Um vento ruim: como o sigilo americano interrompeu um ataque terrorista japonês





Um fu-go (balão de fogo) japonês. (Marinha dos EUA / Arquivos Nacionais)

J A arma japonesa saída de uma revista de ficção científica popular criou muitos problemas para o governo dos EUA nos últimos meses da Segunda Guerra Mundial - problemas não de defesa nacional, mas de informação pública e moral.



A arma era um enorme balão feito de quatro camadas de papel impermeável de amora. Cada um media 33 pés de diâmetro, foi inflado com 19.000 pés cúbicos de hidrogênio e carregava munições - geralmente uma bomba incendiária de 26 libras ou uma bomba de alto explosivo de 33 libras, junto com quatro incendiários de 11 libras. O plano era ter os balões (Fusen Bakudanem japonês, significando balões de fogo; conhecido pelo Exército Imperial por seu codinome, Fu-Go) flutuou pelo Pacífico na corrente de jato que soprou para o leste do Japão cerca de 30.000 pés acima da superfície da Terra. Como o hidrogênio se expande quando aquecido pelo sol e se contrai no ar frio da noite, os balões eram equipados com dispositivos para liberar o hidrogênio quando se elevasse acima da corrente de jato e lançar o lastro quando caísse abaixo dela. Quando todo o lastro tivesse sido lançado, os balões - de preferência tendo viajado 6.200 milhas para pairar no ar sobre os Estados Unidos - começariam a lançar suas bombas.

As autoridades japonesas estimaram que apenas 10 por cento completariam a jornada, mas esperavam que os balões, pousando em locais aleatórios para destruir prédios ou detonar incêndios, incitariam o terror entre a população americana.

Começando em novembro de 1944, no início do período anual mais forte da corrente de jato, os japoneses implantaram cerca de 9.300 balões em 21 locais de lançamento no Japão. Estima-se que 1.000 chegaram à América do Norte, com mais de 300 balões documentados. As primeiras armas com alcance intercontinental, os balões flutuaram para o leste até os Grandes Lagos. Mas a maior concentração estava nos estados ocidentais(ver In Harm’s Way, mapa abaixo).Muitas das bombas não detonaram, e as que detonaram - com uma exceção notável - causaram poucos danos. O lançamento de novembro significou que, quando as bombas aterrissaram e explodiram, o terreno estava tipicamente frio e úmido, e não suscetível a incêndios violentos.



Mas, embora as bombas de balão não representassem uma ameaça séria à segurança dos EUA, o potencial para o pânico era real. Para evitar a histeria, o governo dos EUA desenvolveu uma política que mistura franqueza e sigilo que se apoiava em um forte etos zip-your-lip que era um componente do patriotismo doméstico.

A resposta de informação pública do governo dos EUA passou por três estágios distintos, que mudaram junto com o conhecimento das tentativas de ataque. Quando as evidências dos balões surgiram pela primeira vez, as autoridades ficaram perplexas, e a Fase I da resposta do público foi admitir essa incerteza. Só depois que ficou claro que se tratava de armas japonesas, a Fase II começou, com o governo tentando conter o conhecimento público dos dispositivos. Mas depois que seis pessoas foram mortas em um encontro com uma bomba transportada por um balão perto de Bly, Oregon, a política de informação pública do governo mudou novamente; na Fase III, as autoridades alertaram os cidadãos sobre os perigos dos dispositivos. A essa altura, os japoneses já haviam abandonado o esforço, mas muitos balões e sua carga mortal ainda permaneciam em locais incomuns.

Um espécime intacto encontrado perto de Alturas, Califórnia, foi posteriormente reinflado para estudo na Base Aérea de Moffett. Os balões carregavam lastro e bombas programadas para explodir no final da viagem. (Canadian War Museum, 19460001-001)

APARENTEMENTE, O PRIMEIRO balão a ser descoberto nos Estados Unidos pousou por volta de 9 de novembro de 1944, cerca de 50 milhas a sudoeste de Reno, Nevada. Quando os especialistas militares começaram a investigar, não havia sobrado nada além de alguns restos. Moradores de Thermopolis, Wyoming, relataram ter visto o que presumiram ser um pára-quedas caindo no início de dezembro; as autoridades encontraram alguns fragmentos de bomba perto de uma mina de carvão e os levaram para a Base Aérea do Exército em Casper, Wyoming.

