McKenzie, da American Fur Company, era o rei do Upper Missouri

De Fort Union, o escocês governou um império econômico.



O chamado rei estava acomodado na cabeceira de uma longa mesa onde homens bem vestidos se sentavam de acordo com a classe. Os criados colocam diante deles o melhor jogo selvagem e delícias culinárias. Levantando taças de vinhos gelados e licores, a alegre empresa propôs brindes.



Essa festa da década de 1830 não ocorreu em um reino europeu ou mesmo na costa leste dos Estados Unidos. Os jantares formais eram uma ocorrência regular em Fort Union, um posto avançado na fronteira americana a 1.800 milhas do rio de St. Louis. O chefe, Kenneth McKenzie, governou um império econômico maior do que a maioria dos países europeus. Como esse escocês ganhou tanto poder e influência que amigos e inimigos o chamaram de Rei do Alto Missouri?

Kenneth McKenzie, nascido em 15 de abril de 1797, na Escócia, recebeu uma boa educação, emigrou para o Canadá em 1816 e trabalhou para a North West Company. Por anos, os Nor ’Westers foram a única competição para a poderosa Hudson’s Bay Company. Em 1821, as duas empresas se fundiram, mantendo o nome Hudson’s Bay Company. McKenzie e muitos outros Nor ’Westers perderam seus empregos.



McKenzie e dois amigos foram à deriva para o sul até a fronteira dos EUA, onde se juntaram a vários americanos e estabeleceram a Columbia Fur Company no Upper Mississippi River. Em 1823, eles se expandiram para o Upper Missouri River. Seu maior posto era Fort Tecumseh, localizado no rio Missouri, na atual Dakota do Sul.

McKenzie emergiu como o principal parceiro da Columbia Fur Company, usando Fort Tecumseh como sede de 1822 a 1829. Além de negociar com as tribos por peles de castor, McKenzie percebeu que havia um mercado para mantos de búfalo no leste dos Estados Unidos. Em 1826, a Columbia Fur Company estava negociando peles e mantos de búfalo com as tribos Lakota, Arikara, Hidatsa, Mandan, Yankton, Ponca e Omaha.

O comércio do manto de búfalo tornou lucrativa a Columbia Fur Company. John Jacob Astor, sócio principal da American Fur Company, comprou-os em 1827, com a condição de que McKenzie e seus sócios se tornassem sócios da American Fur Company. Os fortes do rio Missouri da antiga Columbia Fur Company permaneceram semiautônomos como o Upper Missouri Outfit. McKenzie se tornou o agente-chefe da unidade.



A American Fur Company expandiu o rio Missouri em território sob a influência da Hudson’s Bay Company. McKenzie reconheceu que, para capturar o comércio daquela organização formidável, ele precisava de um forte perto da junção dos rios Yellowstone e Missouri ao longo da atual fronteira entre Dakota do Norte e Montana. Em 1828, ele enviou trabalhadores para a confluência dos rios para construir uma cabana comercial para a tribo Assiniboine. Naquele mesmo ano, McKenzie enviou homens às Montanhas Rochosas para negociar no encontro com os caçadores livres.

Em 1829, McKenzie enviou trabalhadores para construir um forte na cabana comercial de Assiniboine e nomeou-o Fort Union. Ele mudou sua sede para lá em 1830. As pessoas começaram a se referir à American Fur Company como a Company e a qualquer competição como a Oposição. Ao mesmo tempo, as pessoas começaram a chamar McKenzie de Rei do Alto Missouri.

McKenzie acreditava que, se os barcos a vapor pudessem subir o rio Missouri até o Fort Union, o comércio melhoraria muito. Em agosto de 1830, ele foi a St. Louis para incentivar os sócios a comprar um barco a vapor. Eles hesitaram, mas McKenzie convenceu um dos sócios, Pierre Chouteau Jr., e juntos convenceram os outros. A empresa construiu um barco a vapor, nomeando-oPedra Amarela. Ele viajou até Fort Tecumseh em 1831, mas a maré baixa impediu que continuasse rio acima. No ano seguinte, em 17 de junho de 1832,Pedra Amarelachegou a Fort Union. Os barcos a vapor logo aumentaram a eficiência da empresa, movendo peles, peles e comercializando mercadorias de forma mais rápida e fácil.



