Um ás no buraco: Diz Laird



O comandante da Marinha dos Estados Unidos, Dean Diz Laird, deixou de abater aviões japoneses e passou a voar com réplicas deles sobre Pearl Harbor



Em um almoço na Distinguished Flying Cross Society em San Diego, o presidente Chuck Sweeney me deixou fazer um anúncio: Estou pesquisando para meu livro sobre filmes de aviação. Algum membro já trabalhou em produções de Hollywood?

Um homem alto e magro, com cabelos quase brancos e óculos grossos, ergueu a mão e disse em um sotaque lânguido: Eu pilotava aviões japoneses emTora! Tora! Tora! Isso conta?



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Dean 'Diz' Laird e seus colegas pilotos registraram 4.000 horas voando réplicas de caças e bombardeiros durante as filmagens do épico filme de Hollywood Pearl Harbor 'Tora! Tora! Tora! ' (20th Century-Fox / Getty Images)

Essa foi a minha apresentação ao comandante aposentado da Marinha dos EUA, Dean Laird. Em seus 30 anos no azul marinho, Diz, como ele prefere ser chamado, voou quase todos os aviões do inventário da aviação naval, estabeleceu recordes de velocidade e eficiência e foi o único ás da Marinha a abater aviões alemães e japoneses.

Com sua voz suave e sagacidade fácil, Diz Laird, agora com 97, age mais como um banqueiro aposentado do que um audacioso ás do lutador. Laird ingressou na Marinha por meio do programa de cadetes da aviação naval logo após Pearl Harbor. Já tinha minha licença de piloto, explicou. Passei pelo pré-vôo básico na NAS [Naval Air Station] Oakland e acabei em Pensacola. Durante o treinamento operacional, voei no Brewster F2A Buffalo. Eu amei aquele avião. Eu estive em Stearmans e SNJs, mas este era um verdadeiro lutador.



Laird foi designado para o VF-4, os Red Rippers. Como parte do pouco conhecido Líder da Operação, o esquadrão de caças embarcou no porta-aviões USSguardapara se juntar à Frota Britânica ao largo da Noruega ocupada pelos alemães em 4 de outubro de 1943. Naquela época, o principal caça do VF-4 era o desatualizado, mas difícil Grumman F4F-4 Wildcat . Acontece que eu estava de prontidão do CAP [patrulha aérea de combate] quando um bombardeiro alemão foi localizado no radar, ele lembrou. Mas não conseguimos encontrar nas nuvens e eles nos disseram para voltarmos para o navio. Fiquei olhando para trás porque sabia que devia haver algo ali. Então eu avistei um bombardeiro alemão a cerca de 13 ou 16 km saindo de trás de uma nuvem. Era um Junkers 88. Gritei 'Tallyho!' E me virei. Meu líder se juntou a mim. O alemão nos viu e imediatamente virou à direita e se afastou. Boyd, meu líder, subiu no lado direito dele e eu estava atrás do alemão e atirando pra caralho, mas não sabia dizer se estava recebendo algum acerto ou não.

Diz Laird posa ao lado de um Vought OS2U Kingfisher durante o treinamento de vôo. (Cortesia do Comandante Dean Laird)
Diz Laird posa ao lado de um Vought OS2U Kingfisher durante o treinamento de vôo. (Cortesia do Comandante Dean Laird)

Laird e seu líder, o tenente Boyd Mayhew, fizeram vários ataques, tentando contornar o Ju-88D em seu fogo cruzado.

A essa altura, o homem-bomba estava fumegando, continuou Laird. Não parecia que ele estava realmente queimando muito, mas ele estava emitindo uma enorme quantidade de fumaça preta. Boyd veio correndo em sua segunda passagem e parou. Em seguida, Laird avançou para a matança. Eu estava cerca de dois terços do caminho através da minha corrida quando o bombardeiro explodiu em uma enorme bola de fogo e um monte de pequenos pedaços voaram.

Enquanto Laird e Mayhew voltavam para o seu vôo e voltavam paraguarda, seu radar traçou outro vagabundo alemão. Dez ou 15 milhas de distância da frota, corremos para uma nuvem sólida de chuva, disse Laird. Estávamos paralelamente à parede de nuvens. Eu vi a sombra de um avião voando muito baixo e indo na direção oposta. Eu estava abaixo de cerca de 25 pés porque eu precisava ver o mar em toda aquela chuva. Perdi nossos aviões de vista.

