O pior incêndio florestal da América: a grande queimadura de 1910



O incêndio atingiu cerca de 2,7 milhões de acres de florestas federais, incluindo este grupo de pinheiros brancos na Floresta Nacional Couer d'Alene em Idaho. (Serviço Florestal dos EUA)

Lojistas, mineiros e donas de casa em Wallace, Idaho,estivera reclamando da fumaça durante a maior parte do verão de 1910. Chovera pouco desde a primavera, e a floresta seca nas encostas vizinhas gerou inúmeras pequenas chamas. A fumaça, às vezes beirando a névoa, envolveu a cidade. O incipiente Serviço Florestal dos EUA estava lutando para acompanhar os incêndios. Em meados de agosto, o guarda florestal Ed Pulaski, um dos poucos homens experientes do serviço, se aventurou com uma tripulação para combater incêndios perto da bifurcação oeste de Placer Creek, cerca de 5 milhas ao sul da cidade, enquanto o guarda florestal Henry Kottkey e seus homens lutavam contra um incêndio em Loop Creek.

O fogo está explodindo, Kottkey logo relatou aos supervisores. Estou preocupado.

Ele também estava preocupado com a esposa Bertha, que entrou no Providence Hospital em Wallace para dar à luz o terceiro filho do casal. Outros também estavam ficando ansiosos. Em Taft, Mont., Que oChicago Tribunetinha recentemente rotulado a cidade mais perversa da América, e em outros assentamentos rudes no norte das Montanhas Rochosas - Saltese em Montana, e Mullan, Avery e Grand Forks em Idaho - donos de bares, ferroviários e prostitutas ficavam de olho nas colinas em chamas.

Em Little Beaver Creek, ao norte de Thompson Falls, Mont., Lily Cunningham, de 3 anos de idade, observou fascinada enquanto plumas brilhantes de fumaça laranja flutuavam pelo céu noturno. Ela poderia dizer que sua mãe estava assustada, pois ela estava chorando. Mas Lily achou as nuvens alaranjadas lindas.

‘O país foi varrido’, um sobrevivente lembrou da paisagem desolada deixada na esteira do incêndio

Outros residentes das Montanhas Rochosas do norte, especialmente aqueles com lembranças de incêndios anteriores, começaram a planejar sua fuga e planejar o que poderiam levar a cavalo, em carroças ou no trem. Algumas máquinas de costura enterradas, ferramentas e baús cheios de pertences pessoais e lembranças da família para recuperação posterior.

Em poucos dias, os ventos sopraram das colinas baixas da região de Palouse, no sudeste de Washington, alimentando as chamas e fundindo os milhares de pequenos incêndios em uma única labareda maciça. Chamada de Big Burn ou Big Blowup, a tempestade resultante continua sendo o maior incêndio florestal conhecido que atingiu os Estados Unidos e, como escreveu um historiador, possivelmente o maior de todos os tempos na história norte-americana. Queimou cerca de 3 milhões de acres de floresta virgem, principalmente no norte de Idaho e oeste de Montana, e matou dezenas de pessoas, a maioria bombeiros.

O país foi varrido, um sobrevivente lembrou da paisagem desolada deixada no rastro do incêndio.

O primeiro relato de incêndio nas Montanhas Rochosas do norte aquela temporada havia chegado em 29 de abril, mais cedo do que de costume, na recém-declarada Floresta Nacional Blackfeet, no noroeste de Montana. À medida que a primavera se transformava em um verão excepcionalmente seco e quente, surgiram relatos de centenas de pequenas chamas, muitas provocadas por raios, outras por cinzas lançadas por locomotivas a vapor ou por ações descuidadas de mineiros e até mesmo de guardas florestais inexperientes. Uma forte tempestade com relâmpagos sobre Bitterroots na noite de 26 de julho exacerbou a situação, provocando uma onda de incêndios que atingiu as linhas do Serviço Florestal e começou a ficar fora de controle.

Para cada incêndio que apagamos, um militar disse a um jornal de Missoula, Mont., Um novo é relatado.

