Allensworth: a primeira comunidade negra da Califórnia



Coronel Allen Allensworth(Biblioteca Pública de Nova York)

Embora uma pequena cidade empoeirada onde os residentes constantemente lutaram contra o calor e a seca possa parecer um cenário improvável para um esforço heróico na construção de colônias e autodeterminação racial, esta comunidade de 'pioneiros raciais, com seu compromisso de limitar os parâmetros do preconceito, serviu como um farol de esperança para os negros no Golden State e em todo o país. A comunidade, Allensworth, desmentiu a noção de inferioridade negra e, ao fazê-lo, gerou entusiasmo, esperança e confiança. Assim que nossa raça obtiver propriedade na forma de bens imóveis, de inteligência, de alto caráter cristão, ela descobrirá que receberá o reconhecimento que até agora não recebeu, disse o coronel Allen Allensworth, o fundador da comunidade. Esta cidade e seu fundador merecem um destino mais amável do que o rebaixamento a uma nota de rodapé histórica.



Para os negros na Califórnia, o final do século 19 e o início do 20 foram um nadir: a Suprema Corte dos EUA ungiu a serva do racismo, a segregação, como a lei da terra; uma forma de escravidão econômica conhecida como cultivo compartilhado reescravizou a massa de negros do sul, bem como de brancos pobres, e a liderança da comunidade negra foi fragmentada pela acrimônia entre W. E. B. DuBois e Booker T. Washington. Foi essa atmosfera de incerteza e discriminação que encorajou cinco homens negros de aparência cavalheiresca (assim descritos pelo DelanoHolographem 13 de junho de 1908) para trabalhar na criação de uma colônia racial na Califórnia.

Orientando sua aventura estavam o fervor e os sonhos de Allen Allensworth. Embora tenha nascido escravo em Louisville, Ky., Em abril de 1842, Allensworth recusou-se a se submeter a essa degradante instituição.

Durante sua juventude, apesar das leis que proíbem a educação de escravos, Allensworth dominou a leitura e a escrita, aguçando seu apetite vitalício pelo aprendizado. Depois de duas tentativas de fuga malsucedidas, ele finalmente conseguiu durante os primeiros anos da Guerra Civil. Reconhecendo a importância dessa luta, Allensworth quis participar.



Por vários meses em 1862, o ex-escravo trabalhou como ajudante civil da 44ª Infantaria de voluntários de Illinois. Mas esse serviço não satisfez Allensworth. Em 3 de abril de 1863, tornou-se marinheiro de primeira classe da Marinha da União. Durante os anos restantes da guerra civil, ele serviu em canhoneiras como o Queen City e Pittsburg. Ele deixou a Marinha em abril de 1865 com o posto de suboficial de primeira classe.

Durante a Reconstrução, Allensworth passou por uma conversão religiosa e decidiu estudar teologia na Roger Williams University em Nashville, Tennessee. Enquanto estava na universidade, ele conheceu e mais tarde se casou com Josephine Leavell. Depois de completar seus estudos, Allensworth manteve vários púlpitos em Louisville e arredores. O sucesso de Allensworth como ministro o impeliu para a política, diz Stanleigh Bry, diretor de biblioteca da Society of California Pioneers. Ele foi um dos delegados do Kentucky à convenção nacional da República em 1880 e 1884.

Foi em 1882, no entanto, que um soldado negro veio a Allensworth em busca de ajuda, reclamando da falta de capelães negros nas unidades militares totalmente negras. O soldado pediu a Allensworth que ajudasse a recrutar negros para preencher essas posições. Allensworth fez mais do que recrutar, diz Bry. Ele decidiu se tornar capelão. Alegadamente, Allensworth esperava que, como capelão, pudesse melhorar a sorte do soldado negro médio, ajudar a raça em sua batalha para ganhar apoio e, ao mesmo tempo, fornecer um futuro seguro para sua família. Assim motivado, Allensworth lançou um esforço concentrado para obter a nomeação para a 24ª Infantaria (de cor) em 1884.