A aeronave inimiga, um hidroavião bimotor Heinkel He-115B, atingiu Laird de frente. Reagindo com o instinto de um piloto de caça nato, ele parou e se transformou no alemão e disparou suas armas. Eu vi pedaços voando de seu pontão de bombordo. Eu subi e voltei novamente. Agora eu estava atrás dele e ele estava fora de alcance. Incapaz de recuperar o atraso, Laird estava em um dilema. O alcance ideal para um ataque pela popa era de 300 jardas, mas o Heinkel estava mais de mil jardas à frente.

Laird subiu até ficar cerca de 25 pés acima da altitude do hidroavião e abriu fogo. Ele imaginou que seus projéteis de calibre .50 cairiam cerca de 25 pés sobre os mil metros. Surpreendentemente, sua tática pouco ortodoxa funcionou. Alguns de seus projéteis pareceram atacar quando o Heinkel começou a se dirigir ao mar tempestuoso abaixo, aparentemente com a intenção de pousar.

Ele pousou e o pontão de bombordo desabou, disse Laird. O avião deu uma pirueta e se despedaçou. Só então meus amigos apareceram e voltamos para o navio.

O Líder da Operação durou mais de seis meses, mas os únicos aviões alemães encontrados foram aqueles dois abatidos por Laird e seu vôo.

Eu queria estar no Pacífico, onde a guerra aérea da Marinha estava realmente martelando o inimigo, comentou Laird. Ele teve sua chance quandoguardaO Grupo Aéreo 4 retornou a NAS Quonset Point, R.I., em dezembro de 1943. O VF-4 estava baseado em Fort Devens em Ayer, Massachusetts, onde seus pilotos treinaram no Grumman F6F Hellcat .

Laird e seus companheiros de esquadrão seguiram para a zona de batalha a bordo do USSBunker Hill. Em 1º de outubro de 1944, o tenente j.g. Laird foi promovido a tenente.

Um Hellcat se prepara para o lançamento do USS Bunker Hill, que hospedou brevemente o VF-4
Um Hellcat se prepara para o lançamento do USS Bunker Hill, que hospedou brevemente o VF-4 'Red Rippers' em 1944. (Bettmann / Getty Images)

Em 25 de novembro, Laird obteve sua primeira vitória no Pacífico durante uma varredura de caça sobre Luzon. Eu era o líder de seção de nosso esquadrão quando chegamos a este campo de aviação perto de Manila, disse ele. Liguei para o líder do esquadrão e disse: ‘Há sete Tonys lá embaixo. Vamos descer e pegá-los? 'Mas o líder do esquadrão os queria no ar, então esperamos que os Tonys decolassem. Nesse ínterim, estávamos circulando o campo e levando tiros. Eu peguei alguns buracos no meu avião. Por fim, esses Tonys decolaram. O líder do esquadrão e seu ala pegaram os dois primeiros, e eu e meu ala pegamos o terceiro.

O Kawasaki Ki-61 Tony era um elegante caça do exército japonês com motor refrigerado a líquido, armado com dois canhões de 20 mm e metralhadoras duplas de 12,7 mm. Eu mergulhei de cerca de 8.000 pés, ganhando um pouco de velocidade, Laird lembrou. Fiz paralelo com o Tony e tentei um tiro de 90 graus. Mas eu liderei demais e vi meus rastreadores irem na frente dele. Eu deixei cair um fio de cabelo para trás e continuei atirando, e ele explodiu em chamas. Então ele se virou para mim e passamos um pelo outro por não mais que 6 metros. Ele estava totalmente em chamas. Meu ala estava atrás de mim e pensei que ele pegaria o próximo avião decolando, mas ele não o fez. Ele ficou comigo.

Vendo outro Tony decolando, Laird foi atrás dele, esperando até que o lutador inimigo atingisse 4.000 pés. Então ele mergulhou e rolou de costas, realizando uma manobra split-S com a intenção de posicioná-lo para a matança. Mas o piloto japonês viu o Hellcat azul chegando e fugiu.

