Batalha aérea pela fortaleza de Malta





Os pilotos de caça da Royal Air Force, incluindo um grupo de voluntários americanos, pagaram um preço alto durante sua corajosa defesa do arquipélago estratégico.

Em 21 de março de 1942, o piloto oficial Howard Coffin, um americano de Los Angeles e voluntário na Força Aérea Real, sentou-se para registrar os eventos do dia em seu diário. Ele estava voando Hawker Hurricanes em defesa de Malta por seis meses. Nosso hotel foi bombardeado, escreveu ele. P / O Streets, o terceiro dos quatro americanos a ir, P / O Hallett, F / L Baker, F / L Waterfield, P / O Guerin, P / O Booth, perderam suas vidas. Este dia nunca será esquecido .... Quatro navios naufragados no porto. Hospitais bombardeados, igrejas e cidade após cidade limpa. Que carnificina de vidas humanas. A menos que a ajuda chegue logo, Deus nos salve. Sem comida, cigarros, combustível. Eles estão evacuando muito as esposas inglesas.



Malta, com apenas 17 ½ milhas por 8 ¼, é a maior de várias ilhas formando um arquipélago no meio do Mar Mediterrâneo, ao sul da Sicília e quase equidistante de Gibraltar nas abordagens ocidentais e de Alexandria, Egito, no leste. Um posto avançado do império britânico desde o início do século 19, Malta foi especialmente importante durante a Segunda Guerra Mundial, fornecendo às unidades navais e de aeronaves britânicas uma base para atacar as rotas de abastecimento do Eixo entre a Itália e o Norte da África.

Em 11 de junho de 1940, um dia após a Itália declarar guerra à Grã-Bretanha e à França, oforça Aérea Real(Força Aérea Real Italiana) iniciou operações contra Malta. Pouco antes das 07:00 horas, lutadores Macchi C.200 escoltaram um grupo de Savoia-Marchetti SM.79 bombardeiros através das 60 milhas de mar que separam o arquipélago da Sicília. Os canhões antiaéreos britânicos atacaram os italianos enquanto o Fighter Flight de Malta embaralhava os Gloster Sea Gladiators. Foi a primeira de inúmeras ações que continuariam por 2 anos e meio, enquanto os italianos, mais tarde auxiliados por seus aliados alemães, tentavam neutralizar e tomar a ilha.



Inicialmente, os biplanos desatualizados do Fighter Flight eram a única defesa aérea de Malta. Eles logo seriam imortalizados como,Ter esperançaeCaridade(embora houvesse pelo menos quatro aeronaves em força). Os gladiadores foram acompanhados em 21 de junho por dois furacões, que foram retidos após pousar em Malta durante a rota para o Oriente Médio. No dia seguinte, mais seis furacões em trânsito chegaram, três dos quais foram realocados para o Fighter Flight. Mas demorou quase dois meses antes que um esforço fosse feito para enviar mais reforços. Em 2 de agosto, uma dúzia de furacões Mk. É decolado do porta-aviões HMSArguse voou 380 milhas através do Mediterrâneo até Malta. Um furacão caiu no aeródromo de Luqa e foi cancelado, mas o restante juntou-se aos caças sobreviventes para formar o Esquadrão No. 261.

A ofensiva vacilante de Benito Mussolini contra Malta e a frota britânica do Mediterrâneo, juntamente com a campanha do Norte da África e a invasão da Grécia pela Itália, levaram Adolf Hitler a vir em auxílio de seu aliado. No final de 1940, elementos do X da LuftwaffeAir Corps(Air Corps) começou a chegar na Sicília da Noruega. Em meados de janeiro de 1941, a Luftwaffe reuniu na Sicília um formidável conjunto de aeronaves que incluía Junkers Ju-87s e -88s, Heinkel He-111s e Messerschmitt Me-110s.

