Batalha da Floresta Hurtgen

Em setembro de 1944, a ofensiva aliada na Europa Ocidental havia varrido das praias da Normandia até o Muro Oeste, ou Linha Siegfried, a formidável posição defensiva ao longo da fronteira alemã consistindo em bunkers de concreto com obstáculos antitanque. Ansioso para se mover rapidamente através da Parede Oeste, o General J. Lawton Collins, comandante do VII Corpo de exército do Primeiro Exército, planejou um avanço ao sul e leste de Aachen através de uma seção de 70 milhas quadradas de terreno densamente arborizado conhecido como Floresta de Hürtgen. Dentro do Hürtgen existem várias barragens enormes que controlam o fluxo do rio Roer e seus afluentes. Em vez dos bens imóveis inúteis da floresta, as barragens de controle de enchentes eram ativos estratégicos genuínos, mas os planejadores americanos inicialmente ignoraram seu valor e não fizeram planos para protegê-los. Sua estratégia foi fixada em cruzar o Roer e tomar a cidade de Düren.



Collins, que posteriormente ensinou que os três aspectos iniciais mais importantes de uma campanha eram ‘terreno, terreno, terreno’, aparentemente não havia absorvido essa lição quando decidiu mover seu corpo através de Hürtgen. A floresta, amplamente plantada e cultivada pelo Terceiro Reich, apresentava um crescimento quase sólido de árvores que reduzia a visibilidade a poucos metros. Continha poucas estradas, colinas íngremes e um punhado de clareiras para várias aldeias. Embora os estrategistas alemães acreditassem que nenhum adversário sensato tentaria penetrar na floresta, eles a colocaram em forma de favo de mel, com estruturas densamente protegidas, capazes de fornecer fogo interligado uns aos outros.



Em 14 de setembro de 1944, a 9ª Divisão de Infantaria foi a primeira a testar as defesas. Uma unidade do Exército Regular comandada pelo major-general Louis A. Craig, o 9º havia lutado no norte da África e depois em toda a França. Como muitas divisões aliadas, suas fileiras foram severamente reduzidas durante o combate prolongado. O 60º Regimento de Infantaria da divisão tinha menos de 40 por cento de força. Os outros dois regimentos do 9º, o 39º e o 47º, também foram fracos.

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Um M-10 do 893º Batalhão de Destruidores de Tanques desce uma trilha de madeira a caminho de Schmidt, Alemanha, durante os combates na Floresta de Hürtgen. Os veículos acharam extremamente difícil negociar no terreno densamente arborizado ao sul de Aachen, e a luta sangrenta pela floresta rapidamente se tornou uma batalha de infantaria. (Arquivos Nacionais)

Apesar de sua fraqueza, o 47º saltou de perto de Aachen no dia 14 e mergulhou até seis milhas à frente contra pouca oposição. Chester Jordan, um líder do pelotão da Companhia K que se juntou à divisão assim que a fuga da Normandia começou, dois meses antes, disse: ‘Por dois dias não vimos nada além de árvores. Não vimos alemães, nem edifícios. Nada. No segundo dia, estávamos tão perto de Zweifall [uma aldeia] que as sirenes de ataque aéreo soaram como se estivessem na próxima fileira de árvores. Nossos rádios captaram seu aviso de ataque aéreo: ‘Perigo!Perigo! ’‘



No terceiro dia, Jordan e seus companheiros, seguindo para nordeste, estavam empoleirados em uma trilha na encosta. Abaixo deles, à vista de todos, as pessoas no vilarejo de Schevenhütte realizavam seus negócios aparentemente sem se importar com a guerra. O espantado tenente então viu um oficial alemão passeando perto de sua posição estudando um mapa. Jordan relembrou: ‘Nenhum de nós nunca tinha ouvido falar de um oficial Kraut indo a qualquer lugar sozinho, então esperávamos que a merda voasse a qualquer minuto. Pegamos as armas e corremos ou caímos na encosta íngreme. Era um coronel alemão, que não só ficou surpreso, mas também irritou algo terrível. Nós retiramos a lembrança dele e o mandamos de volta.

O pelotão continuou por uma estrada e escalou outro cume. _ O sargento Myers foi o último a cruzar a estrada e, ao fazê-lo, ouviu uma motocicleta vindo do leste _ disse Jordan. _ Obviamente, um mensageiro perseguindo o coronel. Myers se ajoelhou ao lado de uma árvore e atirou. Ele jogou o cavaleiro na vala. Eu pedi uma parada e pedi instruções pelo rádio. Eles disseram: ‘Pegue a aldeia’.

