Avalanche: como os dois lados se perderam em Salerno



H os istorianos gostam de pensar na guerra como uma competição de general. Eles pintam um quadro de dois mestres estrategistas debruçados sobre seus respectivos mapas, duelando mano a mano, com a vitória indo para o líder que pensa e supera o seu homólogo, e derrota o resultado dos erros da parte do perdedor. Freqüentemente, porém, essa ênfase no comando supremo obscurece realidades mais complexas, fatores mais sutis que separam os vencedores dos perdedores. A guerra é um empreendimento estranho, no qual tudo é muito simples, mas mesmo a coisa mais simples é difícil, como escreveu uma vez o grande filósofo prussiano Karl von Clausewitz. Enquanto o gênio (ou a falta dele) desempenha um papel, o mesmo acontece com os fatores sistêmicos: terreno, clima, política, tempo, espaço e acaso. Essas complexidades tendem a fazer com que todo mundo pareça muito mal às vezes e, não importa o que os historiadores digam, ninguém se torna realmente um especialista em guerrear.



Um excelente exemplo da tendência da guerra para confundir os lutadores é a invasão dos Aliados da Itália em 1943. Em 9 de setembro, o Quinto Exército dos EUA, sob o comando do Tenente General Mark W. Clark, desembarcou perto de Salerno, cerca de 150 milhas acima da costa oeste da Itália e 40 milhas ao sul de Nápoles, com o objetivo de tirar a Itália da guerra e destruir a coalizão do Eixo. A Operação Avalanche aparentemente tinha tudo: iniciativa, supremacia no mar, domínio no ar e uma clara vantagem em números. Apesar de todas essas vantagens, quase caiu em um desastre. Poucos dias depois de iniciada a operação, Clark - um planejador experiente e oficial de estado-maior que agora ocupava seu primeiro comando de campo - estava considerando seriamente a evacuação de sua cabeça de praia e deixar a ensolarada Itália. Enquanto a linha resistiu - apenas - Avalanche falhou. Em vez de conseguir uma captura rápida da Itália, os Aliados estavam agora comprometidos com uma das operações mais duvidosas de toda a história militar: lutar contra a bota estreita da Península Itálica da ponta do pé ao topo.

Nem os alemães se saíram melhor. Eles começaram a campanha no modo scramble. Seu principal aliado, a Itália, acabara de se render aos Aliados; o exército italiano (todos os três milhões de homens) teve de ser desarmado e retirado. Enquanto isso, os exércitos aliados estavam pousando em todos os lugares - Clark em Salerno, o Oitavo Exército britânico avançando de Reggio di Calabria na ponta do pé na Operação Baytown, e outra força britânica pousando em Taranto no calcanhar de Apúlia - a lamentavelmente chamada Operação Slapstick. Resistindo milagrosamente a essas várias tempestades, os alemães chegaram a poucos centímetros de jogar Clark e seus meninos de volta ao mar. No final, entretanto, os alemães também foram incapazes de selar o acordo e se viram arrastados para uma guerra defensiva de atrito na Itália - a última coisa de que uma Wehrmacht em menor número precisava naquele ponto da guerra.



Em vez de apresentar o corte e o impulso de uma boa partida de xadrez entre os comandantes, o Avalanche levanta uma questão mundana: na guerra, é possível que ambos os lados percam?

T A invasão da Itália ofereceu desafios para ambos os lados. Os Aliados, com sua supremacia naval, podiam desembarcar em qualquer lugar que desejassem. Mas não importa onde pousaram, eles enfrentaram alguma geografia difícil - praias rasas dominadas por montanhas altas - em um teatro sem muito espaço para manobra. Em Salerno, o General Clark tinha dois corpos no desembarque inicial: British X Corps à sua esquerda, liderado pelo Tenente General Richard L. McCreery, e US VI Corps à sua direita, sob o Major General Ernest J. Dawley, contendo uma única divisão de infantaria no desembarque inicial - a 36ª Divisão do Texas, formada por unidades da Guarda Nacional do Texas - com a 45ª Divisão de Infantaria na reserva flutuante.