Em primeiro lugar, Allensworth solicitou testemunhos e cartas de apoio de uma miríade de políticos sulistas importantes e secundários, democratas e republicanos. Em seguida, ele redigiu cartas ao presidente Grover Cleveland e ao Gabinete do Ajudante Geral. Nessas missivas, Allensworth elaborou um argumento persuasivo. Ele argumentou com Cleveland que, ao nomear um capelão negro, o presidente poderia fortalecer [sua] administração entre os negros, especialmente no sul. Ele também afirmou que poderia ajudar a assegurar a boa disciplina e conduta cavalheiresca entre os soldados.

Finalmente, sempre pragmático e plenamente consciente da reserva sobre a interação social entre oficiais negros e brancos, Allensworth escreveu: Eu sei onde termina o oficial e onde começa a vida social e, portanto, [me protejo] contra a intrusão social.

Os esforços considerados de Allensworth foram recompensados: em abril de 1886, ele foi nomeado capelão da 24ª Infantaria com a patente de capitão.



Por 20 anos, Allensworth ministrou às necessidades de seu rebanho enquanto o dia 24 se mudava de Fort Apache no Território do Arizona para Camp Reynolds na Califórnia para Fort Missoula em Montana. Durante esses anos, o capitão não apenas atendeu às necessidades espirituais das tropas, mas também trabalhou para elevar seu nível educacional geral, diz Sibylle Zemitis, bibliotecária de referência da Biblioteca Estadual da Califórnia. Durante todo o tempo, ele se portou como um oficial e um cavalheiro. E, no final das contas, ele teve muito sucesso.

Quando ele se aposentou em 1906, o tenente-coronel Allensworth e sua família se mudaram para Los Angeles. Mas uma aposentadoria normal era impensável para aquele homem, tão envolvido na luta para melhorar a posição dos negros. Não menos importante, entre os motivos do coronel estava seu desejo de mudar as atitudes dos brancos em relação aos negros.

Em vez de passar seus anos dourados sob o sol da Califórnia, Allensworth continuou a promover a raça negra e a promulgar os ensinamentos de outro indivíduo que havia saído da escravidão, Booker T. Washington. O coronel, um fervoroso defensor do Tuskegean, acreditava que, para aumentar a corrida, os negros deveriam estar dispostos a fazer por si mesmos, a confiar nos esforços de autoajuda dos negros, em vez da filantropia branca. Allensworth gostava particularmente de uma advertência publicada noÁguia californianapor seu editor, J. J. Neimore: Evite joias baratas. Pare de fazer passeios de bugue de cinco dólares com seis dólares por semana. Não coloque um chapéu de cinco dólares em uma cabeça de cinco centavos. Obtenha uma conta bancária. Tenha sua própria casa. Obtenha alguma propriedade. . . Não fique satisfeito com as sombras da civilização; pegue um pouco da substância para você! (Esta declaração também é creditada a Booker T. Washington.)

Para divulgar essas e outras ideias, Allensworth embarcou em uma turnê de palestras para inspirar e educar os negros. Apresentando palestras intituladas, As cinco virtudes masculinas exemplificadas, a batalha da vida e como combatê-la, e caráter e como lê-la, o coronel procurou incentivar a economia, incutir o valor da educação e traçar uma estratégia pela qual toda a raça pudesse elevar-se. As ideias de Allensworth, no entanto, foram restritas à discussão teórica no circuito de palestras, até que ele conheceu William Payne, um professor talentoso e graduado universitário que vive em Pasadena, Califórnia

Embora diferentes em idade e temperamento, Payne e Allensworth eram almas gêmeas na luta para melhorar sua raça. Payne, formado pela Denison University e nativo da Virgínia Ocidental, passou sua juventude em Corning, Ohio. Antes de se estabelecer em Pasadena em 1906, ele havia sido diretor assistente na Rendsvile School e professor no West Virginia Colored Institute. Chegando à Califórnia, no entanto, Payne logo descobriu que, se professores negros eram raros, os empregos para eles eram ainda mais raros.