Então veio um perto de Kalispell, Montana, descoberto em 11 de dezembro por uma equipe de pai e filho de lenhadores, O. B. e Owen Hill, que pensaram ter encontrado um fragmento de paraquedas e presumiram pelas letras que era japonês. The Hills o levou para o escritório do FBI em Butte, onde análises da quantidade de neve no balão concluíram que ele estava no solo pelo menos desde 25 de novembro. Em 18 de dezembro, a agência emitiu um anúncio oficial sobre a descoberta, identificando-a como parte de um balão que tinha um dispositivo incendiário e detonador acoplados.

Sem ninguém capaz de descobrir exatamente o que eram esses destroços do céu, os balões não foram notícia de primeira página. Mas eles também não eram secretos. Jornais locais publicaram histórias: em NevadaMason Valley Newsem 17 de novembro, noNorthern Wyoming Daily Newsno dia 8 de dezembro, noRegistro Independentede Thermopolis em 14 de dezembro. A Associated Press divulgou uma história com base no relatório do FBI que foi veiculado em muitos jornais de todo o país em 19 de dezembro. Em 1º de janeiro de 1945, a AP publicou outra história - com apenas três parágrafos - sobre um balão encontrado no dia anterior, alojado em uma árvore na floresta a oeste de Estacada, Oregon, e semelhante ao encontrado perto de Kalispell. Desta vez, o FBI recusou mais comentários. Mas ficou cada vez mais claro que as descobertas até agora não eram incidentes isolados. Na semana seguinte à descoberta da Estacada, foram encontrados fragmentos de mais sete balões japoneses: dois no Alasca; dois perto de Medford, Oregon; dois na Califórnia; e um na província canadense de Saskatchewan.

Inevitavelmente, mais cobertura da imprensa se seguiu.NewsweekeTemporevistas saltaram a bordo com itens curtos em suas primeiras edições de 1945. Mas os escritores claramente não sabiam nada mais do que o que o FBI havia anunciado algumas semanas antes. ONewsweekO artigo, intitulado Balloon Mystery, resumia o tema de ambas as revistas semanais: algo está acontecendo, mas temos apenas perguntas, nenhuma resposta. O balão transportou passageiros? Se sim, onde eles estavam?NewsweekPerguntou.Tempoespeculou: o balão provavelmente foi lançado de um submarino. Mas por que? Se tivesse carregado os homens, para onde eles caíram de pára-quedas?

Portland’sO Oregoniannão apenas colocou a história na primeira página, mas publicou uma foto de soldados do Comando de Defesa Ocidental (WDC) caçando na floresta por mais peças de balões.

Na entrevista coletiva de 2 de janeiro de 1945 do presidente Franklin D. Roosevelt, Earl Godwin, principal correspondente da NBC na Casa Branca, perguntou: Você tem algo que possa interessar ao público sobre a possibilidade de uma ofensiva de espionagem, conforme indicado por esses balões de papel? Resposta oficial de FDR: Francamente, não tenho mais informações do que você. Obviamente, a primeira coisa a fazer é descobrir a origem dos balões. Aquilo não ésempre fácil.

A ÚNICA CENSURA FORMAL que os Estados Unidos impuseram à imprensa durante a guerra foi às reportagens no exterior. Mas Washington também exerceu controle substancial sobre as notícias da guerra doméstica que os americanos podiam ler e ouvir, pressionando repórteres e editores a estarem sempre cientes da necessidade de discrição.

Em janeiro de 1942, o Escritório de Censura dos EUA, que se reportava diretamente ao presidente Roosevelt, emitiu um código voluntário que os jornalistas deveriam seguir. Implorou-lhes que não divulgassem nenhuma notícia que pudesse ajudar o Eixo. O escritório de censura prometeu dar respostas rápidas às perguntas da imprensa sobre se algo poderia ser publicado e estabeleceu uma linha direta 24 horas para responder às perguntas da imprensa. O escritório não apenas manteve sua promessa de dar respostas oportunas, mas, quando a resposta era não, geralmente fornecia uma explicação confidencial de por que as informações deveriam ser mantidas em segredo. Não havia penalidades legais por violar o código, a menos que a divulgação de informações fosse tão flagrante que pudesse ser processada sob a Lei de Espionagem de 1918 - uma ação considerada apenas uma vez e nunca invocada.

Michael S. Sweeney da Utah State University, que escreveu a história definitiva do Office of Censorship, diz: Os censores civis podiam adular, sugerir, discutir e ameaçar, mas não tinham autoridade para punir além de divulgar os nomes dos violadores. Eles não precisavam de tal poder. A grande maioria dos jornalistas endossou os códigos, bem como a administração deles.