_ Fizemos uma curva para a esquerda e descemos correndo a colina até a aldeia. Nossa velocidade era o produto da colina íngreme, e não do zelo de combate. Enquanto corríamos pelos quintais, procurei a porta dos fundos mais prática. O que eu abri levava a uma pequena cozinha comercial e, em seguida, diretamente à taverna de um pequeno hotel. O único habitante era um velho digno, com um grande bigode, que usava um casaco de sobrecasaca e uma camisa de gola abaulada. Fiz um gesto para ele atrás do bar e pedi que ele trouxesse cerveja para nós três na sala. Eu estava me preparando para uma segunda rodada quando ouvi o disparo de um rifle do lado de fora.



‘Quando saí do bar, pude ver a seção de metralhadoras [americanas] em pé ao lado da igreja na estrada de Gressenich [outra cidade dentro da floresta]. A seção estava descendo a estrada para montar o MG quando um jipe ​​Volkswagen com quatro soldados Kraut passou correndo. Os alemães acenaram e nossos homens retribuíram e os dois perceberam ao mesmo tempo que estavam confraternizando com o inimigo. Eles haviam conseguido alguns tiros de rifle, mas a essa altura o carro virou à esquerda na igreja e se dirigiu para Düren. 'O inimigo desapareceu, abandonando o veículo perto de um riacho cuja ponte havia sido destruída.

> Wehrmachtsoldados, sem perceber que os americanos estavam no controle, vagaram por Schevenhütte pelos três dias seguintes. Os GIs utilizaram um enorme bunker de comunicações na vila como quartel-general. O comandante do batalhão de Jordan enviou um sargento que fala alemão para interceptar mensagens detalhando os pontos de reunião. Ele prontamente repassou os dados para a artilharia. Isolados do restante da companhia, Jordan e seu pequeno bando suportaram vários dias de rações escassas e o barulho perturbador da atividade vigorosa das tropas inimigas próximas. Eventualmente, o pelotão recuou para a crista acima de Schevenhütte, enquanto outros do 47º assumiram posições na área.

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Thomas W. Gilgore, um soldado do 121º Regimento de Infantaria, mostra a tensão de seu tempo em Hürtgen durante uma breve calmaria. (Arquivos Nacionais)

Em outro lugar, outros soldados da 9ª Divisão de Infantaria entraram em um ambiente muito mais mortal. O 39º Regimento, cerca de 13 quilômetros ao sul de Schevenhütte, lançou um ataque em Lammersdorf na orla da floresta. De uma colina com vista para aquela vila, os alemães atacaram os americanos com tudo, desde armas pequenas até artilharia pesada. ‘O inimigo atacou cinco ou seis vezes’, relatou um oficial alemão. 'A regularidade era incrível, ainda mais porque cada ataque foi repelido principalmente com grandes perdas. Por este último motivo, o inimigo solicitou um curto armistício de um dia para recuperar os feridos e enterrar os mortos. Isso foi concedido. No entanto, o ataque foi repetido no dia seguinte no horário de costume. 'Demorou duas semanas para o 39º desalojar os defensores.



O avanço do 60º Regimento em direção à cordilheira Hüfen-Alzen, ao sul de Simmerath, provou ser igualmente frustrante. O comando e o controle foram quebrados à medida que a densidade das árvores na floresta limitava a visibilidade a não mais do que alguns metros. Explosões de árvores espalharam estilhaços mortais sobre soldados caídos e aqueles agachados em trincheiras. O fogo inimigo inundou as áreas abertas e os mapas disponíveis forneciam poucas informações sobre as poucas trilhas que puderam ser encontradas. Os rádios funcionavam mal na floresta densa. Minas se escondiam logo abaixo da superfície. Os bunkers de concreto reforçado com aço, muitas vezes protegidos por camadas de terra, eram impermeáveis ​​às cargas da bolsa. Freqüentemente, eram necessários até uma dúzia de tiros de projéteis de artilharia de 155 mm para forçar os habitantes a se renderem. As casamatas desafiavam até mesmo os caças-bombardeiros aliados.

