo de tomada de decisão de Churchill. Cunningham é bastante contido em suas críticas ao primeiro-ministro em sua autobiografia de 1951Odisseia de um marinheiro(assim como Churchill é contido em suas críticas aos outros em suas próprias memórias), mas seu diário pessoal mostra como ele realmente se sentia. Uma reclamação recorrente apareceu em uma entrada feita em 5 de junho de 1944: Ele realmente é um otimista incorrigível. Sete meses depois, ele concluiu o pensamento. Como ele trabalha em tão completa ignorância e desprezo pelos fatos me surpreende.

O problema é que o PM nunca pode ceder com elegância, acrescentou ele mais tarde. Ele deve estar sempre certo e se for forçado a ceder, torna-se vingativo e tenta por quase todos os meios se vingar.

O almirante se ressentiu da microgestão de Churchill e da insistência em receber relatórios de trabalho intensivo que ele bem pode ter lido, mas muitas vezes desconsiderado. Cunningham acreditava que o atraso era o único resultado. Que chatice na roda da guerra esse homem é, disse ele. Tudo está centralizado nele, com a conseqüente indecisão e perda de tempo antes que algo possa ser feito.

Ele ficou igualmente aborrecido quando Churchill pediu ao rei George VI que transformasse Cunningham em barão, título que o almirante finalmente aceitou para reconhecer os marinheiros que serviram sob seu comando no Mediterrâneo. Temo que seja exatamente o que eu não quero, escreveu ele em seu diário. Não tenho dinheiro para sustentar a dignidade ... Não me importo com esses títulos, mas suponho que, para o bem da Marinha, seja preciso aceitá-los.

A homenagem veio com uma missão diplomática. Disseram-lhe que o primeiro lorde do mar, almirante Dudley Pound, queria que ele estivesse em Washington para lidar com o difícil e todo-poderoso secretário da Marinha e comandante-chefe da Frota dos Estados Unidos, almirante Ernest King. Entre todas as suas missões, Cunningham se irritou apenas com esta: um trabalho de escritório em Washington por cerca de quatro meses em 1942, uma época que ele acreditava ser mais necessária no Mediterrâneo. Mas os escritos de Cunningham também sugerem que Churchill tinha um motivo oculto. Ao oferecer um pagamento insultuosamente baixo pela atribuição em Washington, o almirante raciocinou que Churchill esperava que Cunningham recusasse. O primeiro-ministro então designaria a ele o comando da Frota Doméstica em Scapa Flow, substituindo o almirante Jack Tovey, que se opunha aos comboios árticos de sacrifício que Churchill estava usando para apaziguar Stalin. Com esse movimento, Churchill poderia manter seu guerreiro Cunningham sem passar por cima de Pound e, na barganha, livrar-se de um almirante que resistia a ele - embora seja questionável se Cunningham teria aceitado os comboios árticos também.

Felizmente para os Aliados, Cunningham foi chamado de volta ao Mediterrâneo para comandar a frota durante a Operação Tocha. Cunningham conheceu Eisenhower em Washington naquele verão, e sua admiração mútua levou ao papel de comandante do almirante; O chefe de gabinete de Ike, General Walter Bedell Smith, abordou Cunningham sobre o trabalho.

Embora principalmente um lutador prático, Cunningham entendia e praticava a diplomacia pública, especialmente quando lidava com líderes mundiais, tanto militares quanto políticos. Ele entendia os homens e suas motivações, o que provavelmente explica sua popularidade nos muitos navios que comandava. O almirante pode ter adorado um recado, como ele disse, mas não desnecessário, e ele não atirou com o quadril ou o lábio - exceto em seu diário, que só se tornou público depois de sua morte em 1963 Ele nem mesmo começou a escrever um diário até 1944, mas depois que a guerra acabou, ele realmente soltou o diário. Em 23 de julho de 1945, durante reuniões dos Três Grandes em Berlim, ele escreveu:

O PM disse que os EUA não querem que os russos venham contra o Japão. PM agora mais otimista e depositando grande fé na nova bomba. Ele agora acha que é bom que os russos conheçam e pode torná-los um pouco mais humildes. [Clement] Attlee [que em breve será PM] escreveu o que parece ser uma carta idiota para o PM dizendo que não devemos nos opor a um grande país como a Rússia ter bases em qualquer lugar que ela quiser. Que burro !! Assistiu a um banquete na casa de PM. Principalmente um caso militar .... [Fleet Almirante William] Leahy [Chefe de Estado-Maior de FDR] ficou muito engarrafado e [Almirante] King muito tranquilo, caiu no meu pescoço e me implorou para chamá-lo de Ernie !! ... A banda RAF tocou muito bem e fez um interlúdio para o absurdo que está sendo falado ... Truman parecia e falava como um pequeno dono da mercearia de sucesso. O PM não estava no seu melhor.

É justo perguntar como Cunningham, um guerreiro consumado, diplomata e estrategista naval, poderia ter falhado em antecipar oForças aéreasameaça à sua frota e à sua capacidade de salvaguardar Malta. Mas se o bombardeio do porta-aviõesIlustrefoi uma asneira, foi uma asneira compartilhada. O verdadeiro erro do almirante, no final, pode ter sido ouvir o chefe da Força Aérea Arthur Tedder.

Malta estava sob cerco e bloqueio do Eixo, tão intenso que os comboios aliados para as ilhas eram corridas suicidas.força do arbombardeiros e caças, pacotes de lobo submarinos e grandes navios de guerra italianos governaram grande parte do Mediterrâneo. Isso não deteve o almirante. Nunca pensamos na força da frota italiana, disse ele. Estávamos perfeitamente confiantes de que a frota que tínhamos em Alexandria poderia lidar com eles se decidissem travar uma batalha.