Reconhecendo a necessidade de medidas incomuns, Allensworth e Payne planejaram a criação de uma comunidade totalmente negra - uma colônia de negros ordeiros e trabalhadores que podiam controlar seu próprio destino. Os dois homens acreditavam que, em tal comunidade, livre dos efeitos debilitantes e dos limites do racismo, os negros podiam demonstrar que eram capazes de organizar e administrar seus próprios negócios.

A colônia provaria a todos os americanos que os negros eram dignos de seus direitos e responsabilidades como cidadãos, diz Bry.

O soldado e o estudioso imaginaram uma comunidade negra que criaria oportunidades para os negros - oportunidades sendo centrais para as filosofias de ambos. Eles acreditavam que o status decepcionante da raça, quase meio século após a emancipação, se devia mais às circunstâncias do que à cor. Ainda assim, a maior parte do país, então imbuída da sabedoria da eugenia (a ciência da genética seletiva), acreditava que os negros eram intrinsecamente inferiores e, portanto, incapazes de contribuir para a nação americana em seu caminho para a grandeza. Os californianos brancos, é claro, tinham essa mesma crença. Payne e Allensworth acreditavam que, dada a oportunidade, os negros poderiam viver de acordo com seu potencial e, no processo, destruir essa falácia maliciosa. Sua colônia, eles acreditavam, proporcionaria essa mesma oportunidade.

Allensworth, Califórnia, desmentiu o mito da inferioridade genética negra, proporcionando a oportunidade para os trabalhadores californianos negros e ordeiros controlarem seu próprio destino, diz Michael Harvey, principal biblioteca da California Historical Society.

Outra função da colônia que viria a se tornar Allensworth era fornecer um lar para os soldados dos quatro regimentos totalmente negros da América. Obviamente, isso significava muito para o coronel. Em seu boletim promocionalO Criador de Sentimentos(Maio de 1912), as necessidades e desejos do soldado foram enfatizados por toda parte. Manchetes sobre Home, Sweet Home clamavam fortemente pelos militares cansados ​​de andar e suas famílias.

Em Allensworth, foi prometido que todo homem teria um bom lar. Por um pequeno gasto de seu salário atual, disse o coronel, você pode se tornar independente, sim, até mesmo um soldado-cavalheiro mais rico, cercado por pessoas de sua própria espécie, sua própria espécie. Como incentivo final, ele prometeu que a comunidade acabaria por possuir um lar para as famílias dos soldados. Lá, os soldados podiam deixar suas famílias em um belo clima ameno da Califórnia, cercado pelo melhor ambiente, enquanto no exterior em serviço perigoso. Resumindo, a vida na colônia, para o soldado, seria uma recompensa por um trabalho bem feito.

Como mecanismo para transformar suas ideias em realidade, em 30 de junho de 1908, Allensworth e Payne criaram a California Colony and Home Promoting Association, com escritórios no Edifício San Fernando na Main Street e no centro de Los Angeles. Embora Allensworth e Payne fossem os diretores da associação, vários outros também desempenharam um papel significativo na fundação da colônia: John W. Palmer, um mineiro; William H. Peck, um ministro; e Harry A. Mitchell, um agente imobiliário.

A associação logo enfrentou dificuldades, no entanto, nos problemas e despesas de aquisição de terras escolhidas para um assentamento negro, e parecia que o empreendimento poderia fracassar até que, como disse um contemporâneo, a Pacific Farming Company viesse em seu socorro. Essa empresa de desenvolvimento de terras rurais de propriedade de brancos ofereceu à associação terras nobres em Solito (ou Solita, como estava escrito nos horários da ferrovia de Santa Fé), uma área rural no condado de Tulare, 30 milhas ao norte de Bakersfield. Rapidamente renomeado Allensworth em homenagem ao coronel, Solito / Solita era um bom local para a colônia. Era uma estação de depósito na principal linha ferroviária de Santa Fé, de Los Angeles a São Francisco, o solo era fértil, a água aparentemente abundante e a área não apenas abundante, mas também com preços razoáveis.

