Alexander Graham Bell tenta salvar James Garfield





Enquanto o presidente se aproximava da estação ferroviária, seu assassino esperava lá dentro, andando nervosamente de um lado para o outro, com um revólver no bolso. James Garfield estava prestes a deixar Washington e ir para Nova Jersey para encontrar sua esposa e filha em suas primeiras férias presidenciais. Nascido em uma cabana de toras em Ohio, Garfield, 49, tinha sido carpinteiro, professor, advogado, general da União e congressista republicano antes de ser eleito presidente em 1880. Agora, na manhã de 2 de julho de 1881, ele entrou na estação Baltimore & Potomac com dois de seus quatro filhos.

Observando Garfield de perto, Charles Guiteau sacou seu revólver. Guiteau era um advogado desonesto, um evangelista fracassado e um lunático que acreditava que Deus o havia ordenado a matar Garfield para unir o Partido Republicano e salvar a República. Ele deu um passo atrás do presidente e disparou dois tiros. A primeira bala cortou o braço direito de Garfield. O segundo acertou suas costas e quebrou duas costelas antes de se alojar no tecido adiposo atrás do pâncreas.



Garfield caiu no chão, sangrando muito, e o atirador foi imediatamente preso. Em minutos, os médicos chegaram e transferiram o presidente, primeiro para uma sala na estação e depois, em uma ambulância puxada por cavalos, para a Casa Branca. Lá, os médicos sondaram o ferimento em suas costas, procurando em vão pela bala.

A primeira bala cortou o braço direito de Garfield. O segundo bateu em suas costas e quebrou duas costelas

Alexander Graham Bell estava visitando seus sogros em Boston quando soube que Garfield havia levado um tiro e que os médicos não conseguiam encontrar a bala em seu torso. Já famoso por inventar o telefone, Bell, 34, começou imediatamente a ponderar como localizar a bala. Anos antes, enquanto trabalhava com tecnologia de telefonia, ele acidentalmente descobriu um método eletrônico de detecção de metal oculto. Agora, ele começou a trabalhar, tentando criar uma máquina que pudesse localizar a bala dentro do presidente.



Enquanto isso, Garfield estava em um quarto da Casa Branca, sob os cuidados de um médico com o nome improvável de Dr. Willard Bliss. (Seus pais o nomearam médico para sugerir uma carreira.) Conhecido de infância do presidente, Bliss serviu como cirurgião do Exército da União antes de praticar medicina em Washington, onde anunciou uma erva sul-americana chamada cundurango como um maravilhoso remédio para o câncer Sífilis, Scrofula, Úlceras, Sal Rebum e todas as outras doenças crônicas do sangue.

Uma e outra vez, Bliss procurou pela bala enfiando seus dedos sujos e instrumentos não esterilizados profundamente na ferida de Garfield. Ele deveria ter sabido melhor: Joseph Lister e outros cientistas já haviam provado que as infecções eram causadas por germes e poderiam ser prevenidas por práticas anti-sépticas. Mas Bliss estava entre os muitos médicos americanos que desprezaram a noção de que pequenos insetos invisíveis podem causar infecções. Ele estava errado, é claro, e sua sondagem não esterilizada do ferimento de Garfield causou uma infecção que se espalhou para a corrente sanguínea do presidente.

Em Boston, Bell trabalhou em sua máquina de detecção de metal - ele a chamou de dispositivo de indução de equilíbrio - e escreveu para Bliss, oferecendo seus serviços. Bliss convocou o famoso inventor à Casa Branca em meados de julho para discutir a máquina, mas ele não permitiu imediatamente que Bell a testasse no presidente. Bell voltou ao seu laboratório em Washington, onde continuou mexendo em sua invenção, testando-a em veteranos da Guerra Civil que carregavam balas em seus corpos. Às vezes, seu dispositivo detectava as balas, às vezes não.