Apoiados por suas maciças posições defensivas, os alemães contra-atacaram, atingindo duramente os 39º e 60º regimentos. Mesmo assim, auxiliados por tanques da 3ª Divisão Blindada, os americanos avançaram lentamente. Os alemães, no entanto, correram em reforços para enfrentar a penetração mais profunda dos soldados, a cidade de Germeter, a cinco quilômetros do centro estratégico de Schmidt. De 6 a 16 de outubro, a 9ª Divisão ganhou cerca de 3.000 jardas ao custo de cerca de 4.500 homens mortos, feridos ou desaparecidos. Tendo lutado seu caminho apenas uma curta distância na floresta, a 9ª Divisão estava exausta. Para aliviar a divisão, o comandante do Primeiro Exército, Courtney Hodges, chamou a seguir a 28ª Divisão, uma unidade da Guarda Nacional da Pensilvânia que tinha vários meses de combate sob seus cintos de cartucho. A divisão, liderada pelo major-general Norman ‘Dutch’ Cota, preparou-se para renovar o caminho em direção a Schmidt. O dia 28, parte do V Corpo do Major General Leonard Gerow, estava quase com força total, tendo recebido recentemente vários milhares de substituições. Para dar mais força, Cota também poderia contar com o apoio do 707º Batalhão de Tanques. Os soldados de infantaria e os petroleiros tinham pouca experiência em trabalhar juntos. O comandante do tanque 1º Ten Raymond Fleig comentou: 'Você nunca saberia que estávamos no mesmo Exército. Casamos com a infantaria em fuga. Havia pouca ou nenhuma coordenação de comunicação [ou] rotas de ataque. '

Apesar das perdas sofridas pela 9ª Divisão, grandes esperanças permearam os chefes do Primeiro Exército. O major William Sylvan, ajudante-de-ordens de Hodges, relatou em 1º de novembro: ‘Gen. Gerow veio ver o general para a discussão final do ataque do V Corpo de exército amanhã de manhã e com ele o general partiu para uma visita à 28ª Divisão, que deveria liderar o ataque. Ele os encontrou em ótima forma, ansiosos para ir, otimista quanto às chances de dar uma boa surra no boche. O general disse que seu plano era excelente. A finta em direção ao norte na esperança de enganar o Boche e fazê-lo acreditar que esse foi o esforço principal e, em seguida, golpeá-lo com tudo na direção da cidade de Schmidt. O general [George] Davis [o comandante assistente do 28º] foi o principal responsável pelo plano.

Em 2 de novembro, a 28ª Divisão entrou em uma área florestal desfigurada que estava repleta de destroços da destruída 9ª Divisão e dos defensores alemães. As chuvas de outono atingiram as tropas. O sargento Al Burghardt lembrou que ‘A floresta de Hürtgen, à primeira vista, parecia o paraíso ...

‘Na segunda observação [a] floresta parecia ameaçadora. Estava escuro e, conforme íamos para nossas posições, pudemos ver alguns dos problemas que a 9ª Divisão enfrentou. A floresta de pinheiros, que compreendia 99% da floresta, estava coberta de galhos e era difícil andar em linha reta por causa de todos os escombros. Percebemos que as árvores estavam marcadas por estilhaços e muitas árvores haviam caído por causa dos ataques diretos da artilharia. Em geral, o chão da floresta estava uma bagunça. Isso foi causado pelo que aprendemos a temer - a árvore explodiu. A 9ª Divisão e os mortos alemães estavam por toda a área. '

Armas do VII e V corpos anunciaram o início da renovada ofensiva dos EUA. A artilharia elevou seus canos enquanto os soldados a pé se moviam para evitar baixas de fogo amigo. Os alemães aproveitaram essa calmaria para iniciar uma barragem implacável.

O 707º Batalhão de Tanques, liderando o avanço da 112ª Infantaria, liderou uma coluna em um dos poucos trechos de terreno aberto. Os tanques avançaram ruidosamente, invadindo Vossenack no caminho em direção a Schmidt. A armadura despejou granadas à queima-roupa nos edifícios, expulsando o inimigo lá dentro. Assim que a aldeia foi protegida, Gerow e Cota direcionaram o 112º para estacionar seu 2º Batalhão em uma crista a leste de Vossenack para evitar qualquer interferência com o ataque a Schmidt. Infelizmente para os atacantes, essas posições ficaram expostas à observação do inimigo de outro cume. Por 90 horas, os homens do 2º Batalhão suportaram um golpe impiedoso da artilharia alemã.