A chegada ao Grande Porto de Malta do transportador danificadoIlustreem janeiro foram seguidos por dias de intensa ação enquanto a Luftwaffe tentava, mas não conseguiu, afundar o navio em suas amarras. O episódio ainda é lembrado como a Ilustre Blitz. Para os pilotos de caça de Malta, o pior ainda estava por vir quando, no início de fevereiro, Messerschmitt Me-109Es do dia 7Estação(Esquadrão) deJagdgeschwader(Fighter Wing) 26 foram transferidos da Alemanha para Gela, na Sicília. O comandante do esquadrão destacado foiPrimeiro-tenenteJoachim Müncheberg, ganhador da Cruz de Cavaleiro com 23 vitórias. O Me-109E, mais rápido e armado com canhão, foi mais do que páreo para os furacões de Malta, e as táticas alemãs foram indiscutivelmente mais eficazes do que as da Força Aérea Real. Durante os próximos quatro meses, 7 / JG.26 reivindicaria pelo menos 42 vitórias aéreas (incluindo duas durante o breve envolvimento da unidade na invasão da Iugoslávia). Vinte foram creditados a Müncheberg. Incrivelmente, nenhum Messerschmitt se perdeu em Malta.

O líder do esquadrão Charles Whittingham provavelmente expressou o sentimento geral entre os pilotos da RAF quando escreveu em seu diário em 14 de maio: Outro piloto foi derrubado. A situação está ficando muito séria. O moral do esquadrão é naturalmente muito ruim. As pessoas estão sendo derrubadas sem resultados por 109s - A / C muito superior em números muito grandes e capazes de se posicionar atrás do sol. Os próprios malteses queixam-se de que é homicídio mandá-los subir. Mas o HQ não cederá.

Os pilotos de caça de Malta tiveram uma espécie de trégua quando, em meados de 1941, o equilíbrio do poder aéreo mudou entre os lados opostos no Mediterrâneo central. Para Hitler, a prioridade em junho seria a invasão da Rússia. Consequentemente, a Luftwaffe redistribuiu a maioria de suas aeronaves na Sicília. A guerra no Deserto Ocidental também teve que ser considerada e, portanto, 7 / JG.26 foi enviado para o sul, para a Líbia. Por alguns meses, a RAF mais uma vez teria apenas os italianos para enfrentar.

Enquanto isso, uma nova unidade de Malta, 185 Squadron, foi levantada, e 249 Squadron, a caminho da Grã-Bretanha para o Oriente Médio, também chegou. Seus pilotos foram informados de que deveriam permanecer em Malta para que o Esquadrão 261 pudesse ser substituído. Em junho, a ilha foi reforçada com pilotos de caça do 46 Esquadrão, após o que a unidade foi redesignada o 126 Esquadrão. Em 12 de novembro, 34 furacões voados por pilotos de esquadrões 242 e 605 chegaram dos porta-aviõesArguseArk Royal. (O próximo diaArk Royalfoi afundado pelo submarino alemãoU-81.)

Com o início do inverno, os alemães reapareceram, quando os aviões foram transferidos da Rússia e do norte da Europa, ao sul para a Sicília. Em breve, euAir Corpsassumiu a partir deforça Aérea Realdurante as operações diurnas em Malta. Os ataques alemães, que começaram em escala relativamente pequena, aumentaram de intensidade no final de dezembro, com surtidas de bombardeiros diurnos fortemente escoltadas pelos últimos Me-109Fs.

Nesta fase da batalha, a força aérea de Malta estava se tornando cada vez mais cosmopolita. Inicialmente, os pilotos de caça eram quase todos oficiais britânicos e suboficiais que serviam na RAF ou na Royal Air Force Volunteer Reserve. Com o tempo, os pilotos chegaram dos Domínios (em particular, Canadá, Austrália, Nova Zelândia e África do Sul), Rodésia e Estados Unidos.