Os editores se esforçaram para obedecer. Os jornais que publicaram as histórias iniciais sobre as bombas, por exemplo, primeiro checaram com o escritório de censura para ver se os artigos acionariam a advertência do código sobre itens que discutiam operações, métodos ou equipamentos dos Estados Unidos, seus aliados ou o inimigo . O escritório deu luz verde a todos.

Nada disso agradou aos militares, que perceberam que mesmo histórias que eram pouco mais do que conjecturas podiam confirmar ao Japão que os balões estavam chegando ao interior dos EUA.O Oregonianhistória foi a gota d'água para o Brigadeiro General William H. Wilbur, WDC chefe de gabinete. Sob suas ordens, oficiais de inteligência, em 2 de janeiro de 1945, telefonaram para as três principais agências de notícias e seis outros meios de comunicação importantes e pediram-lhes que não tornassem públicos quaisquer detalhes de qualquer aterrissagem de balões até novo aviso. A resposta da imprensa: vamos ver o que o Escritório de Censura tem a dizer.

Na verdade, o escritório tinha uma políticacontrasolicitando à imprensa nacional que se abstenha de publicar histórias que já tenham aparecido em veículos locais. Byron Price, o diretor executivo de notícias da AP a quem Roosevelt havia contratado para chefiar o escritório, recusou-se a renunciar a essa política. Mas outras entidades governamentais colocaram pressão sobre Price e em menos de uma semana ele se reverteu. Ele enviou um memorando confidencial a todos os meios de comunicação americanos avisando que qualquer balão que se aproxime dos Estados Unidos de fora de suas fronteiras pode ser um ataque inimigo e implorando que não haja divulgação de notícias sobre a localização de restos de tais balões, pois isso ajudaria o inimigo.

Um caça P-40 canadense derrubou este balão, que flutuou 150 metros dentro da fronteira dos Estados Unidos antes de pousar perto de Sumas, Washington, em 21 de fevereiro de 1945. Após as mortes em Oregon, o governo dos Estados Unidos decidiu informar os cidadãos sobre os balões e seus perigos. (Departamento de Defesa Nacional do Canadá / Biblioteca e Arquivos do Canadá)

Como fizeram durante a guerra, repórteres e editores se autocensuraram. Os cidadãos continuaram a descobrir restos de balões em locais incluindo alguns próximos a Julian e Red Bluff, Califórnia, no final de janeiro; perto de Rapid City, Dakota do Sul, e Burwell, Nebraska, em fevereiro; e em Pocahontas, Iowa, em meados de março. Em 12 de maio, a lista de incidentes com balões que o WDC compilou havia chegado a 150. Mas, nesses cinco meses, nenhuma palavra sobre os balões apareceu na imprensa ou nos noticiários de rádio. Como John Willard, então repórter doHelena(Montana)Registro Independente, lembrado mais de 50 anos depois, após o incidente de Kalispell, ouvimos histórias sobre outras bombas de balão caindo em todo o estado e falamos sobre elas na redação. Mas simplesmente não escrevemos histórias sobre eles.

O governo, porém, dificilmente poderia esperar acalmar os moradores nos locais envolvidos. Em vez disso, tentou evitar que as histórias saíssem do controle. À medida que Washington aprendia mais sobre o que eram os balões e suas intenções, os militares e o FBI trabalharam lado a lado para discutir com os habitantes da cidade sobre os dispositivos e sublinhar que era seu dever patriótico manter silêncio sobre tudo isso.

Típico é a maneira como eles lidaram com a descoberta em 23 de fevereiro de 1945, pelo fazendeiro Edwin North, de um balão intacto preso em uma árvore cerca de 30 milhas ao norte de Manhattan, Kansas. Com a ajuda de dois vizinhos, North esvaziou o balão e carregou-o em uma carroça puxada por cavalos para a cidade vizinha de Bigelow. A agente do correio de Bigelow, Lena Potter, disse ao historiador Bert Webber: Ed trouxe o aparelho para mim no Correio e pediu minha opinião. Eu disse que é melhor ligarmos para o xerife, que deve ficar com a custódia da coisa misteriosa. O xerife Charles A. Anderson, por sua vez, entregou a questão à base das Forças Aéreas do Exército dos EUA em Topeka; o exército imediatamente se moveu para conter a notícia da descoberta - que North imaginou já ser conhecida por pelo menos 30 vizinhos. Agentes e soldados do FBI formaram equipes que passaram por Bigelow de porta em porta, pedindo aos residentes que não contassem a ninguém sobre o balão.

Site após site, a maioria das pessoas obedeceu. Eles foram condicionados por uma enxurrada de pôsteres do Office of War Information com slogans como Silêncio significa segurança, liberdade de expressão não significa conversa descuidada e conversa frouxa pode custar vidas.