O 1º Batalhão do regimento, dirigindo em direção a Schmidt do sul em 3 de novembro, recebeu uma saraivada de balas, morteiros e artilharia que infligiu pesadas baixas e interrompeu o progresso. Mas o 3º Batalhão, descendo pelo norte, atravessou o rio Kall gelado e avançou contra uma resistência mínima. O batalhão ocupou Schmidt, estabeleceu uma defesa perimetral e aguardou a chegada dos tanques para evitar o contra-ataque inevitável. A única rota de acesso, entretanto, não era mais do que uma trilha de carroças que não suportava blindagens pesadas. Alguns Weasels (pequenos veículos anfíbios M-29 com lagartas) trouxeram munição, comida e minas antitanque, mas manter Schmidt exigiu mais.

Enquanto os engenheiros americanos trabalhavam para melhorar a trilha do 707 para reforçar a guarnição em Schmidt, os alemães atacaram com força na manhã seguinte. Soldados de infantaria vestidos de cinza, acompanhados por tanques, rolaram em direção à cidade enquanto a artilharia detonava posições de soldados. Panzerkampfwagen Mark IV e Mark V Panthers do 16º Regimento Panzer manobrou em torno de minas antitanque espalhadas pelo solo na frente de Schmidt. Tiros de bazuca explodiram contra os lados dos Panteras, mas causaram poucos danos enquanto os tanques gingavam metodicamente pelas ruas, atirando diretamente em trincheiras e em qualquer lugar em que os soldados de infantaria buscassem abrigo. Os sobreviventes do 3º Batalhão do 112º fugiram para a floresta. Punhados de soldados alcançaram suas próprias linhas, mas pelo menos 133 foram capturados.

Os panzers e a infantaria de apoio seguiram em direção às posições mais avançadas do americano em Kommerscheidt, a leste do rio Kall, a cerca de um quilômetro de Schmidt. Por causa de um impasse a oeste de Kall, o tanque de Ray Fleig foi o único a chegar a Kommerscheidt. Mais dois de seu pelotão estavam prestes a se juntar a ele. Cinco Shermans deficientes ocupavam a trilha Kall atrás. Fleig entrou em contato com o major Robert Hazlett, comandante do 1º Batalhão em Kommerscheidt, que ordenou que ele 'fosse lá e parasse os tanques'. Os soldados de infantaria próximos avisaram Fleig que havia 'muitos alemães com tanques naquela colina'.

O trio de Shermans liderado por Fleig avançou em direção ao inimigo. Quando chegaram ao topo de uma ligeira elevação, os Sherman abriram fogo. Fleig acreditava que seu artilheiro era responsável por dois dos atacantes, enquanto outro Sherman nocauteou um terceiro. Nos arredores de Kommerscheidt, Fleig viu um tanque protegido por um pomar. Ele deu instruções sobre o alcance e a localização ao artilheiro. Um tiro foi disparado e ele viu um respingo de luz brilhante na torre do Mark IV. Ele pediu outra rodada. Uma erupção de fogo no tanque significou outro golpe. Dois alemães podiam ser vistos saltando do tanque.

O artilheiro de Fleig estava usando projéteis de alto explosivo em vez de perfurantes (AP). A pele grossa do Panther o protegeu, e os alemães que abandonaram o tanque não ficaram feridos, apenas assustados. A tripulação de Fleig lutou para recuperar os projéteis AP armazenados no exterior do tanque. Os alemães aproveitaram o momento para reentrar em seu próprio tanque e começar a atirar em Fleig. Fleig, no entanto, acabou vencendo o duelo. Seu primeiro tiro AP cortou o cano da arma inimiga. Mais três projéteis perfuraram o lado mais fino do casco do Pantera, incendiando-o e matando toda a sua tripulação.

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Um soldado ajuda o homem do BAR de seu time a subir uma colina íngreme e arborizada em Hürtgen. O terreno era ideal para os defensores alemães, que usaram a paisagem para esconder centenas de metralhadoras MG34 e MG42 mortais. (Arquivos Nacionais)

Enquanto isso, a 110ª Infantaria, operando na floresta ao sul, cambaleou após um bombardeio devastador. Ed Uzemack, um substituto, disse: ‘Passamos a noite em trincheiras previamente cavadas depois de sermos instruídos a nos preparar para partir ao amanhecer com apenas pacotes de combate leves. Ainda estava bastante escuro quando nos mudamos para um pomar e nos espalhamos. Apesar das ordens para não fazê-lo, acendemos cigarros e os fumamos com as mãos em concha para proteger o brilho. De repente, todo o inferno desabou. Os Jerries tinham se concentrado no pomar e estavam lançando projéteis de morteiros e fogo de artilharia em uma barragem contínua que durou cerca de 45 minutos….