A próxima coisa que sei é que ele está escalando, tentando chegar onde eu estava, o que ele não pôde fazer porque ainda não tinha acumulado velocidade suficiente. Ele foi apontado diretamente para mim e eu apontei diretamente para ele. Eu não podia dizer com certeza para onde meus rastreadores estavam indo, mas eu estava acertando seu rabo.

Os dois lutadores tentaram ganhar uma vantagem, girando e girando até que Laird novamente se moveu para matar. Mas, como com o primeiro Tony, ele liderou demais. Eu disse a mim mesmo: ‘Seu idiota, deveria ter aprendido com o primeiro’. Desta vez, coloquei meu nariz para baixo e bem na frente dele. Eu vi meus rastreadores batendo entre o motor e a cabine. De repente, ele girou e mergulhou no chão. Provavelmente matei o piloto.

O esquadrão obteve um total de sete vitórias, incluindo duas de Laird. Eu dei crédito ao meu ala por um dos meus, ele disse. Éramos uma equipe e ele merecia a morte por grudar em mim como cola.

Cerca de um mês depois, fomos transferidos para a USSEssex, Laird continuou. Depois de várias missões infrutíferas escoltando aviões torpedeiros anti-submarinos ao redor da frota, ele invadiu o escritório do oficial de programação. Eu disse: ‘Charlie, não tive nada além desses voos de lixo nas últimas duas semanas. Se eu não começar a receber minha parte nas raspagens de lutador, vou socar você bem na boca.

Na manhã seguinte, 16 de janeiro de 1945, Laird acordou com uma dor lancinante na barriga, mas soube que havia recebido uma varredura de caça. Ele não se atreveu a abandonar a missão e decidiu suportar a dor. O objetivo era a ilha de Hainan, separada de Guangdong pelo Estreito de Qiongzhou, uma região fortemente defendida pelos japoneses no Mar do Sul da China.

Laird e outros sete pilotos de F6F-5 dirigiram-se para a ilha. No caminho, eles passaram por um único Curtiss SB2C-4 Helldiver e dois Hellcats. Quando um Mitsubishi A6M5 Zero apareceu, Laird foi direto para ele e abriu fogo. Achei que ele fosse virar para a esquerda e me virei para encontrá-lo, mas ele virou para a direita. Eu bati nele com muita força, mas não o suficiente para derrubá-lo. Eu disparei mais alguns tiros de longo alcance nele. Um dos suportes do trem de pouso caiu e eu sabia que o havia machucado. Então eu vi o Helldiver sendo espancado. ‘Suba lá e ajude aqueles caras de busca e eu cuidarei disso’, eu disse para minha divisão enquanto continuava atrás desse cara. Mas aquele Zeke era mais rápido do que meu Hellcat e mesmo com um trem de pouso pendurado eu não consegui vencê-lo.

Em seguida, outro avião em altitude mais alta se aproximou e vi que era um Hamp [Mitsubishi A6M3], que tinha as pontas das asas quadradas. Ele estava vindo para se juntar à luta, mas pegando o caminho mais longo. Eu subi e dei a força máxima e o encontrei de frente. Quando atirei, ele de repente desabou sem disparar um tiro. Devo ter atingido o piloto e ele foi direto para a água. Laird então subiu para se juntar ao resto dos lutadores e viu outro Zero perseguindo seu ala. Mesmo que ele estivesse muito abaixo e quase fora do alcance, Laird mirou com cuidado e começou a atirar. Para sua surpresa, o Mitsubishi começou a fumar e interrompeu a perseguição.

Juntos, Laird e seu ala localizaram o resto da força. Retornando aEssex, Laird saiu de seu Hellcat e fez seu relatório de combate ao comandante de seu esquadrão. Fui para o meu quarto e me deitei, disse ele. A dor era terrível. Eu estava voando há seis horas. Finalmente liguei para a enfermaria. Um médico atendeu e eu disse: ‘Doutor, estou com uma terrível dor de barriga. Você pode enviar um laxante? Talvez isso ajude.

EssexO oficial médico disse que estava vindo para ver Laird e, após examinar o piloto, chamou dois auxiliares e uma maca. Protestando, Laird foi levado para uma cirurgia, onde seu apêndice gravemente inflamado e distendido foi removido. O médico disse: ‘Você é o cara mais sortudo que conheço. Se o apêndice estourasse, você estaria morto. 'Isso me deixou sóbrio.