TUDO MUDOU EM 5 DE MAIO DE 1945.

Esse foi o dia em que Archie Mitchell, o pastor da Igreja Christian and Missionary Alliance em Bly, Oregon, e sua esposa grávida, Elsie, levaram cinco de seus alunos da escola dominical em uma viagem de pesca para Leonard Creek, que vagueia entre pinheiros ponderosa perto Gearhart Mountain, 13 quilômetros a nordeste de Bly. Archie estacionou o carro e começou a descarregar comida enquanto sua esposa e os filhos, com idades entre 11 e 14 anos, começaram a procurar um local adequado para piquenique. Um dos jovens encontrou algo estranho no chão e aparentemente puxou ou deu um bom chute.

Era uma bomba de balão, e o movimento provocou uma explosão.

Em 5 de maio de 1945, um balão-bomba perto de Bly, Oregon, matou Elsie Mitchell, esposa do pastor Archie Mitchell (acima), junto com cinco crianças de sua escola dominical. (Cortesia de Fremont-Winema National Forest)

Os esforços frenéticos de Archie para apagar as chamas foram infrutíferos: sua esposa e todos os cinco filhos estavam mortos. Como um monumento que agora marca as notas do local, é o único lugar no continente americano onde a morte resultou da ação inimiga durante a Segunda Guerra Mundial.

Não foi um incidente que pudesse ser mantido em sigilo. Um funeral conjunto em Klamath Falls para quatro das jovens vítimas atraiu 450 participantes. Mas os militares tentaram ofuscar. Um oficial de inteligência de Fort Lewis, no condado de Pierce, Washington, protegeu o local e disse aos repórteres para identificar a explosão como sendo de origem desconhecida.

Dois resultados da tragédia inauguraram a Fase III da resposta de informação ao público do balão: não apenas permitir a publicação sobre as armas, mas incentivá-la.

Um impulso para essa mudança foi que o termo origem desconhecida estava desencadeando a própria onda de medo que os apagões de notícias deveriam sufocar. Os rumores começaram a se espalhar. J. R. Wiggins, editor-chefe doPioneer Press and Dispatchem Saint Paul, Minnesota, manteve um registro de ligações para seu jornal nas semanas imediatamente após a explosão de Leonard Creek; rapidamente alcançou três dúzias. As pessoas que ligaram estavam assustadas, curiosas, calmas e furiosas, disse ele. Em sua lista: que os EUA estavam sendo bombardeados por robôs; que partes de São Francisco foram destruídas por bombas secretas; e que balões carregando gás venenoso estavam pousando e quando eles soltam pessoas em qualquer lugar perto são mortas.

O segundo desenvolvimento foi o remorso por parte dos funcionários da inteligência militar. Talvez as mortes no Oregon pudessem ter sido evitadas se a população tivesse sido avisada para ficar longe de qualquer fragmento de balão que encontraram e chamar as autoridades. Quase imediatamente após a explosão, a inteligência do Exército divulgou um breve comunicado com a intenção de ser ensinado a crianças em idade escolar e lido em reuniões de clubes cívicos em cidades em todas as partes do país a oeste do Mississippi. O comunicado afirma que, embora a imprensa tenha concordado em não divulgar os incidentes, o Japão lançou ataques contra os Estados Unidos por meio de grandes balões. Os balões eram perigosos e ninguém deveria pegar nenhum objeto estranho que encontrou.

Essa campanha de informação ao público gerou uma reação veemente da imprensa contra o Escritório de Censura. Um livro de memórias do escritório Byron Price relata que poucos dias após o lançamento do comunicado, os repórteres o inundaram com demandas para que eles não fossem mais amordaçados sobre a história, já que o público estava recebendo uma série de informações em um balão. Price, por sua vez, queixou-se ao general Clayton Bissell, diretor de inteligência do exército, e ao almirante R. S. Edwards, subchefe de operações navais, tentando fazer com que emitissem um reconhecimento oficial dos ataques de balão. O exército estava disposto a trabalhar na redação de tal declaração, mas Edwards resistiu inflexivelmente, dizendo, de acordo com as memórias de Price, a notícia mataria os americanos.

Em 20 de maio de 1945, os editores daChicago Tribunehavia preparado uma história sobre os balões e estava preparado para publicá-la. A nova iorqueNotícias diáriasestava prestes a publicar um artigo dizendo que oTribunaestava prestes a imprimir uma história de balão. Price persuadiu oNotícias diáriaspara matar seu item e disse aoTribunapara adiar por dois dias. Ele passou por cima da cabeça de Edwards para o chefe de operações navais, almirante da frota Ernest J. King, que viu a força do argumento de Price e aprovou uma liberação. Logo após o meio-dia do dia 22 de maio, a imprensa recebeu um alerta de que seria esperado um comunicado conjunto do Exército e da Marinha sobre os balões ainda naquele dia.