O primeiro bombardeiro da Luftwaffe a cair em solo maltês em 1942 foi contratado por pilotos de vários países. Em 3 de janeiro, dois Ju-88s partiram da Sicília e seguiram para o sul em direção a Malta. ParaPrimeiro-tenenteViktor Schnez e sua tripulação, recém-chegados da Frente Oriental, era sua terceira missão no Mediterrâneo. Também seria o último. Depois que Schnez cumpriu sua tarefa, furacões e canhões antiaéreos destacaram seus Junkers. O sargento canadense Garth Horricks do 185 Squadron anotou em seu diário de bordo: Eu ataquei Ju. 88 do quarto da popa e incendiou seu motor de bombordo. Ele caiu perto de Takali. O artilheiro traseiro colocou 10 balas no meu avião. Fui atingido no braço esquerdo.

Outro piloto de furacão, o piloto americano Edward Streets do 126 Squadron, relatou: Em patrulha como Red One - a cerca de 18.000 pés. Vi um Ju 88 sobre Luqa - também 3 ou 4 109's. Ataque um (88) imediatamente após o ataque amarelo 2 - Seguiu o inimigo até que todos os tipos saíssem disparando o tempo todo de ¼ à popa até girar e queimar - Seguido até 0 pés. 250 cartuchos de munição disparados - Retorne o fogo do artilheiro traseiro até que ele salte.

O bombardeiro alemão caiu perto da cidade de Żebbuġ. O fogo antiaéreo também derrubou um Me-109, matandoSargentoWerner Mirschinka de 4 / JG.53. Entre os pilotos de caça de Malta, o piloto do 126 Squadron Howard Coffin ficou levemente ferido quando caiu após ser alvejado por dois Messerschmitts.

Coffin foi um dos primeiros americanos a chegar a Malta em setembro de 1941, junto com os oficiais-piloto Edward Steele (desaparecido em 19 de dezembro de 1941), Donald Tedford (desaparecido em 24 de fevereiro de 1942) e Streets. Junior Streets estava entre os seis homens perdidos quando seu hotel em Mdina foi bombardeado em 21 de março de 1942. Dos quatro, apenas Coffin sobreviveu a Malta.

Apenas três americanos mortos foram enterrados em cemitérios malteses. Quatro vezes mais não têm sepultura conhecida. Entre os últimos, o oficial piloto James Tew foi morto no início da tarde de 3 de março de 1942, depois que os furacões de 242 e 605 esquadrões lutaram para interceptar três Ju-88s e vários Me-109s. Na ocasião, três caças britânicos foram perdidos. O furacão de Tew caiu na Baía de Marsaskala, e muito pouco foi encontrado do piloto. O sargento canadense David Howe saltou por terra, ferindo o tornozelo, enquanto outro canadense, o sargento Ray Harvey, saltou para o mar gravemente queimado e mortalmente ferido. Ele estava morto quando o Resgate Aéreo Marítimo chegou. Houve rumores na época de que ele havia levado um tiro depois de cair de paraquedas.

Em 1942, as chances aumentaram em favor dos defensores de Malta quando, em 7 de março, 15 Spitfire Mark Vbs voou do porta-aviões HMSÁguiae juntou-se ao 249 Squadron. Aqui, finalmente, estava um caça britânico com a velocidade e o poder de fogo para se equiparar ao Me-109. Antes do final do mês, Malta foi reforçada com mais 16 Spitfires. Enquanto isso, as unidades de caça passaram por alguma reorganização. Os esquadrões Números 242 e 605 foram absorvidos pelos esquadrões 126 e 185 e, no dia 27, o furacão IIcs do Esquadrão 229 foi transferido do Norte da África para Malta.

A contribuição feita pelos malteses foi formalmente reconhecida em 15 de abril de 1942, pelo Rei George VI: Para homenagear seu bravo povo, eu concedo a George Cross à Fortaleza da Ilha de Malta para testemunhar um heroísmo e devoção que será por muito tempo famoso em história. Foi a maior honra que um soberano britânico poderia conceder a uma comunidade.