Pouco antes do Natal de 1940, Cunningham lutou para chegar a Malta a bordo do navio de guerraWarspite, escoltando um pequeno comboio de alimentos e munições para a ilha sitiada, que não era fornecida desde maio. Escrevendo sobre sua recepção tocante e avassaladora, Cunningham relembrou: Tive dificuldade em evitar ser carregado por aí.

Mas um esforço alemão mais concentrado para estrangular Malta estava em andamento. Milhares deforça do aro pessoal seguia para o sul através da Itália em trens, regado com doces e frutas em cada parada. Da ItáliaComando Supremotinha convidado oforça do arpara a Sicília para destruir Malta. Então o marechal do ar Göring começou a mover a nata doLuftwaffe, X Air Corps, vindo da Noruega. Os aviões de guerra chegaram às dezenas em voos diários e, em 8 de janeiro, havia 96 bombardeiros alemães na Sicília - Junkers Ju-88, Ju-87 e Heinkel He-111s - com mais centenas a caminho, junto com esquadrões de Messerschmitt Me-109 lutadores. Os pilotos de Stuka praticaram mergulho-bombardeio em uma maquete flutuante do porta-aviõesIlustre, com sua cabine de comando de 620 por 95 pés.

Preocupado sobre oforça do ar, Capitão Denis Boyd e Almirante Lumley Lyster, a bordoIlustrecomo comandante da Fleet Air Arm, havia repetidamente aconselhado Cunningham que seria melhor seIlustremanteve sua distância do comboio enquanto ainda fornecia cobertura aérea. Mas Cunningham queria o transportador à vista como um impulsionador do moral. Independentemente disso, a mera distância não teria salvadoIlustre. Era o alvo claro do inimigo e não poderia ter escapado do alcance dos Stukas. Se houve um erro, foi antes de mais nada levar o navio para o estreito estreito da Sicília.

Cunningham conhecia oforça do artinha se mudado para a Sicília, mas Tedder garantiu a ele que os lutadores britânicos poderiam facilmente lidar com os Stukas. Nossos pilotos de caça choram de alegria ao vê-los, gabava-se o marechal da aeronáutica. Embora seja verdade que um Spitfire poderia lidar com um Stuka um-a-um, quatro Fulmars lutando para decolar contra 43 Stukas em mergulhos coordenados não era o que Tedder ou Cunningham tinham em mente. Então, no dia doForças aéreasataque de bombardeio, o almirante só podia assistir de sua nau capitâniaWarspiteenquanto os aviões alemães bombardeavam brutalmente e quase afundavam o importantíssimo porta-aviões cujo convés de vôo de Fulmars e Swordfish poderia ter feito a diferença em que lado controlava o Mediterrâneo. Foi um ataque para o qual o comboio deveria estar preparado, ou que deveria ter sido evitado totalmente.

Após o ataque, o capitão Boyd dirigiu seu porta-aviões com os motores e três parafusos, pois o leme havia sido esmagado.Ilustrelistado em direção a Malta pelas próximas nove horas, ainda em chamas, seus homens queimados e feridos presos e gritando embaixo do convés. O navio foi atacado novamente por mais 15 ou 20 Stukas à tarde, mas os bombardeiros foramforça Aérea Reale nãoforça do are, portanto, mais fácil de lutar, com a ajuda deWarspiteeValente.

Ilustrechegou a Malta logo após o anoitecer, rebocado por rebocadores, seus pontos de acesso brilhando em laranja no escuro. Para onde quer que se olhasse, havia sinais de morte violenta em um espaço aberto de desordem distorcida, disse Lamb.

Cento e vinte e seis corpos e várias partes de corpos foram costurados em sacos de lona e enterrados no mar por um caça-minas no dia seguinte, um domingo. O funeral foi um trabalho apressado e não foi colocado peso suficiente nas sacolas. Muitos permaneceram flutuando, então o navio os circulou em alta velocidade para afundá-los com sua esteira. Alguns ressurgiram, apenas para serem lavados dias depois, uma maré sombria contra os penhascos de calcário de Malta.

Oforça do aratacou Malta em 16 de janeiro em uma tentativa malsucedida de afundar o Illustrious no porto. Finalmente, sob a lua cheia de 23 de janeiro, após quase duas semanas de reparos de emergência 24 horas por dia,Ilustreescapou de Malta para uma ampla reforma no Norfolk Navy Yard, na Virgínia, já que os estaleiros navais de Portsmouth na Grã-Bretanha estavam muito expostos. A Radio Berlin afirmou que a transportadora britânica estava no fundo do French Creek, masIlustrevoltou ao serviço em meados de 1942, participando posteriormente da invasão aliada da Sicília em 1943 e de Okinawa em 1945.

Oforça do arcontinuou bombardeando Malta; o verdadeiro cerco havia apenas começado e continuaria com ataques aéreos implacáveis ​​aos comboios de suprimentos e às ilhas. Cunningham continuou, após a Operação Tocha, para se tornar almirante da frota, então primeiro senhor do mar do almirantado e chefe do estado-maior naval.

Para leitura adicional, Sam Moses recomenda A Sailor’s Odyssey: The Autobiography of the Admiral of the Fleet Visconde Cunningham of Hyndhope, de Andrew Browne Cunningham.


Este artigo de Sam Moses foi publicado originalmente na edição de maio de 2007 daHistória MilitarRevista. Para mais artigos excelentes, inscreva-se em História Militar revista hoje!

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