Inicialmente, muitos dos residentes da colônia, incluindo o coronel Allensworth, ficaram surpresos, mas satisfeitos por uma companhia branca ter vindo em seu auxílio. Mesmo assim, em cinco anos, a Pacific Farming Company se tornaria a adversária da colônia em uma controvérsia sobre a água. Seus documentos de incorporação afirmam que a Pacific Farming Company foi organizada em 1908 para desenvolver terras rurais em cidades e vilas. Liderado por William Loftus de Fullerton, Califórnia, e Los Angelenos J. R. Treat e W. H. Bryson, esse empreendimento lucrativo estava sediado no Security Building em 508-510 Spring Street, no coração do distrito comercial de Los Angeles.

Uma vez que o negócio foi consumado, a associação começou a comercializar a colônia como um refúgio para negros conscienciosos que desejavam terras férteis e uma comunidade onde seus esforços [seriam] apreciados. Dentro de um ano, oTulare County Timesrelataram que 35 famílias residiam em Allensworth. Embora seja difícil obter dados precisos sobre o povoamento inicial, a colônia gerou entusiasmo suficiente para atrair pioneiros de todo o país.

A população da colônia era maior do que os números listados nos registros do governo por causa da população flutuante de Allensworth de pessoas que vinham e ficavam lá três ou quatro meses e iam embora e o cartório do condado nada saberia sobre isso, diz Henry Singleton, um ex-residente de Allensworth.

Os números da população também são borrados pelo fato de que muitos indivíduos compraram lotes, mas viviam em outras áreas, com a intenção de, eventualmente, fazer de Allensworth sua casa. Em 1912, no entanto, a população oficial de Allensworth de 100 havia celebrado o nascimento de Alwortha Hall, o primeiro bebê nascido na cidade, e tinha dois armazéns gerais, um correio e muitas casas confortáveis, como a que Allen e Josephine Allensworth construíram em 1910, e uma escola recém-concluída, orgulho da comunidade, que também serviu de centro para as atividades sociais e políticas da cidade.

O período de 1912-1915 marcou o ápice de Allensworth como uma comunidade próspera. Jornais negros de todo o país notaram o pequeno vilarejo:The New York Ageregistrou seu crescimento; aWashington Beeparabenizou todos os envolvidos com o empreendimento; e aÁguia californianaexclamou alegremente que não há um único branco que tenha algo a ver com os assuntos da colônia. Mesmo oLos Angeles Timestomou nota, rotulando Allensworth como um assentamento negro ideal.

A comunidade negra nacional estava faminta por vitórias raciais. Editores de jornais, líderes políticos, empresários e educadores imploravam que os negros provassem ser mais do que uma mancha negra no caráter nacional (como um senador sulista certa vez os rotulou). Em certo sentido, esses indivíduos endossaram (embora muitos o tenham feito sem saber) a crença de W. E. B. DuBois de que um décimo talentoso deve liderar a corrida a novas alturas. Ações positivas, como as tomadas pelos residentes de Allensworth, eram uma forma de retratar os negros de uma forma mais favorável.

Também durante este período, o Allensworth’s 200 afetou a estrutura econômica e política da área circundante. Fontes como oOakland Sunshine[um importante jornal negro da área da Baía de São Francisco] afirma que, em 1913, os cidadãos de Allensworth geraram quase US $ 5.000 mensais em seus empreendimentos, diz Jayne Sinegal, bibliotecária-chefe do Museu Afro-Americano da Califórnia.