À medida que o incêndio se intensificou, as autoridades locais cada vez mais desesperadas trouxeram trens cheios de bombeiros de todas as classes sociais. (Museu do Norte de Idaho)

No início de agosto, cerca de 3.000 incêndios estavam queimando em Idaho, Montana e Washington, incluindo o incêndio de Bean Creek, o incêndio de Lakeview e Loop Creek, o incêndio de Mineral County, o incêndio de Placer Creek, o incêndio de Trout Creek e incontáveis ​​outros sem nome. O Serviço Florestal estava lutando intensamente contra eles, mas estava com falta de suprimentos e pessoal. Pressionado por mão de obra, recorreu ao recrutamento de imigrantes recém-saídos do trem e prisioneiros das prisões da área.

Em desespero, o Serviço Florestal apelou por ajuda federal ao presidente William Howard Taft, que em 7 de agosto autorizou o envio de tropas do Exército para ajudar nos esforços de combate a incêndios. Vinte e quinhentos soldados finalmente se juntaram às linhas de fogo. A maioria eram soldados búfalos da 25ª Infantaria dos EUA de Fort George Wright, ao norte de Spokane. Infelizmente, como os imigrantes recém-recrutados, os presidiários encurralados e os neófitos do Serviço Florestal, esses soldados negros tinham pouca ou nenhuma experiência no combate a incêndios florestais.

Independentemente disso, eles fizeram o que podiam, até mesmo tentando induzir a chuva. Começando em meados de agosto, sob a orientação de seus oficiais, os soldados búfalos passaram 60 horas consecutivas disparando canhões e cargas de dinamite para o céu. Seus esforços foram motivados pela observação desgastada pelo tempo de que a chuva costumava acompanhar grandes batalhas militares envolvendo tiros de canhão.

Desta vez, a tática falhou - não choveu.

Em Wallace e Taft, Saltese e Avery, as preocupações aumentaram.

O Big Burn deixou um terço da cidade de Wallace, Idaho, em cinzas. (Biblioteca do Congresso)

Os mineiros e lojistas de longa data da região conheciam bem o fogo. Wallace, fundada em 1884 quando o homônimo coronel William R. Wallace construiu uma cabana na promissora cidade, cresceu à medida que os caçadores de fortuna procuravam minério de ouro e prata nas colinas vizinhas. Em 1890, estava prosperando. Em julho daquele ano, no entanto, um incêndio residencial alimentado por fortes ventos devastou o distrito comercial, destruindo 19 bares e hotéis, três estábulos, um banco, um teatro, a redação do jornal, escritórios de médicos e advogados, lojas e lojas.

Agora ameaçava um incêndio florestal.

Brasas acesas caíram na cidade e incendiaram alguns toldos de lona. Embora os cidadãos alertas tenham apagado rapidamente essas chamas, em 19 de agosto as seguradoras locais, notando com alarme as chamas que se aproximavam rapidamente, pararam de emitir apólices de seguro contra incêndio.

Enquanto as nuvens laranja brilhantes que tanto fascinavam Lily Cunningham, de 3 anos de idade, se aproximavam da casa da família em Little Beaver Creek, seus pais soltaram o gado, garantiram os pertences da cabana, empilharam tudo o que cabia em seu porão e fugiram para a casa de um vizinho. Colocada na cama com os filhos pequenos do vizinho, Lily observou pela janela os adultos e as crianças mais velhas esculpirem uma linha de fogo e apagaram todas as brasas que pousassem no pátio da fazenda.

Em 20 de agosto vieram os ventos. [Naquela] tarde de sábado, o historiador Tim Egan escreveu em seu livro de 2009The Big Burn, as condições atmosféricas deram origem a um Palouser que ergueu a terra vermelha das colinas e se chocou contra as florestas - não como uma rajada ou um golpe episódico, mas como um aríete de ar forçado.

Quando o vento atingiu as encostas, ele acelerou, achatando as chamas e incinerando tudo em seu caminho. Hidrocarbonetos na seiva resinosa dos pinheiros brancos predominantes do oeste saíram das árvores, liberando gás altamente inflamável que se espalhou por centenas de quilômetros quadrados e detonou espontaneamente à medida que aquecia.