McKenzie queria negociar com os Blackfeet, que consideravam todos os americanos seus inimigos e negociavam exclusivamente com a Hudson’s Bay Company. Em 1830, McKenzie enviou Jacob Berger aos Blackfeet, convidando-os a Fort Union para discutir as perspectivas de comércio. Berger, um velho caçador da Baía de Hudson e amigo dos Blackfeet, trouxe uma delegação tribal para Fort Union. Depois que McKenzie ofereceu presentes e prometeu uma boa troca por suas peles, os Blackfeet concordaram em permitir que a Companhia construísse um entreposto comercial em seu território na atual Montana.

Durante 1832, John Jacob Astor vendeu suas ações da American Fur Company para Pierre Chouteau Jr. e outros sócios, enquanto McKenzie construía o Fort Cass no rio Yellowstone para o comércio com a tribo Crow. A empresa agora negociava com todas as principais tribos do Upper Missouri River.

McKenzie viajou para St. Louis e Washington, D.C., a negócios e voltou para Fort Union em 23 de junho de 1833, a bordo do barco a vaporAssiniboineacompanhando o cientista alemão Príncipe Maximilian e seu artista pessoal, Karl Bodmer. Na noite de 5 de julho, McKenzie entreteve os habitantes do forte e as tribos visitantes atirando foguetes para o ar e atirando fogos de artifício para a multidão.

McKenzie leu livros didáticos de medicina, química e ciências naturais. Ele colecionou artesanato indiano e curiosidades naturais. Além do mais, ele trouxe o que há de mais recente em entretenimento doméstico para Fort Union - uma lanterna mágica, a precursora do projetor de slides e um gerador de faíscas elétricas. Ele mandou buscar itens de luxo a St. Louis - conhaque, charutos e ostras - e encomendou uma armadura completa da Inglaterra.

Quando McKenzie chegou ao Fort Union a bordoAssiniboineem 1833, ele trouxe uma destilaria de uísque. Durante anos, o comércio com as tribos envolveu álcool. O Congresso ficou preocupado com a venda de álcool aos índios e, em julho de 1832, aprovou uma lei proibindo a introdução de álcool no país indígena. A Hudson’s Bay Company não tinha restrições e continuou a fornecer álcool às tribos.

McKenzie viajou novamente para Washington, D.C., mas não conseguiu que o Congresso mudasse a lei. Ele se encontrou com o advogado da American Fur Company em St. Louis, que encontrou uma possível brecha. A lei afirmava que o álcool não poderia ser introduzido no país indiano, mas nada dizia sobre sua fabricação no país indiano. McKenzie despachou uma destilaria para Fort Union, comprou milho para o purê dos Mandans e começou a fazer uísque.

No outono de 1833, Robert Campbell, Milton Sublette e Nathaniel Wyeth - todos parte da chamada Oposição - pararam em Fort Union. Sempre o bom anfitrião, mesmo para os comerciantes concorrentes, McKenzie bebeu e jantou para eles, e então mostrou a eles o destilado. Eles queriam comprar bebidas alcoólicas, mas McKenzie recusou, pensando que iriam vendê-las aos indianos. Eles ficaram irritados com a recusa de McKenzie, e quando chegaram a Fort Leavenworth, o posto mais a oeste dos Estados Unidos, um deles contou aos oficiais sobre o alambre de McKenzie. Seguiram-se grandes problemas para a American Fur Company, então McKenzie ordenou que o ainda fosse desmontado e enviado rio abaixo.

McKenzie, agora com 40 anos, deixou Fort Union em 1837 para trabalhar em St. Louis. Ele retornou ao Upper Missouri em 1844, para restabelecer o comércio com os Blackfeet depois que os funcionários da American Fur Company massacraram um grande número de Blackfeet em vingança pelo assassinato de um de seus homens. Não muito depois disso, entretanto, ele deixou a American Fur Company e se envolveu em uma variedade de empreendimentos comerciais de sucesso; ele também se casou e constituiu família em St. Louis. Ele continuou a fornecer entretenimento luxuoso para seus amigos até sua morte em 26 de abril de 1861.

McKenzie forjou e manteve laços de confiança e amizade com diversas tribos indígenas em uma região e em uma época em que o governo dos EUA tinha pouca influência. Ele trabalhava muito, mas sabia como aproveitar a boa vida ... mesmo que fosse na fronteira. Kenneth McKenzie era realmente o Rei do Alto Missouri.

Publicado originalmente na edição de agosto de 2007 deOeste selvagem.Para se inscrever, clique aqui.

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