Em 16 de fevereiro, Laird sobrevoou as ilhas japonesas e, desta vez, os alvos foram os bombardeiros bimotores Mitsubishi Ki-21-II Sally. Ele estava com um grupo de 20 Hellcats e um grupo aéreo de outro porta-aviões voando Vought F4U-1D Corsairs.

De alguma forma, no céu encoberto, perdi a maior parte do meu grupo e havia apenas quatro de nós, disse ele. O outro comandante do grupo nos disse para ficarmos acordados e fornecer cobertura para seus dois Corsários de fotorreconhecimento, enquanto ele e os outros caíam e destruíam o campo. Não era isso que eu tinha em mente, mas concordei. Então olhei para baixo e vi esses dois bombardeiros decolando. Pensei: ‘Cara, gostaria de descer e pegá-los’. Mas, mesmo com os Corsairs mergulhando e metralhando, nenhum deles viu esses bombardeiros.

Não querendo esperar mais, Laird disse a sua segunda seção para permanecer com os aviões fotográficos enquanto ele e seu ala atacavam os bombardeiros. Fui atrás do ala-bombardeiro e disparei, certificando-me de que o conduzia. Ele simplesmente desapareceu em uma grande bola de fogo e um monte de peças caindo. Eu estava indo tão rápido que sabia que havia ultrapassado o líder, então manchei de volta ao ponto morto e diminuí o suficiente para que rolei e voltei para baixo por ele. Eu o acertei em dois passes, depois vim ao lado dele. Sua cabine estava cheia de chamas. A escotilha de emergência se abriu e esses três tripulantes pularam. Eles não tinham pára-quedas. Eu os vi cair de 2.500 pés. Não demorou muito para eles atingirem o chão.

Em abril de 1945, Laird voltou aos Estados Unidos como um ás creditado com 5 vitórias. Ele foi designado para o Esquadrão de Caça Experimental 200 (XVF-200) em Brunswick, Maine, desempenhando o papel de kamikazes atacando navios no porto para que a Marinha pudesse desenvolver melhores táticas defensivas contra os aviões suicidas. Isso foi emocionante, ele admitiu. Tínhamos 16 F8F Bearcats, 10 F6F Hellcats e 10 F4U Corsairs. Eu estava no comando dos Corsários. Fiquei no esquadrão até o fim da guerra.

Laird continuou a se destacar entre seus pares. Em 1947, fizemos uma inspeção, e o capitão que emitiu o relatório final disse: 'Devo dizer que os exercícios de artilharia, bombardeio e foguetes que fiz com o tenente Laird são os melhores que já vi em minha vida'. para mim, 'Diz, você quer entrar em jatos?'

Laird sorriu com a memória. Eu disse: ‘Senhor, eu daria a joia certa da minha família’. Ele acabou se classificando no McDonnell FH-1 Phantom e no F2H Banshee em abril de 1948.

Diz acena para a multidão no National Air Races em 3 de setembro de 1949, depois que ele e três outros pilotos VF-171 voaram de Nova York a Cleveland em tempo recorde. (Cortesia do Comandante Dean Laird)
Diz acena para a multidão no National Air Races em 3 de setembro de 1949, depois que ele e três outros pilotos VF-171 voaram de Nova York a Cleveland em tempo recorde. (Cortesia do Comandante Dean Laird)

Em 1949, alguém teve a ideia de fazer uma corrida a jato, e quatro de nós do VF-171 fomos para Cleveland, parente de Laird. Ele e três outros pilotos voaram com Banshees do convés do USSMidwayem Nova York durante um voo de demonstração de uma transportadora especial. Venci a corrida com uma velocidade média de 549 mph, a velocidade mais rápida registrada em qualquer corrida da época.

Em 1969, Laird, que trabalhava na NAS Miramar, se viu fazendo o papel de seus ex-adversários - um piloto japonês, voando réplicas de caças e bombardeiros na produção épica da 20th Century FoxTora! Tora! Tora!Recebi um telefonema de um amigo em Washington que estava procurando pilotos com experiência em voar arrastadores de cauda, ​​disse ele. Ele me contou do que se tratava e fui enviado ao MCAS El Toro perto de Los Angeles, onde encontrei estes AT-6 Texans e BT-13 Valiants que foram modificados para os Vals, Kates e Zeros japoneses. Fui o primeiro a pilotá-los e a sentir suas qualidades de manuseio. Os 'Kates' eram basicamente texanos estendidos com vários pés adicionados à fuselagem à frente e atrás das asas. O ‘Val’ era o BT-13 com polainas e cauda modificada. Acho que foram 33 ao todo, 11 de cada caça, aviões torpedeiros e bombardeiros de mergulho. Os Kates eram difíceis de voar, sendo muito pesados ​​e lentos, mas nós os levamos para NAS Coronado.