Uma linha equilibrada, dois corpos lado a lado, duas divisões cada; parecia bastante simples. No entanto, os desembarques quase viraram totalmente, o resultado de um problema que todos no acampamento Aliado reconheceram, mas não puderam encontrar maneira de resolver: a planície de Salerno foi cortada por dois rios, o Sele e seu principal afluente, o Calore. Embora nem o Sele nem o Calore fossem a ideia de um grande rio para alguém, suas margens eram íngremes e a largura necessária para implantar as duas corporações em cada lado criava uma lacuna operacional de 16 quilômetros que separava as duas corporações de assalto. Se os alemães reconhecessem essa lacuna e a explorassem, eles poderiam dividir a cabeça de ponte Aliada em dois segmentos e destruí-la. Fechar a lacuna de Sele antes que o inimigo se aproveitasse dela tinha que ser uma prioridade.



Na verdade, nenhum oficial treinado em nenhum dos lados precisou mais do que uma olhada no mapa para localizar as áreas problemáticas. Clark os reconheceu e sua equipe também. O mesmo fez o tenente-general George S. Patton Jr., atualmente em seu exílio na Sicília após os infames incidentes de tapas. Como comandante da reserva caso Clark ficasse incapacitado, Patton foi informado sobre a operação em 2 de setembro. Tão certo quanto Deus vive, Patton escreveu em seu diário naquela noite, os alemães atacarão aquele rio.

A existência de uma lacuna que dividia a força de invasão, portanto, não foi um erro dos planejadores aliados, algo que mentes mais inteligentes poderiam ter evitado. Em vez disso, surgiu de fatores sistêmicos. Um desafio para o leitor: coloque-se no lugar dos planejadores aliados. Você se comprometeu com um grande pouso na Itália, que requer forte apoio aéreo de aeronaves baseadas em terra na Sicília e que precisa tomar um importante porto ao sul de Roma como base de abastecimento. Some isso e o que você obtém? Você consegue um pouso em torno de Nápoles. Agora, encontre uma praia próxima com largura suficiente para pousar dois corpos de exército lado a lado. O que você ganha? Você consegue um pouso entre Salerno e Paestum. Você tem uma praia com um rio sinuoso bem no meio dela. Você ganha Avalanche.

Essa mesma sensação de inevitabilidade caracterizou os próprios desembarques. A rendição italiana, anunciada em 8 de setembro, aumentou as esperanças de um pouso contra uma oposição leve, talvez até mesmo sem oposição. A palavra nos círculos de inteligência aliados era que os alemães não estavam interessados ​​em defender a Itália tão ao sul. Dado o caos que subia e descia da península causado pela deserção italiana, eles provavelmente não tentariam se posicionar em nenhum lugar ao sul de Roma. A inteligência era imperfeita, no entanto, e em vez de serem bem recebidos pelos nativos, as tropas de assalto do Quinto Exército enfrentaram forte fogo alemão mesmo quando se aproximavam da praia. As perdas foram pesadas e a perda de coesão foi total.



A tendência tem sido culpar Clark por tudo isso, especialmente pela decisão que ele e sua equipe tomaram de entrar sem um bombardeio preliminar. No entanto, essa tática não se originou com Clark. Em meados de 1943, os círculos de planejamento anglo-americanos estavam pensando muito nos problemas da guerra anfíbia em grande escala. Eles já haviam encenado dois desembarques opostos, no Norte da África e na Sicília, e sabiam que o maior, a invasão através do Canal da Mancha, aconteceria em 1944. Várias ideias pairavam no ar sobre a melhor forma de surpreender , que foi considerado essencial para o sucesso. Um ataque rápido sem muito na forma de fogo de artilharia preliminar era uma dessas idéias.