Em questão de horas, observou o Serviço Florestal, os incêndios se transformaram em tempestades de fogo e as árvores aos milhões se transformaram em velas explodindo. Outros milhões de árvores - sugadas do solo, com raízes e tudo - tornaram-se maçaricos voadores. Estava escuro por volta das 4 da tarde, exceto por bolas de fogo movidas pelo vento que rolavam de uma ponta a outra a 70 milhas por hora. Eles pularam desfiladeiros de oitocentos metros de largura em um movimento fluido. Encostas inteiras de montanhas se incendiaram em um instante.

Em resposta a um apelo do Serviço Florestal, o governo enviou tropas do Exército dos EUA para combater o incêndio em campos de campanha como este. (Museu do Norte de Idaho)

Ao meio-dia de 21 de agosto, nuvens turbulentas de fumaça havia escurecido o céu ao sul até Denver e ao norte até a cidade de Saskatoon em Saskatchewan, Canadá. As pessoas alegaram ter visto morcegos voando à noite ao meio-dia. A fumaça do incêndio, relatou o Serviço Florestal, deu ao sol uma estranha cor de cobre em Boston. A fuligem caiu no gelo na Groenlândia. À medida que o fogo aumentava, as pessoas no norte do estado de Nova York, cerca de 2.000 milhas a leste de Wallace, podiam sentir o cheiro de fumaça no vento, e os navios no Oceano Pacífico a oeste tiveram problemas para navegar pelas estrelas devido à fumaça que obscurecia o céu noturno.

A tempestade de fogo soprada pelo vento persistiu por 48 horas. Para pura força física, diz Egan, não vimos nada parecido desde então. O Ranger Edward G. Stahl lembrou-se de chamas de centenas de metros de altura, mergulhando na terra em grandes curvas vertiginosas, realmente um verdadeiro demônio vermelho do inferno.

O ranger Edward G. Stahl lembrou-se de chamas a centenas de metros de altura, 'mergulhando na terra em grandes curvas vertiginosas, verdadeiramente um verdadeiro demônio vermelho do inferno'

Em Wallace, o medo atingiu um nível febril. As autoridades ordenaram trens para evacuar as mulheres e crianças da cidade. Em 19 de agosto, Bertha Kottkey deu à luz um filho, batizando-o com o nome de seu pai. Enquanto os incêndios ameaçavam a cidade, Bertha e Henry Jr. se juntaram a outros pacientes e funcionários do Providence Hospital evacuando no trem para o leste. Eles simplesmente conseguiram. Imediatamente após o vagão cruzar um cavalete nos arredores da cidade, a estrutura carbonizada desabou. Chegando com segurança em St. Regis. Mont., Os pacientes e a equipe foram transferidos para um trem com destino à capital de Montana, Helena, de onde pegaram outro para Missoula. Eles não tinham como saber na época, mas o Providence Hospital seria um dos poucos prédios a sobreviver na extremidade leste de Wallace, atingida pelo incêndio.

Enquanto isso, na cidade, homens foram mandados para as linhas de fogo e as autoridades libertaram prisioneiros da prisão da cidade para ajudar. (Apenas dois, um acusado de assassinato e um assaltante de banco, foram mantidos algemados.) As cinzas caíram como neve. Naquela noite, uma grande brasa desceu entre baldes de graxa de prensa e trapos embebidos em solvente ao lado doWallace Timesprédio. O incêndio resultante incendiou a redação do jornal e se espalhou rapidamente para uma fábrica adjacente, uma pensão, dois hotéis e o depósito da ferrovia.

À medida que o fogo se espalhava, um homem idoso chamado John Boyd, cujo filho era capitão dos bombeiros de Wallace, finalmente se dirigiu ao depósito para embarcar em um dos trens que aguardavam. Lembrando-se de repente de seu amado papagaio de estimação, ele voltou para casa para resgatar o pássaro. Os pesquisadores mais tarde encontraram seus corpos lado a lado na rua. Mestre e pássaro morreram por inalação de fumaça.

Além dos limites da cidade, uma vasta faixa das Montanhas Rochosas do norte estava em chamas.