Além disso, os registros de votação de 1915 listam uma impressionante variedade de ocupações de colonos, incluindo fazendeiros, lojistas, carpinteiros, enfermeiras e muito mais, todos sugerindo que os negócios e a produção industrial da colônia eram prodigiosos.

Os armazéns de grãos, currais e caixas de armazenamento de Allensworth atendiam às necessidades dos fazendeiros locais e da ferrovia. Os empreendimentos comerciais desenvolvidos pelos colonos incluíam as grandes granjas avícolas de Oscar Overr; um hotel de 10 quartos por 75 centavos por noite administrado por John Morris, que também servia como restaurante; um grande armazém geral, propriedade da família Hindsmon; uma empresa de fabricação de cimento; lojas de gesso e carpintaria; e agricultura de beterraba sacarina. Toda essa indústria foi direcionada para provar ao homem branco, sem sombra de dúvida, que o homem negro era capaz de respeito próprio e autocontrole.

Politicamente, Allensworth tornou-se membro do distrito escolar do condado, do sistema de bibliotecas regional e de um distrito eleitoral que elegeu Oscar Overr o primeiro juiz negro de paz na Califórnia pós-mexicana.

Em 1914, oÁguia californianarelataram que a comunidade de Allensworth consistia em 900 acres de terras escritas valendo mais de $ 112.500. Em um sentido estritamente econômico, este foi um começo auspicioso.

Junto com esse senso crescente de influência política e econômica, veio um verdadeiro senso de comunidade. Sempre me pareceu um lar, diz a ex-residente de Allensworth, Gemelia Herring. A grama estava verde e flores silvestres cresciam por toda parte. Achei que Allensworth era um dos lugares mais bonitos que já vi.

Allensworth se tornou uma cidade, não apenas uma colônia. Isso é evidente no número de organizações sociais e educacionais que existiam durante a época de ouro de Allensworth. O Owl Club, o Campfire Girls, o Girls ’Glee Club e a Children’s Saving Association atenderam às necessidades dos jovens, enquanto os adultos participaram do Círculo de Costura, do Clube de Whist, da Sociedade de Debate e do Clube de Teatro. O Girls ’Glee Club, inspirado nos internacionalmente conhecidos Jubilee Singers da Fisk University, era o orgulho e a alegria da comunidade, diz Sibylle Zemitis. Organizado pelo professor Payne com acompanhamento musical fornecido pela hábil professora Margaret Prince, o Glee Club viajou por várias pequenas cidades brancas para cantar, diz ela. Embora seja principalmente uma forma de entretenimento, o Glee Club também foi uma ferramenta usada para ganhar apoio para a colônia.

Junto com a escola, a biblioteca era o foco de muitas atividades comunitárias. Desde o início da colônia, muitos reconheceram os benefícios de um sistema de biblioteca pública e, em 2 de fevereiro de 1912, os residentes solicitaram ao Conselho de Curadores da Biblioteca Livre de Visalia que estabelecesse uma estação de depósito em Allensworth. Embora o pedido tenha sido aprovado, o espaço designado para a sala de leitura era inadequado, então em 1913, a Sra. Josephine Allensworth, como um memorial à sua mãe, doou terras e dinheiro para construir uma biblioteca que daria crédito até mesmo a uma comunidade maior. Este edifício em estilo de caixa de carvão, iniciado em maio e concluído em julho de 1913 a um custo de $ 500, tinha capacidade para 1.000 livros. Quando a Biblioteca Mary Dickinson foi inaugurada no dia 4 de julho, o Coronel Allensworth imediatamente doou sua biblioteca particular para a empresa. Conforme a notícia da biblioteca se espalhou, relata Zemitis, a comunidade recebeu livros de Visalia, San Francisco e Dakota do Norte. O Condado de Tulare apoiou o empreendimento pagando os custos de um custodiante da instalação, residente local de Allensworth, Ethel Hall.