A provação de Malta, no entanto, estava longe de terminar. Cinco dias depois, 47 Spitfires compreendendo 601 e 603 esquadrões voaram do porta-aviões da Marinha dos EUAVespa. Todos, exceto um, um piloto americano que desviou para o Norte da África, chegaram a Malta. Houve três grandes ataques contra a nação-ilha no dia seguinte. O terceiro ataque terminou com reclamações de pelo menos quatro aeronaves inimigas destruídas e várias provavelmente destruídas e danificadas. Mas os pilotos de caça de Malta se saíram pior. Dos cinco 126 Esquadrões Spitfires que alçaram voo, três não conseguiram regressar. Um caiu depois que o piloto voou muito baixo devido à explosão de uma bomba e saltou. Dois caíram para Me-109s de JG.53. O sargento de vôo George Ryckman, um canadense, foi dado como desaparecido, enquanto o piloto americano Hiram Putnam foi gravemente ferido por tiros de canhão. Seu Spitfire voou para um mastro de rádio de aço antes de cair nas proximidades. Tex Putnam morreu devido aos ferimentos no dia seguinte.

No final do mês, como outras frentes receberam prioridade, os preparativos estavam em andamento para realocar unidades da Luftwaffe, reduzindo assim o número de bombardeiros e caças alemães na Sicília. Os ataques contra Malta continuariam, complementados por aeronaves italianas adicionais.

De acordo com os registros da Luftwaffe, as operações em Malta entre 20 de março e 28 de abril de 1942 envolveram 5.807 surtidas de bombardeiros, 5.667 de caças e 345 de aeronaves de reconhecimento - um total de 11.819 surtidas. Nesse período de 5 semanas e meia, o peso das bombas lançadas ultrapassou 7.228 toneladas.

As recentes entregas do Spitfire significaram que Malta poderia continuar a luta sem furacões. No final de maio, portanto, o 229 Squadron partiu para o Oriente Médio. Em 9 de junho,Águiaentregou outros 32 Spitfires, quase todos pousando sem acidentes. Um dos pilotos recém-chegados era o sargento George Beurling, canadense designado para o 249 Squadron. Beurling se tornaria o ás com maior pontuação de Malta e o mais bem-sucedido dos pilotos de caça do Canadá. Ele era um mestre positivo no combate aéreo e possuía habilidades fenomenais em artilharia de deflexão, de acordo com o piloto americano Leo Nomis, que também lembrou que, de todos os pilotos de caça em Malta, a única pessoa que conheci que gostava de lá era Beurling.

No final de junho, o Esquadrão 601 partiu de Malta para se juntar à RAF pressionada no Norte da África. Julho começou com uma nova ofensiva do Eixo contra Malta, que continuaria pelas próximas duas semanas.

Durante um ataque matinal em 3 de julho, vários combatentes inimigos cruzaram a costa em grande altitude. Doze Spitfires do 126 Squadron estavam no ar. Embora nenhum dos lados tenha feito qualquer reclamação, dois Spitfires foram perdidos devido a problemas mecânicos. Uma aeronave caiu ao largo da costa: o piloto oficial F.D. Thomas desistiu e foi preso logo depois. O outro Spitfire mergulhou de cabeça em um campo perto da cidade de Siġġiewi, batendo com tanta força que os dois canhões Hispano de 20 mm ficaram firmemente alojados na rocha. (Os esforços para removê-los não tiveram sucesso, e um canhão, menos peças de trabalho e o cano do outro foram deixados no local, um monumento não intencional, mas impressionante à batalha aérea de Malta.) O piloto oficial Richard McHan, um nativo de Idaho, foi resgatado para fora e pousou perto de seu Spitfire acidentado. Ele foi levado a um posto de socorro médico do exército e tratado de seus ferimentos, incluindo uma fratura no tornozelo e uma concussão.