Semanas se passaram e Garfield ficou mais doente. O presidente estava consciente e surpreendentemente alegre, mas seu ferimento gotejava pus amarelo horrível e sua febre subiu para 40 graus. Bliss, que vinha divulgando boletins médicos otimistas há semanas, temia que seu famoso paciente pudesse morrer. Em 26 de julho, o médico desesperado escreveu ao inventor.

Você nos faria o favor de ligar para a Mansão Executiva por volta das 17h00 hoje, Bliss perguntou a Bell, e trabalhar o experimento com o equilíbrio de indução na pessoa do presidente?

Bell foi à Casa Branca e configurou sua máquina. Era um dispositivo de aparência estranha com um cabo de madeira, uma bateria, um condensador e um receptor de telefone que Bell segurou no ouvido para ouvir o som feito quando o dispositivo detectou metal. Mas quando ele testou, ele ouviu um barulho estranho de crepitação no receptor. Antes que ele pudesse corrigir o problema, Bliss o convocou ao quarto de Garfield. Bell ficou chocado com a cor acinzentada do presidente. Fez meu coração sangrar olhar para ele, Bell escreveu, e pensar em tudo que ele deve ter sofrido para trazê-lo a isso.

O presidente fez algumas perguntas a Bell sobre o dispositivo. Satisfeito com as respostas de Bell, Garfield consentiu com o teste. Os atendentes o rolaram para o lado esquerdo e ele apoiou a cabeça no ombro de um ajudante enquanto a Dra. Bliss removia o curativo sobre seu ferimento.

O teste começou: Bliss passou o dispositivo de Bell nas costas do presidente, enquanto Bell segurava o receptor junto ao ouvido. Mas o som de crepitação no receptor dificultava a audição. Bell detectou sons, mas eram incertos e indefinidos, e ele não conseguiu localizar a bala.

Sinto-me profundamente desapontado e desanimado, escreveu Bell à esposa naquela noite. Ele se sentiu ainda pior na manhã seguinte, quando percebeu que havia causado o barulho de crepitação ao montar sua máquina de maneira inadequada na Casa Branca.

Garfield ficou mais doente e Bliss convocou Bell de volta à Casa Branca. Bell chegou para sua segunda visita em 1º de agosto, confiante de que sua máquina estava funcionando melhor do que nunca.

Desta vez, Bliss insistiu que Bell testasse apenas o lado direito do corpo de Garfield, onde Bliss tinha certeza de que a bala estava. Segurando o receptor próximo ao ouvido, Bell ouviu um som, mas era fraco e não se parecia com o ruído normal feito quando a máquina detectou metal.

Bliss informou aos repórteres que a máquina de Bell havia confirmado sua crença de que a bala estava no lado inferior direito do torso do presidente. Mas Bell não tinha tanta certeza. Ele se perguntou se talvez houvesse algum metal na cama do presidente que interferisse no teste. Ele foi à Casa Branca no dia seguinte e soube que o presidente estava deitado em um colchão feito de fios de aço.

Bell obteve um colchão idêntico. Quando ele passou sua máquina por cima, ele ouviu o mesmo som estranho que tinha ouvido ao examinar Garfield. Obviamente, sua máquina detectou os fios, não a bala.

Bell estava ansioso para tentar novamente, mas nunca teve a chance. Em 19 de setembro, após 79 dias de agonia, James Garfield morreu de envenenamento séptico que quase certamente foi causado por repetidas sondagens anti-higiênicas em seu ferimento. Uma autópsia revelou que a bala estava no lado esquerdo de seu torso, não à direita, onde Bliss insistiu que Bell a procurasse.

Garfield morreu por negligência, proclamou Guiteau, o homem que atirou no presidente. Ele tinha razão, mas o júri o condenou de qualquer maneira. Depois que ele foi enforcado em 1882, os médicos cortaram seu cérebro em cubos, procurando a fonte de sua loucura. Eles não encontraram.

Enquanto isso, Bell continuou a mexer em sua máquina de equilíbrio por indução, criando um dispositivo usado por décadas por cirurgiões do campo de batalha em busca de balas escondidas em soldados feridos.
Publicado originalmente na edição de fevereiro de 2016 daHistória americanarevista.

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