Soldados búfalos da 25ª Infantaria dos EUA em Fort George Wright, ao norte de Spokane, Wash., Responderam à chamada. (Museu do Norte de Idaho)

Um residente de Mullan comparou-o a estar dentro de uma tigela profunda que está completamente forrada com chamas ferventes. Pontes ferroviárias queimadas e desabadas. Sempre que possível, os trens se refugiavam em túneis. Grand Forks, uma cidade de lona e madeira na fronteira Idaho-Washington, simplesmente desapareceu quando a tempestade de fogo passou. Todo o horizonte a oeste estava em chamas, relatou um ranger.

Em meio às colinas escaldantes, o Serviço Florestal com falta de pessoal fez o que pôde com sua força desorganizada de guardas florestais, recrutas apressados ​​e soldados búfalos. Quando os incêndios ficaram fora de controle, Henry Kottkey e a equipe abandonaram a linha em Loop Creek e rapidamente buscaram abrigo no ar mais frio de um grande bueiro de ferrovia. Ao leste, o patrulheiro Ed Pulaski conduziu sua tripulação de 45 homens e seus dois cavalos para um poço de mina. Lá, os homens cobriram a entrada do túnel com cobertores, encharcaram-nos com água estagnada do poço e finalmente caíram no chão onde o ar era respirável.

Os soldados búfalos continuaram lutando. Em Wallace e em outros lugares, eles trabalharam noite adentro carregando baldes de água e provocando incêndios. Nenhum homem no lote sabia o que era uma faixa amarela, um residente de Avery lembrou. Eles nunca reclamaram. Eles nunca tiveram medo.

O guarda florestal Ed Pulaski, sua tripulação de 45 homens e dois cavalos abrigados neste poço lamacento da mina. Cinco horas depois, todos menos cinco homens e os cavalos emergiram, feridos, mas vivos. (Serviço Florestal dos EUA)

Pulaski e a tripulação finalmente emergiram após cinco horas de cara na lama do poço da mina, o fogo tendo passado por eles. Mas cinco homens e os dois cavalos jaziam mortos, e os outros estavam em diversos estados de angústia. O próprio Pulaski estava em péssimo estado. Queimado nas mãos, cabeça e rosto, ele estava cego de um olho e com medo de perder o outro. Embora as solas dos sapatos estivessem queimadas, a tripulação desceu a encosta da montanha em chamas. Na frente, Pulaski tentou ao máximo seguir um caminho familiar agora obscurecido entre os restos carbonizados da floresta. O grupo maltrapilho finalmente encontrou um grupo de mulheres que procurava sobreviventes na floresta queimada em Placer Creek. A equipe de resgate saudou os homens com café e uísque.

Eles conseguiram. Kottkey e sua tripulação também sobreviveram, e os exaustos soldados búfalos logo retornaram ao seu posto ao norte de Spokane.

Na noite de 21 de agosto, os ventos que alimentaram a tempestade de fogo moveram-se para o leste e nuvens de tempestade começaram a surgir de Washington. Então choveu, uma chuva forte e constante, um lavador de ravinas que sufocou os incêndios, deixando uma paisagem lunar de cinzas úmidas e fragmentos fantasmagóricos.

(Molly Quinn / The Spokesman-Review, Spokane, Wash.)

Em seu auge, o Big Burn havia coberto uma área do tamanho de Connecticut. Arrasou mais de 3 milhões de acres de floresta virgem em Idaho, Montana, Washington, Oregon e British Columbia, incluindo 2,6 milhões de acres de floresta nacional e 521.184 acres de terras privadas. As perdas de madeira se aproximaram de um bilhão de dólares. O incêndio matou pelo menos 87 pessoas, 78 das quais eram bombeiros. (Cinquenta e quatro dos últimos estão enterrados no St. Maries 1910 Fire Memorial, marcado por uma laje de granito de 6 pés no cemitério daquela cidade de Idaho.) Uma contagem exata de vítimas civis não pôde ser estabelecida devido aos poucos registros mantidos no momento. Além disso, aqueles que fugiram do fogo se espalharam pelo deserto. Alguns foram totalmente consumidos pelas chamas, incluindo aqueles nos assentamentos desaparecidos de Grand Forks e Taft. Um terço de Wallace, toda a extremidade leste da cidade, estava em cinzas. Uma revista descreveu a região como um cemitério, aglomerados aleatórios de troncos fritos e meio queimados, uma floresta não mais.