O verdadeiro problema em Salerno não era a falta de bombardeios aliados. Foram os alemães. Havia apenas três divisões aliadas na primeira onda - as britânicas 46ª e 56ª e a americana 36ª. Eles atingiram uma praia defendida por uma divisão Panzer de força total - a 16ª, sob o comando do General Rudolf Sieckenius. Confrontado com a tarefa de guardar 25 milhas completas de praia, Sieckenius cavou oito pontos fortes ao longo de sua frente entre Salerno e Agropoli ao sul, e formou quatro grupos de batalha móveis, cada um consistindo de um batalhão de infantaria apoiado por tanques e artilharia. Finalmente, ele posicionou sua artilharia no terreno elevado, de onde poderia mirar qualquer força que atingisse a praia.

Embora o dia 16 tenha sido estendido demais em Salerno, não deixou de ser uma divisão panzer agressiva e testada em batalha, comandada por um astuto comandante veterano. Ele fez um balanço previsivelmente bom de si mesmo naquele primeiro dia, disparando e lançando pequenos contra-ataques por grupos de cinco a sete tanques, o que desequilibrou o cronograma de pouso dos Aliados e limitou a profundidade da cabeça de ponte inicial.

Havia muito que os alemães podiam fazer, no entanto. Nada em sua experiência anterior havia preparado os panzers para o incrível nível de poder de fogo que os Aliados Ocidentais geraram. Os canhões navais, usados ​​anteriormente para apoiar os desembarques na Sicília, desempenharam um papel crucial quando os cruzadores Philadelphia e Savannah atacaram os infelizes defensores com fogo direto de seus canhões de 6 polegadas. Ao mesmo tempo, ondas de aeronaves aliadas da Sicília e de cinco porta-aviões britânicos rondavam os céus sobre a cabeça de ponte implacavelmente. A Luftwaffe, em desvantagem numérica, apareceu ocasionalmente no campo de batalha durante o primeiro dia, mas os soldados alemães no solo podiam ser perdoados por não perceberem. Muitos historiadores criticaram os defensores por não usarem suas armaduras em massa contra os desembarques, mas não foi realmente uma escolha; a única maneira de os panzers sobreviverem àquela onda incessante de fogo aliado era se dispersando. Ao cair da noite, Sieckenius tinha apenas 35 tanques operacionais e decidiu ordenar sua divisão em uma posição defensiva bem no interior, onde ele poderia monitorar o aumento dos Aliados, mas ficar fora do alcance de seus canhões.

Embora o Quinto Exército tivesse desembarcado, seus problemas estavam apenas começando. Os próximos dois dias, 10-11 de setembro, viram ambos os lados se consolidando e reforçando. Os Aliados desembarcaram partes da 45ª Divisão da reserva flutuante, junto com pequenos elementos da 7ª Divisão Blindada britânica. Mas o esforço empalideceu em comparação com os alemães, que tinham divisões dignas de batalha em todo o sul da Itália. Elementos de mais duas divisões alemãs, a 15ª Divisão Panzergrenadier e a 1ª Divisão Panzer de Pára-quedas Hermann Göring, logo estavam correndo para se juntar à 16ª Divisão Panzer. Juntas, as três divisões formavam o XIV Corpo Panzer. Um segundo corpo também estava correndo para se juntar à briga - o LXXVI Panzer Corps com mais duas divisões, o 26º Panzer e o 29º Panzergrenadier. Todas essas forças foram combinadas no Décimo Exército Alemão sob o general Heinrich von Vietinghoff, um veterano em comandos na Polônia, Iugoslávia e França. Finalmente, depois que os alemães resolveram a delicada situação em Roma, onde tiveram alguns momentos de nervosismo tentando desarmar muitas vezes seu próprio número de formações italianas, a 3ª Divisão Panzergrenadier ficou disponível e também estava disparando pela estrada para Salerno .

eu Tudo isso resultou em alguma matemática ruim para os Aliados: três divisões aliadas contra seis alemães. Enquanto todos os seis estavam sob força (o 15º Panzergrenadier tinha apenas sete tanques e a 26ª Divisão Panzer não tinha nenhum), eles eram todos duros, com comandantes duros que eram veteranos da luta assassina na Frente Oriental em 1942.