A biblioteca se tornou um centro de atividades enquanto os residentes de Allensworth, refletindo a preocupação dos fundadores com a autoeducação, exploravam incansavelmente seus acervos. Em 1919, um periódico local notou a preocupação da comunidade com o aprendizado. OVisalia Delta, em um artigo intitulado Allensworth Folks Great Readers, delineou os diversos interesses da colônia em livros sobre questões de economia política, as nações em guerra na Europa e aqueles que lidam com os problemas e interesses da raça negra na América e em outros lugares. Como acontece com muitas outras comunidades negras no Golden State, as igrejas de apoio de Allensworth foram um fator importante no desenvolvimento do espírito comunitário e respeito mútuo. A primeira Igreja Batista realizou cultos regulares no que foi descrito como um belo edifício de igreja, enquanto a primeira A.M.E. Os membros de Sião adoravam na escola e, em 1916, planos foram feitos para erigir uma estrutura para a congregação metodista.

Outro elemento no desenvolvimento de Allensworth do senso de responsabilidade comunal foi a luta para estabelecer uma escola industrial apoiada pelo estado. No início de 1914, o coronel Allensworth fez lobby para que um instituto educacional se baseasse no modelo criado por Booker T. Washington no Alabama. Allensworth imaginou um Tuskegee do Oeste que forneceria treinamento prático em áreas técnicas como agricultura, carpintaria e alvenaria para jovens negros na Califórnia e no sudoeste. Quando um projeto de lei para criar a escola foi apresentado na Legislatura do Estado da Califórnia, a colônia de Allensworth previu um futuro próspero e empolgante, disse Michael Harvey. Parecia que Allensworth, como afirma a autora Delilah Beasley, 'se tornaria uma das maiores cidades negras dos Estados Unidos', se não do mundo.

Mas não era para ser. O coronel Allensworth e Payne foram enganados pela Pacific Farming Company e decepcionados por outros.

Quase imediatamente, a colônia Allensworth enfrentou várias crises que levaram ao seu declínio final. Em 1914, a Santa Fe Railroad, que nunca apoiou esta comunidade negra, construiu um ramal para a vizinha Alpaugh, permitindo assim que a maior parte do tráfego ferroviário contornasse Allensworth e privando a cidade do lucrativo comércio de transporte. A decisão de Santa Fé foi o culminar de uma série de conflitos entre Allensworth e aquela ferrovia - e preconceito racial. Inicialmente, a linha ferroviária recusou-se a mudar o nome do depósito de Solito / Solita para Allensworth. Em um artigo noTulare County Timesem julho de 1909, as autoridades argumentaram que o novo nome era muito longo para caber em placas ou no livro de cronogramas. Passaram-se vários anos antes de a empresa ceder e mudar sua política, diz Herring. Um problema mais sério eram as práticas de emprego da Santa Fé. A corporação recusou-se a contratar negros como gerente ou bilheteira da estação localizada na colônia e, apesar das repetidas cartas e recriminações, a ferrovia continuou a restringir as pessoas de bloqueio ao trabalho braçal, diz Sinegal.

Além disso, o sonho de ter o Tuskegee do Ocidente acabou quando o projeto de lei para criar a escola não foi aprovado no legislativo. Caiu em maio de 1915, em parte por causa da forte oposição dos negros em Los Angeles e San Francisco, que acreditavam que uma instituição semelhante a Tuskegee sancionaria implicitamente e, assim, reforçaria a segregação educacional e residencial, diz Bry.

Além disso, a comunidade continuou a sofrer com o problema de água de longa data. Como parte da compra inicial, a Pacific Farming Company concordou em fornecer água suficiente para irrigação, independentemente do tamanho da cidade, mas já em 1910, a Pacific Farming Company não estava honrando seu compromisso. Eventualmente, a comunidade procurou e obteve reparação legal: o controle da Allensworth Water Company passou para a cidade. Mas foi uma vitória de Pirro, na melhor das hipóteses, porque a cidade agora possuía um sistema de água desatualizado e tinha a carga inesperada de impostos enormes e não pagos. Só em 1918 a comunidade conseguiu se livrar da carga tributária e começar a atualizar as máquinas de bombeamento, mas nessa época o lençol freático havia caído muito e o equipamento era ineficaz.