_ Um soldado rastejando à minha frente teve ambas as pernas estouradas por uma granada que pousou em seus membros. Outra granada atingiu tão perto de mim que pude sentir o calor de um lado meu quando explodiu, e meu ouvido zumbiu. Continuei rastejando em direção de onde pensei que as bombas estavam vindo e, eventualmente, deixei o pomar com os sobreviventes, a maioria veterinários de combate. Um sargento me disse para reunir os caras que vieram comigo como substitutos. Eu disse a ele que nem sabia quem diabos eles eram, mas que faria o meu melhor. De alguma forma, consegui encontrar cerca de meia dúzia de substitutos totalmente assustados e, de repente, percebi que estava tão assustado quanto eles. Mas naquela manhã nos tornamos veterinários de combate. '

Durante horas de duros combates, os americanos conseguiram conter os ataques alemães. Por volta de 1600, o Wehr-macht retirou-se para se reagrupar. Surpreendentemente, apenas uma hora antes, o quartel-general da divisão ordenou alegremente aos soldados, cavando freneticamente para se preservar e impedir o contra-ataque, que retomassem Schmidt. Isso ocorreu mesmo que o comandante assistente da divisão, general Davis, tivesse vindo ao posto de comando para a batalha em Kommerscheidt para conferenciar com o líder do regimento. Ele permaneceu durante a noite em um porão antes de retornar ao posto de comando (CP) de Cota.

No Primeiro Exército, as notícias sombrias vindas do Hürtgen picaram a bolha do sucesso antecipado. 'O general não deixou seu PC hoje', disse um oficial do estado-maior, 'mas passou a maior parte do tempo na sala de guerra e também no G-3, seguindo de perto o ataque do corpo. As coisas não correram muito bem. O 3º Batalhão do 112º foi contra-atacado e às 10 horas retirou-se quase uma milha para as proximidades de Kommerscheidt. No início da tarde de ontem, após uma concentração de artilharia pesada e bombardeio aéreo ser colocado em Schmidt, o 3º Batalhão tentou recuperar a vila, mas esse ataque foi enfrentado por um contra-ataque de um batalhão de infantaria com uma dúzia de tanques. Nosso progresso em direção a Schmidt ao anoitecer era de apenas 300 metros. Os relatórios do General Gerow ao General Hodges esta noite indicam que o 3º Batalhão sofreu pesadas baixas. Algum progresso foi feito pelo 109º Batalhão de Infantaria do 2º e 3º Batalhões em direção à vila da área de Hürtgen. O progresso era lento por causa de inúmeras minas e fogo de artilharia preciso. '

Talvez sob pressão de seus superiores, Cota e Davis dirigiram outra aventura contra Schmidt. Para realizar este ataque, o comandante do 28º criou a Força Tarefa Ripple, uma equipe de assalto liderada pelo comandante do 707, o tenente-coronel Richard Ripple, que consistia em nove tanques sobreviventes da Companhia A, todo o complemento blindado da Companhia D, que colocou em campo tanques leves, um punhado de caça-tanques do 893º Batalhão de Destruidores de Tanques e aproximadamente 300 soldados desmoralizados do 3º Batalhão, 110º de Infantaria.

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A tripulação de um canhão autopropelido de 155 mm do 981º Batalhão de Artilharia de Campanha bombardeia posições alemãs fora de Kleinhau, na orla da Floresta de Hürtgen. (Arquivos Nacionais)

A Força-Tarefa Ripple estava condenada desde o início. Os tanques leves nunca chegaram. O plano previa que o 110º Batalhão de Infantaria mudasse de seu setor no flanco direito do 112º para se encontrar com a armadura em Kommerscheidt e passar pelas fileiras esgotadas dessa organização e capturar Schmidt. Os alemães, no entanto, protegeram vigorosamente seus interesses na trilha do Vale Kall. Sua defesa reduziu o já fraco batalhão em dois oficiais e 15 homens antes mesmo de chegar à floresta ao norte de Kommerscheidt.

