Uma vila do Alasca é a chave para compreender a gripe espanhola de 1918

Os cientistas nunca tinham visto nada parecido. Considerada a pior pandemia da história, a gripe espanhola começou em 1917 e, em menos de dois anos, matou cerca de 50 milhões de pessoas em todo o mundo. Outras estimativas colocam a contagem global no dobro disso, mas o número final nunca será conhecido porque os médicos, enfermeiras e legistas que normalmente registravam fatalidades estavam sobrecarregados a ponto de exaustão ou eles próprios morreram.





Mesmo com restrições de viagem e quarentenas em vigor, a doença se espalhou rapidamente para os cantos mais remotos do mundo. Em novembro de 1918, a gripe espanhola atingiu um pequeno posto avançado no Alasca chamado Brevig Mission e matou 72 residentes em cinco dias, deixando vivos apenas oito crianças e adolescentes.

Em agosto de 1997, um cientista chamado Johan Hultin, de São Francisco, viajou para a Missão Brevig e, com permissão dos anciãos da cidade, escavou o cemitério local para tentar desenterrar uma vítima do surto enterrada nas profundezas da tundra congelada. Ele esperava extrair uma amostra de tecido humano que contivesse uma amostra em hibernação do vírus da gripe de 1918. Em 23 de agosto, Hultin encontrou um corpo feminino de dois metros de altura que estava notavelmente bem preservado.

Sentei-me em um balde - virado de cabeça para baixo - e olhei para ela, Hultin lembrou no livro de Gina Kolata de 2001Gripe.



Ela era uma mulher obesa; ela tinha gordura na pele e ao redor dos órgãos, o que servia como proteção contra o descongelamento ocasional de curto prazo do permafrost. Aqueles do outro lado dela não eram obesos e haviam se deteriorado. Sentei-me no balde e vi esta mulher em bom estado de conservação. E eu sabia que era daí que o vírus [amostra] tinha que vir, lançando luz sobre os mistérios de 1918.

Com uma faca de autópsia, Hultin cortou a maior parte de seus pulmões e mergulhou as seções em uma solução química. Em seguida, ele e sua equipe enterraram cuidadosamente a mulher que ele chamou de Lucy.

Assim que voltou para São Francisco, Hultin enviou as amostras para o Dr. Jeffery Taubenberger no Instituto de Patologia das Forças Armadas em Washington, D.C. Taubenberger foi capaz de decodificar toda a sequência genética do vírus, uma conquista histórica por si só. Mais tarde, Taubenberger e sua equipe reconstruíram a sequência completa do gene da gripe espanhola e, em 2005, fez crescer o vírus novamente com sucesso, um feito nunca antes realizado com uma doença extinta. Isso levantou questões éticas e de segurança óbvias, uma vez que o vírus - que é 25 vezes mais mortal do que a gripe sazonal normal - poderia ser usado como arma biológica ou liberado acidentalmente. Mas Taubenberger acreditava que os benefícios de estudar o vírus vivo superavam os perigos.



É claro que o vírus de 1918 permanece particularmente letal, Taubenberger disse depois de provocar sua ressurreição semelhante à de Lázaro, e determinar se as cepas do vírus da gripe pandêmica podem surgir por diferentes vias afetará o escopo e o foco dos esforços de vigilância e prevenção.

Decifrar como um vírus específico opera abre insights sobre outras cepas virais e revela como eles crescem, sofrem mutações, saltam de animal em animal e atacam seus hospedeiros. Pesquisas baseadas no tecido pulmonar de Lucy já levaram a vacinas contra a gripe aprimoradas que preveniram epidemias maiores e, idealmente, algum dia os cientistas irão se basear no trabalho de Hultin e Taubenberger para descobrir um calcanhar de Aquiles genético em uma cepa que torna possível eliminar todos os eles.

Quanto a Hultin, ele deixou algo para trás para os residentes da Missão Brevig em 1997. Duas cruzes de madeira branca que antes marcavam o perímetro do cemitério haviam se deteriorado até quase nada. Antes de voltar correndo para São Francisco, o cientista de 72 anos construiu duas novas cruzes, que montou onde os originais estavam. Eram sua homenagem aos mortos e seu agradecimento à comunidade que lhe mostrou tanta hospitalidade - e deu tanto à ciência médica.



Publicado originalmente na edição de outubro de 2013 deHistória americana. Para se inscrever, clique aqui.

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