Mas o fator mais crítico no declínio da comunidade foi a morte de Allen Allensworth em 1914. Em 13 de setembro, Allensworth estava no sopé da cidade de Monróvia para falar em uma igreja. Pouco depois de deixar a estação ferroviária, atravessando a rua, foi atropelado por uma motocicleta em alta velocidade e morreu na manhã seguinte. Andando na motocicleta estavam dois jovens brancos, E. S. White e W. F. Ray, que alegou que um animado Allensworth foi o responsável pelo acidente. Mas depois que a família do coronel entrou com uma ação judicial, os dois foram presos no final de setembro. Após os serviços funerários na Segunda Igreja Batista de Los Angeles, com uma guarda de honra militar de ambas as raças, o Coronel Allensworth foi enterrado no Cemitério Rosedale em 18 de setembro de 1914.

A comunidade Allensworth foi devastada. Embora Payne e Overr assumissem a liderança da colônia, ninguém poderia substituir o coronel. Sem a orientação espiritual e liderança de Allensworth, a comunidade começou a se desintegrar. Em 1920, as duas figuras principais, William Payne e Josephine Allensworth, deixaram a área. Payne aceitou um emprego de professora no El Centro, enquanto a Sra. Allensworth voltou para Los Angeles para morar com sua filha, Nella. O êxodo continuou durante os anos da Grande Depressão e da Segunda Guerra Mundial.

Henry Singleton pintou um quadro desolador e desanimador do declínio da comunidade durante este período: qualquer negro que quisesse trabalhar na lavoura, em batatas ou nas uvas cultivadas em Delano poderia simplesmente se mudar para Allensworth, mudar para uma das casas vazias. Eles podiam ficar, sem aluguel, sem nada, ninguém o possuía. Algumas das casas eram boas, outras estavam caindo. Era uma espécie de acampamento.

A atração de empregos em Oakland e em outros locais da indústria de guerra dizimou ainda mais a população da cidade e, em 1966, o arsênico foi encontrado como seu suprimento de água. Isso pareceu soar a sentença de morte para Allensworth. No entanto, o sonho do coronel não morreria. A partir de 1969, várias organizações comunitárias, lideradas por Ed Pope e Eugene and Ruth Lasartemay, expressaram interesse e apoio na criação de um sítio histórico estadual em Allensworth. Em 1973, o estado havia adquirido o terreno, e o comitê consultivo, sob a direção do Dr. Kenneth Goode, começou seus trabalhos. Em maio de 1976, o Departamento de Parques e Recreação do estado aprovou os planos para desenvolver o parque e, em 6 de outubro de 1976, o parque foi de fato dedicado. Então o sonho do coronel, se não de sua colônia, perdura.

Quando o Departamento de Parques e Recreação estava coletando histórias orais durante os anos 1970 como um prelúdio para o estabelecimento do parque, no entanto, vários dos ex-residentes entrevistados se perguntaram por que alguém estava interessado em Allensworth. Afinal, a colônia não falhou? Por que comemorar um empreendimento malsucedido?

Embora a colônia tenha existido como símbolo de esperança por menos de 20 anos, ela assume maior importância no contexto político e racial da América antes da Primeira Guerra Mundial. Dessa era de segregação, caracterizada pelo racismo vitriólico e pelas atrocidades extralegais do juiz Lynch, surgiu a liderança ambígua de Booker T. Washington. Suas políticas de acomodação ao racismo branco, combinadas com suas exortações pela autoajuda negra e uma vida virtuosa, foram chamados de clarins para grande parte da comunidade negra. Certamente, muitos dos primeiros residentes de Allensworth concordaram com Washington quando ele disse: uma fazenda comprada, uma casa construída, uma casa mantida de maneira doce e inteligente, um homem que é o maior contribuinte ou que tem a maior conta bancária, uma escola ou igreja mantida, uma fábrica correndo com sucesso, um jardim cultivado com proveito, um paciente curado por um médico negro, um sermão bem pregado, uma vida claramente vivida, dirá mais a nosso favor do que toda a eloqüência abstrata que pode ser convocada para defender nossa causa.