Este foi o ponto de crise para os Aliados, mas especialmente para os americanos. Eles tinham uma divisão e meia de infantaria, empoleirada instavelmente em uma planície plana, de costas para o mar em uma cabeça de praia frágil e bifurcada. Na frente deles estava uma situação que faria qualquer general alemão competente salivar: uma linha sólida de dois corpos panzer lado a lado, dispostos em konzentrisch clássico (concêntrico) em torno da cabeça de praia, com dois comandantes implacáveis ​​apenas esperando o sinal sair.

Os alemães passaram 12 de setembro enviando patrulhas de reconhecimento para sondar a lacuna de Sele. Vietinghoff ficou pasmo. Era simplesmente inconcebível para ele que os Aliados se dividissem em duas seções. No dia seguinte, 13 de setembro, ele baixou a lança. Três divisões - 16ª Panzer, 29ª Panzergrenadier e 26ª Panzer - lançaram um ataque total à cabeça de ponte de Salerno. O foco da luta era um grupo de cinco prédios de tijolos, conhecidos como a fábrica de fumo, às margens do rio Sele. Os defensores americanos estavam mal esgotados, com a 36ª Divisão segurando nada menos do que 35 milhas de frente e com a 45ª Divisão, ainda não completamente aterrada, tentando um desvio complicado para a esquerda para fazer contato com o X Corps britânico. Os alemães penetraram em qualquer lugar que escolheram. No corredor Sele-Calore, elementos da 16ª Divisão Panzer atingiram duramente o 2º Batalhão, 143º Regimento de Infantaria em ambos os flancos e o espalharam, causando 500 baixas e levando centenas de prisioneiros. No final da tarde, os tanques alemães haviam invadido a área limpa e se dirigiam ao mar. Tudo o que estava em seu caminho era uma linha fina de canhões americanos - obuseiros dos 189º e 158º Batalhões de Artilharia de Campanha e alguns destruidores de tanques recém-desembarcados do 636º Batalhão de Destruidores de Tanques.

Assim como parecia uma hora de morrer ou morrer para os americanos, o avanço alemão parou repentinamente, cortesia de uma ponte queimada sobre o rio Calore. Algumas testemunhas americanas afirmaram ter visto comandantes de tanques alemães do 29º Panzer-granadeiro desmontando e consultando seus mapas. Havia outras maneiras de escapar do Calore, mas a pausa durou apenas o tempo suficiente para dar aos artilheiros americanos tempo para se abrirem e dispararem um fogo muito destrutivo. Por mais instáveis ​​que a infantaria e os blindados americanos estivessem nessa fase da guerra, nunca houve nada de errado com as armas. O fogo deles interrompeu o avanço alemão, e bem a tempo. O posto de comando do General Clark ficava a apenas algumas centenas de metros para trás, defendido por uma linha formada às pressas do que a série de história oficial do Exército dos EUA chama de cozinheiros, escriturários e motoristas.

A barba havia sido difícil, entretanto, e quando a noite caiu, alguns dos panzers estavam a apenas uma milha e meia do mar. Para Vietinghoff, parecia que seus ataques haviam destruído a cabeça de praia e que os Aliados estavam prestes a embarcar novamente. A batalha de Salerno parece ter acabado, escreveu o comandante alemão no diário de guerra do Décimo Exército. Ele foi ainda mais explícito em uma mensagem enviada ao alto comando. A resistência inimiga está entrando em colapso, escreveu ele. Décimo Exército perseguindo em uma ampla frente.