Com a passagem das boas chuvas, as estradas se abriram, os trens começaram a circular novamente e os desabrigados voltaram para desenterrar suas máquinas de costura enterradas e lembranças da família.

Sentados no centro neste retrato de família dos anos 1930 estão o guarda florestal Henry Kottkey, que cavalgou o incêndio em um bueiro de ferrovia, e a esposa Bertha, que deu à luz o filho Henry Jr. (de pé no centro) em 19 de agosto de 1910. (O Spokesman-Review, Spokane, Wash.)

Após uma longa recuperação, Pulaski voltou a trabalhar para o Serviço Florestal. Em 1931, pouco antes de completar 65 anos, ele morreu devido a complicações de seus ferimentos em sua casa em Coeur d'Alene, Idaho. Enquanto Kottkey e seus homens saíram ilesos do bueiro em que se abrigaram, a casa de Henry e Bertha em Falcon, ao sul de Wallace, foi destruída. O casal e seus três filhos mudaram-se para a Flórida. Eventualmente, à medida que as memórias ruins se desvaneciam, eles voltaram e criaram mais cinco filhos. Mais tarde, o filho Henry Jr. ingressou no Serviço Florestal.

Lily Cunningham, de três anos, e a família sobreviveram à provação, assim como todas as vacas da família, exceto uma, que seus pais soltaram antes do incêndio. Seus únicos pertences restantes eram as roupas do corpo e uma querida cadeira de balanço, fotos de família e outros itens que haviam armazenado no porão. Mesmo assim, a família permaneceu na região e foi reconstruída. Lily viveu o suficiente para ser reconhecida como a última sobrevivente conhecida da Grande Queimadura.

Após o incêndio, o Serviço Florestal ganhou estatura e recebeu o aumento dos fundos e da mão de obra de que precisava para implementar uma nova política de supressão de incêndios, uma que mantinha todos os incêndios para ser extintos onde e quando ocorresse, a qualquer custo. Nas décadas que se seguiram, a política linha-dura aparentemente deu frutos, pois os guardas florestais foram rápidos em detectar, atacar e extinguir a maioria dos incêndios florestais. Não havia mais Big Burns, nem cidades destruídas.

Mas a política teve uma consequência indesejada. Com o tempo, explica o ecologista florestal Ryan Haugo de Idaho, a exclusão do fogo de paisagens florestadas resultou no acúmulo e na secura de combustíveis; florestas mais densas e menos diversificadas; e uma receita para incêndios catastróficos mais uma vez. Adicione um clima em mudança - com verões mais longos, mais quentes e mais secos - e fica claro que a abordagem de 'lutar a todo custo' contra o incêndio florestal não poderia ser sustentada.

Na verdade, havia deixado áreas de floresta vulneráveis ​​a incêndios maiores e mais prejudiciais, um fato que os ecologistas florestais não reconheceram até a década de 1970 e o próprio Serviço Florestal não aceitou totalmente até a década de 1990. Por fim, afastando-se da estratégia de supressão de incêndios de décadas gerada pelo Big Burn, o chefe do serviço florestal Jack Ward Thomas declarou que seus guardas iriam combater certos incêndios, enquanto permitiam que outros queimassem.

O fogo não é bom nem mau, disse Thomas. Apenas isso.WW

Oeste selvagemcontribuidor e ex-jornalista Chuck Lyons é um escritor freelance baseado em Rochester, N.Y. Para leitura adicional, ele sugereThe Big Burn: Teddy Roosevelt and the Fire That Saved America, por Timothy Egan;The Big Burn: O Grande Incêndio Florestal do Noroeste de 1910, por Don Miller e Stan Cohen; eAno dos incêndios, por Stephen J. Pyne.

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