A comunidade de Allensworth foi um resultado indireto da filosofia de autoajuda racial de Washington. Lá, homens e mulheres negros que controlavam sua terra e destino poderiam provar para a América branca que, deixados por sua própria conta, eles poderiam criar negócios, igrejas e comunidades que contribuiriam para a ascensão da América negra à grandeza.

Allensworth também teve um papel no continuum histórico das cidades totalmente negras. Enquanto a maioria dos negros sempre acreditou que o trabalho árduo, a perseverança e a educação acabariam por levar ao triunfo da justiça e da igualdade racial, se não por eles, então pelas gerações futuras, outros negros têm sido menos otimistas. Os negros posteriores duvidaram que uma nação que gerou a Ku Klux Klan e limitou as oportunidades de seus cidadãos negros por meio da discriminação legislativa e de fato um dia aceitaria o homem e a mulher negros como iguais. Para alguns, a única esperança era se distanciar dos brancos. Por exemplo, indivíduos como Paul Cuffee (século 18) e o bispo Henry Turner (século 19) exortaram os negros a voltar para a África, onde se poderia desenvolver seus talentos ao máximo, bem como reafirmar os laços com a herança africana. Mas esses planos de repatriação africanos tiveram sucesso limitado, pela razão simples, mas poderosa, de que a maioria dos negros via os americanos, não a África, como sua pátria e, assim, saudava as tentativas de criar cidades negras nos Estados Unidos continentais com muito mais entusiasmo.

Assentamentos negros surgiram na paisagem americana desde a era colonial, um exemplo disso é a comunidade de Parting Ways em Massachusetts. Como Allensworth, Parting Ways e inúmeras outras comunidades totalmente negras foram uma resposta ao racismo declarado: foram anunciadas pela imprensa negra como um passo positivo em frente; foram recebidos com desconfiança e às vezes hostilidade pelas cidades vizinhas; foram iniciados com entusiasmo e orgulho, mas com pouco capital; e quase tudo foi esquecido.

Allensworth, Califórnia, diferia de outras cidades totalmente negras em seu senso de missão e uso das ferramentas promocionais modernas descritas anteriormente. Payne e Allensworth esperavam que, ao dar a sua cidade a circulação nacional mais ampla possível, sua próspera cidade em uma colina acabaria mudando as atitudes da América branca. Assim, a comunidade temperou o ganho individual com a necessidade de elevar a raça negra. E isso certamente vale a pena comemorar.

Também podemos nos perguntar por que os americanos comemoram a defesa fracassada do Álamo, pois o fato de Allensworth ter fracassado não é o fato mais importante sobre o empreendimento. O que importava então é que a tentativa foi feita. E o que importa agora é que todos os americanos finalmente descobrem as profundezas de caráter e visão daqueles que, por meio de sua tentativa de construir uma colônia, tentaram oferecer uma oportunidade para homens e mulheres transcenderem os limites baseados na raça e, assim, controlar seus próprios destinos .


Este artigo foi escrito por B. Gordon Wheeler e apareceu originalmente na edição de fevereiro de 2000 daOeste selvagem.

His Black California: A História dos Afro-Americanos no Golden Stateé sugerido para leitura adicional, junto comA Infantaria Negra no Oeste, 1969-1891, por Arlen L. Fowler;As batalhas e vitórias de Allen Allensworthpor Charles Alexander; eThe Negro Trail Blazers da Califórniapor Delilah Beasley.

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