A apenas alguns milhares de metros de distância, o general Clark estava passando uma noite preocupado. Ele havia chamado o comandante do VI Corpo de exército, General Dawley, e seus dois comandantes de divisão ao seu posto de comando para discutir como proceder. Era óbvio, escreveu Clark mais tarde, que mal havíamos escapado do desastre. Embora mais tarde negasse por escrito, ele estava pensando em evacuar a cabeça de praia. Muitos críticos o acusaram de ter um caso de nervosismo, e talvez ele tenha. Todo o exército estava nervoso. Durante o curso da luta naquele dia, Clark recebeu um telefonema do General Dawley. Foi o momento da ruptura, e as tropas alemãs espalharam-se por toda a retaguarda. O que você vai fazer a respeito? Clark perguntou. Nada, respondeu Dawley. Não tenho reservas. Tudo o que tenho é uma oração.

Essas palavras dificilmente eram consoladoras, mas mesmo enquanto eram ditas, a maré da batalha estava começando a mudar. Os Aliados começaram a reunir uma avalanche de homens e material que quase destruiria seus adversários alemães nos próximos dias. O terceiro regimento da 45ª Divisão (180º) estava em processo de desembarque, a 3ª Divisão de Infantaria estava subindo da Sicília e a 7ª Divisão Blindada Britânica havia começado a pousar no setor do X Corps. O cálculo de lutar contra a Wehrmacht raramente variava; sobreviva ao golpe inicial e você quase sempre pode oprimir os alemães com reforços.

Os Aliados também estavam convocando o poder de fogo, bombardeiros estratégicos em particular. Mais de 500 B-25s, B-26s e B-17s passaram 14 de setembro emplastrando o espaço de batalha relativamente pequeno do corredor da Ponte Sele, o ponto de reunião para qualquer novo ataque alemão. Juntando-se ao caos, estavam os canhões de 15 polegadas de dois navios de guerra britânicos, o Warspite e o Valiant, que acabavam de chegar de Malta, e o Philadelphia e Boise. Vagando perto da foz do Sele, Filadélfia disparou mais de mil tiros de 6 polegadas à queima-roupa; Boise chegaria perto desse número. Se Salerno gerou uma memória coletiva para a Wehrmacht, foi o bombardeio naval aliado. Não apenas assentou no con gusto dos altos explosivos, mas deu aos soldados alemães a sensação nauseante de fazer parte de uma luta desigual. Um oficial da Divisão Hermann Göring considerou isso especialmente desagradável, e o comandante do XIV Corpo de Panzer, Hermann Balck, reclamou em suas memórias de tiros navais para os quais não tivemos resposta.

As perdas alemãs em tudo isso foram terríveis e, em 14 de setembro, a pressão contra a cabeça de ponte estava diminuindo perceptivelmente. Depois de um dia para se reagrupar, Vietinghoff ordenou um último ataque em 16 de setembro, com dois batalhões da recém-chegada 26ª Divisão Panzer se unindo à Divisão Hermann Göring para atingir os britânicos em Salerno. Eles mal haviam começado quando o fogo britânico de todos os tipos - artilharia, naval, tanque - os deteve. Eles ganharam 200 jardas em troca de grandes baixas.

Foi precisamente essa característica, uma tempestade incessante de fogo inimigo que tornou a manobra impossível, que mais impressionou os oficiais alemães lutando contra os exércitos ocidentais. Eles podem ocasionalmente cheirar que os soldados americanos são fracos ou carecem de agressividade. O general Sieckenius, por exemplo, notou falta de imaginação e tendência a rejeitar investidas ousadas de seus oponentes. Mas ele também percebeu que não era fácil enfrentar um inimigo que tinha um suprimento ilimitado de munição, que podia pagar bombardeios 24 horas por dia e que não se importava em usar navios navais caros para atirar em tanques individuais.