Naquele verão, as entregas do Spitfire continuaram, permitindo que o 1435 Flight, anteriormente ineficaz como uma unidade Hurricane, fosse reequipado e renomeado para o Esquadrão 1435. Mas, para sobreviver, Malta precisava de um reabastecimento constante de combustível de aviação e munições, caças de reposição e outras provisões essenciais. Em 3 de agosto, a Operação Pedestal deixou a Escócia na primeira etapa de sua viagem ao Mediterrâneo. Pedestal resultaria na entrega de cerca de 32.000 toneladas de suprimentos, bem como 37 Spitfires, que voaram da HMSFurioso. Dos 14 navios mercantes, nove foram perdidos, juntamente comÁguia, dois cruzadores e um contratorpedeiro. Dos cinco navios mercantes sobreviventes, o petroleiro TexacoOhioveio para resumir os comboios de Malta. Depois de ser desativado por torpedos e ataques de bombardeio, nos quais um bombardeiro caiu em seu convés, o navio danificado foi conduzido para Grand Harbour amarrado entre dois contratorpedeiros e com outro preso à popa como um leme de emergência. A data era 15 de agosto, festa da Assunção, conhecida localmente como Festa de Santa Maria. Desde então, os malteses referem-se à Operação Pedestal comoIl-Convoy e Santa Maria.

Apenas alguns pilotos de caça americanos foram destacados para Malta em 1941. Sabe-se que quarenta e dois serviram lá em unidades Spitfire em 1942. Entre eles estava o sargento Claude Weaver, de Oklahoma, que foi abatido durante uma surtida ofensiva sobre a Sicília em 9 de setembro , 1942. Ele optou por aterrar à força na costa inimiga, em vez de arriscar-se a saltar sobre o Mediterrâneo. Weaver foi feito prisioneiro, mas escapou um ano depois e voltou para Malta antes de ser levado de avião para a Grã-Bretanha logo depois. Em 28 de janeiro de 1943, enquanto servia no Esquadrão 403, ele foi novamente abatido e, desta vez, mortalmente ferido. O piloto oficial Weaver, DFC, DFM e Bar, está enterrado no Cemitério Comunal de Meharicourt, na França.

À medida que o verão deu lugar ao outono, a batalha continuou. Em 11 de outubro de 1942, a Luftwaffe e aforça Aérea Reallançou o primeiro de uma série de ataques em um grande esforço para esmagar Malta. Este, o ataque final do Eixo, continuaria por uma semana antes que a Luftwaffe mudasse sua estratégia, substituindo surtidas de bombardeiros diurnos por varreduras de caça e ataques de caça-bombardeiro. Mas agora havia finalmente esperança para a sitiada Malta.

Após uma bem-sucedida ofensiva dos Aliados em El Alamein, no Egito, as forças anglo-americanas desembarcaram no norte da África francesa em 8 de novembro. Para Malta, a falta de provisões ainda era um problema, embora a situação fosse aliviada por corridas de abastecimento realizadas por navios individuais e submarinos. Só em 20 de novembro o cerco pôde ser considerado encerrado, com a chegada durante a Operação Stoneage de quatro mercadores:Bantam(Holandês),Denbighshire(Britânico),Mormacmoon(Americano) eRobin Locksley(Americano).

Os ataques aéreos inimigos continuaram por algum tempo, embora apenas esporadicamente e em uma escala muito reduzida. O custo para ambos os lados foi alto, com bem mais de 1.000 aeronaves abatidas e milhares de militares e civis mortos e feridos. Mas Malta nunca foi derrotado.

Em julho de 1943, dois meses após a rendição do Afrika Korps na Tunísia, Malta desempenhou um papel proeminente como quartel-general aliado e base aérea avançada durante a invasão aliada da Sicília. A Itália capitulou logo depois, em 8 de setembro. Dois dias depois, a frota naval italiana começou a se reunir sob escolta em Malta. Foi uma homenagem adequada aos malteses e a todos os que defenderam a sua ilha.

O autor britânico Anthony Rogers se especializou em pesquisar e escrever sobre o teatro mediterrâneo durante a Segunda Guerra Mundial. Seus livros incluem o recenteBatalha aérea de Malta, que é recomendado para leitura posterior.

Este recurso aparece na edição de março de 2018 deHistória da aviação.Inscreva-se aqui!

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