O comunicado reconheceu a existência dos balões-bomba, mas insistiu que os ataques foram tão dispersos e ineficazes que não foram motivo de alarme e que as chances de um determinado local ser atingido é de uma em um milhão. O comunicado admitia que a arma havia matado seis pessoas, mas não deu mais detalhes. Nove dias depois, o Escritório de Censura percebeu que era impossível continuar suprimindo a ligação entre as bombas de balão e as mortes de Leonard Creek, e aprovou a publicação da história. A Associated Press, que entrevistou Archie Mitchell e tinha uma história completa com os nomes de todas as vítimas prontas para ir, imediatamente divulgou em todo o país.

O Escritório de Censura aconselhou repórteres e editores que eles deveriam continuar a se abster de fazer reportagens sobre locais específicos de pouso de balões, a menos que a informação viesse do Departamento de Guerra. O governo cumpriu sua parte na barganha. No início de junho, por exemplo, anunciou que três balões haviam caído no sul da Califórnia nos últimos meses e que um havia chegado até Michigan. O escritório aprovou uma história de 27 de junho em Salt Lake CityDeseret Newsque detalhou uma entrevista com um xerife não identificado da parte oeste do estado que lutou para recuperar um balão japonês que, após tocar o solo, começou a subir novamente. Lutei contra aquela maldita coisa por 55 minutos antes que ela caísse no chão e conseguisse amarrá-la a um arbusto de cerejeira sufocante, disse o xerife ao jornal.

The Taylor Daily Press, 22 de maio de 1945

A imprensa foi solicitada a tomar cuidado para que suas histórias não criassem histeria. A maior parte da cobertura enfocou a segurança pública.Tempoimediatamente publicou uma história intitulada Picknickers Beware; umaNewsweeka história foi legendada como Mustn Don't Touch. A história da Associated Press sobre o balão de Michigan enfatizou que ele não tinha explosivos acoplados, então o público deveria estar ciente de que as bombas poderiam estar a alguma distância do local de pouso.

BYRON PRICE havia prometido à imprensa que o programa de autocensura terminaria assim que a situação de guerra tornasse isso possível. Depois dos ataques com bombas atômicas de 6 e 9 de agosto no Japão, ficou evidente que não havia mais necessidade de se preocupar com as notícias que ajudavam o inimigo. Quando Price soube em 15 de agosto que o Dia V-J oficial ainda faltava duas semanas, ele persuadiu o presidente Harry S. Truman a encerrar a censura à imprensa imediatamente. Truman assinou o pedido às 15 horas. aquele dia. Price posou para uma fotografia da AP pendurando uma placa de Fora do Negócio na porta do Escritório de Censura.

Pouco depois, a AP enviou aos assinantes uma história detalhando o que se sabia sobre as bombas, incluindo que restos de 230 balões foram encontrados, mas muitos mais foram avistados e ainda estão sendo recuperados em áreas isoladas, onde bombas não detonadas continuam sendo uma ameaça. Outlets perto de locais de pouso de balões imediatamente capitalizaram em sua nova liberdade, publicando histórias que haviam preparado antes. Por exemplo, a edição de 23 de agosto doMarshall County Newsde Marysville, Kansas, publicou um artigo intitulado A história de um balão japonês que caiu perto de Bigelow agora pode ser contada. E a foto que o agricultor Edwin North tirou com sua câmera Kodak Hawkeye de um balão preso em uma árvore pôde finalmente ser publicada; a AP pagou a ele US $ 10 pelos direitos.

Embora ninguém nos Estados Unidos soubesse na época, os japoneses, sem informações sobre a eficácia do programa do balão de fogo, o abandonaram no início de abril de 1945. Embora o governo dos EUA tivesse que empregar três abordagens diferentes, sua política de manuseio de bombas de balão informações para não assustar o público nem fornecer dados valiosos aos japoneses funcionaram. Em 29 de maio de 1947,New York TimesA história diz: o Japão foi mantido no escuro sobre o destino das fantásticas bombas de balão porque os americanos provaram durante a guerra que podiam manter a boca fechada. Ao seu silêncio é creditado o fracasso docampanha do inimigo.✯

Esta história foi publicada originalmente na edição de fevereiro de 2018 da Segunda Guerra Mundial revista. Se inscrever aqui .

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