Aquela tempestade de fogo aliado em Salerno, e especialmente o poder quase ilimitado da indústria americana que estava por trás dela, foi mais um momento de aprendizado para a Wehrmacht. Foi para a escola em 1942 em El Alamein contra os britânicos, e depois para uma escola mais difícil em Stalingrado contra o exército soviético. Agora, em Salerno, havia se deparado com outro exército - desajeitado e sem sutileza e elegância, mas aparentemente apaixonado por altos explosivos - que não poderia derrotar. Era mais uma forma de guerra para a qual a Wehrmacht não conseguia formular uma resposta eficaz.

No decorrer dessa batalha, o exército alemão passou por todo o seu conjunto de movimentos impressionantes: resposta rápida, manobra relâmpago, ataque concêntrico. Foi uma experiência perturbadora para os comandantes do Exército dos EUA em todos os níveis. Talvez tenha despertado pesadelos de um encontro anterior em Kasserine, na Tunísia, onde o novato Exército dos EUA foi atacado por um ataque panzer alemão antes de recuperar o equilíbrio. Para o Quinto Exército, no entanto, que lutava com o mar nas costas, Salerno era muito pior. Para Vietinghoff e os outros comandantes alemães, deve ter parecido um mestre ensinando um novato em alguma arte marcial misteriosa. Até que o noviço se lembrou que ele estava segurando uma arma.

S o alerno terminou sem que nenhum dos lados conseguisse o que queria. Os alemães tinham como objetivo expulsar os Aliados da praia e falharam. Os Aliados estavam em terra e sua posição na Itália nunca mais seria seriamente ameaçada. Por sua vez, os Aliados esperavam usar a rendição da Itália para obter ganhos rápidos na península, talvez dirigindo até o rio Pó no norte da Itália, mas isso também não funcionou. Eles acabariam chegando ao Pó, mas não antes do final da guerra, em abril de 1945.

Os adversários agora estavam comprometidos com uma grande campanha na Itália, algo que nenhum dos lados queria. Pelos próximos 19 meses, os Aliados lentamente abriram caminho para o norte com grande perda de vidas, tentando forçar uma linha defensiva alemã após a outra. Eles lançaram outro pouso anfíbio, em Anzio, em janeiro de 1944, mas aquele também emperrou. Durante o resto da guerra na Itália, ninguém tentou nada muito ousado. O comandante alemão, o marechal de campo Albert Kesselring, contentou-se em travar uma guerra de desgaste defensiva, e os aliados contentaram-se em atacar suas defesas frontalmente. Nenhum dos lados ganhou qualquer vantagem operacional real, mas eles conseguiram se matar em massa. Quando tudo acabasse, este teatro secundário geraria mais de 725.000 vítimas para ambos os lados combinados.

Poderia ter sido diferente? Claro. O resultado de uma batalha moderna entre exércitos em massa é sempre contingente - depende de um grande número de fatores. Alguns, como o terreno, são imutáveis. Outros, como o clima, são variáveis. Mas, dados os níveis de força que o comando aliado estava disposto a dedicar ao desembarque em Salerno, e aqueles disponíveis para os alemães, é difícil ver Salerno sendo melhor para os Aliados do que antes. Na verdade, é perfeitamente possível imaginar os Aliados perdendo-o.

Culpar Mark Clark pelo quase desastre do Avalanche não chega ao ponto. Em vez disso, aqui está um segundo desafio para o leitor: pegue outro comandante do Exército dos EUA - Patton ou Omar Bradley ou Courtney Hodges ou qualquer outra pessoa de sua preferência. Dê a ele três divisões. Em seguida, jogue-os em uma praia deserta contra o dobro de colegas alemães. Seu homem teria feito melhor?

Robert M. Citino é autor de nove livros, mais recentementeMorte da Wehrmacht(2007) eRetiros da Wehrmacht(2012). Ele passou o ano acadêmico de 2008-09 ensinando na Academia Militar dos Estados Unidos em West Point; atualmente é professor de história na University of North Texas. Em 2007, o Citino foi classificado como Professor nº 1 na América pelo serviço online de classificação de alunos ratemyprofessors.com. Seu blog,Frente e centro,pode ser encontrado aqui.

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