No campo de golfe Coronado naquele dia estavam os almirantes aposentados Elliott Buckmaster e Max Leslie. Buckmaster tinha sidoYorktownO capitão de durante a Batalha de Midway e Leslie comandaram o esquadrão de bombardeio 3 do porta-aviões. Laird lembrou com um sorriso: Disseram-me mais tarde que, quando sobrevoamos o curso, Buckmaster se virou para Leslie e disse: 'Jesus, Max, pensei nós abatemos todos aqueles filhos da puta! '

Os aviões foram movidos para a doca e carregados a bordo do segundo porta-aviõesYorktown(o primeiro foi afundado em Midway). Na costa da Califórnia, o Diretor Richard Fleischer recriou o histórico lançamento da força de ataque inimiga antes do amanhecer.YorktownA cabine de comando moderna foi revestida com uma proa falsa e tábuas de madeira para servir de porta-aviõesAkagi. O Val de Laird foi o primeiro a ser lançado enquanto ele e George Watkins conduziam os aviões para o céu do amanhecer. A aeronave foi então transportada para o Havaí.

O comandante Laird assume o assento traseiro de um T-34C Turbomentor em julho de 2016 para um vôo em seu 100º tipo de avião. (Marinha dos Estados Unidos)
O comandante Laird assume o assento traseiro de um T-34C Turbomentor em julho de 2016 para um vôo em seu 100º tipo de avião. (Marinha dos Estados Unidos)

O tenente-coronel aposentado da Força Aérea Arthur Wildern foi o piloto-chefe das sequências de ataque a Pearl Harbor. Ele liderou uma equipe de 47 pilotos da Marinha, dos Fuzileiros Navais, do Exército, da Força Aérea e da Guarda Nacional Aérea, fora de serviço e aposentados, que pilotaram aeronaves japonesas e americanas. Eles precisavam ter habilidades extensas de formação aproximada, pois estariam voando em locais apertados e em nível extremamente baixo sobre instalações ativas da Marinha e da Força Aérea. Laird e seus companheiros pilotos registraram mais de 4.000 horas no ar enquanto bombardeavam Pearl Harbor. Foi executado como se estivéssemos planejando um ataque real, disse ele. Um controlador aéreo avançado trabalhou com os cinegrafistas para nos dizer quando devíamos correr ou fazer uma nova tomada. Para a maioria das fotos, havia apenas três aviões, apenas Art, eu e um jovem fuzileiro naval que acabara de voltar do Vietnã. Usávamos jaquetas de vôo japonesas e capacetes de couro marrom com forro de pele.

Eu estava em um dos Kates durante o primeiro ataque a Battleship Row. Chegamos baixo, inclinamos e avançamos. Claro que não havia navios. Isso veio depois. Mas foi incrível.

Laird continuou voando em jatos e acumulando mais de 8.000 horas no ar, incluindo 4.700 em jatos, até que se aposentou como comandante em 1971. Tive muita sorte, disse ele.

Em 9 de julho de 2016, o piloto de 95 anos assumiu os controles no banco de trás de um Beechcraft T-34C Turbomentor, e com o Tenente Comandante. Nicole Johnson, na frente, decolou de Coronado e fez alguns passeios turísticos na costa de San Diego, seguido por ambos os pilotos realizando rolagens de aileron sobre uma área de treinamento. Foi o 100º tipo de avião a figurar em seu registro de vôo.

Mark Carlson escreve de San Marcos, Califórnia. Seu livro mais recente é O Esquadrão Perdido dos Fuzileiros Navais: A Odisséia do VMF-422. Leitura adicional:Fogo no céu: a guerra aérea no Pacífico Sul, por Eric M. Bergerud; ePacific Air, por David Sears.

Este recurso apareceu originalmente na edição de maio de 2018 deHistória da Aviação. Inscreva-se aqui!

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