A incapacidade de avançar no Hürtgen apenas dobrou a determinação dos estrategistas que desenvolveram um plano para uma ofensiva maciça contra o Roer, incluindo um esforço significativo na floresta. Para manter a força de ataque, Hodges ordenou que o 12º Regimento de Infantaria da 4ª Divisão fosse anexado à 28ª Divisão e aliviasse o 112º despedaçado. O mais rápido possível, o 4º 8º e 22º regimentos assumiriam o restante das posições do 28º. Além disso, a 1ª Divisão de Infantaria, que finalmente tomou Aachen, foi convocada para um ataque do norte. Ao longo do flanco esquerdo do 47º Regimento de Infantaria, os soldados atacariam em direção a Gressenich de seu posto avançado Schevenhütte. Para suavizar a resistência, um ataque de bombardeio massivo pela Oitava Força Aérea dos EUA e pela RAF britânica precederia um canhão sustentado do corpo de exército e da artilharia de divisão. Apesar desse bombardeio massivo, os alemães se recusaram a murchar.

O caroliniano do sul Marcus Dillard, ainda seis semanas antes de seu 19º aniversário e artilheiro de morteiro da 12ª Companhia de Infantaria M, pisou em Utah Beach no Dia D.

‘Fomos alertados para nos mudarmos imediatamente no dia 6 de novembro’, lembrou Dillard. 'Disseram-nos para cobrir a insígnia de nossa divisão em nossos capacetes, remover ou cobrir nossas manchas de ombro e todas as marcações em nossos veículos. Por volta das 1800 horas, começamos a nos mover para o norte. Estava frio, terrível e chovendo. Chegamos e começamos a despachar cerca de 0200 na manhã do dia 7.

_ Estava escuro e quero dizer escuro, chovendo, frio, vento soprando. Todos nós nos perguntamos: ‘Onde estamos?’ Esta foi uma jogada secreta, e ninguém, exceto o alto escalão, sabia onde estávamos. Eu olhei para cima tentando ver algo, e tudo que eu conseguia distinguir eram as copas das árvores balançando e ouvir o vento assobiando através delas. Disseram-nos para sairmos e seguirmos o homem da frente o mais próximo possível. Não queríamos que ninguém se perdesse. Disseram-nos para deixar nossos morteiros de 81 mm para trás. Pegávamos os deixados pela unidade que estávamos substituindo e eles pegavam os nossos. Caminhamos, tropeçamos e escorregamos pelas próximas horas, mal conseguindo ver para onde estávamos indo. Finalmente paramos e tínhamos que ficar no mesmo lugar. Molhado e miserável como estava, caí no sono - não sei por quanto tempo - mas então nos disseram que tomaríamos as trincheiras e posições dos soldados que deveríamos substituir. Estava começando a amanhecer e podíamos ver as manchas dos ombros da 28ª Divisão. Eles não falaram muito. Eles simplesmente se mudaram e pareciam cansados ​​e exaustos.

_ À medida que ficava mais claro, o que eu vi me assustou. Buracos de conchas por toda parte, as árvores, a maioria delas pareciam palitos de fósforo despedaçados com pontas. Metade das árvores em pé, a casca foi arrancada por estilhaços. Simplesmente devastação total. Estava frio, chuvoso e nevoento. Simplesmente miserável. Sem comida quente, apenas rações K. Nossas posições devem ter sido a única área aberta ao redor porque tínhamos que ter espaço acima para disparar nossos 81s. Os alemães tiveram que conhecer nossas posições por causa disso. Não podíamos ver nossos alvos, mas nos disseram quais eram.

'O fogo de artilharia contra nós foi muito intenso. Os alemães iniciaram uma barragem que durou mais de três horas. Tínhamos cortado troncos e colocado sobre as trincheiras cortadas que tinham montes de sujeira ao redor. Não podíamos nem mesmo chegar às nossas posições de morteiro, que ficavam a cerca de 6 a 9 metros de distância na clareira. A linha telefônica para a empresa CP foi cortada pela barragem e não tínhamos comunicação. Não poderíamos dar fogo de apoio até que consertássemos as linhas de corte. '

Um dia depois de sua chegada, as tropas da 4ª Divisão iniciaram um ataque com o objetivo de eliminar uma saliência que se estendia pelo Vale Weisser Wehe. Dillard lembrou-se: ‘Quando começamos uma barreira contra fogo, havia um campo minado e arame farpado. O comandante da companhia pisou em uma mina. Então os alemães começaram a nos bombardear. Eles devem ter tido um observador na floresta. Quase todos os suprimentos tiveram que ser carregados em mãos por trilhas e caminhos que mal tinham largura suficiente para caminhar. Nunca havíamos encontrado um terreno como este. ”Quando o regimento renovou sua direção em 9 de novembro, as Companhias I e K foram designadas como as unidades de ataque principais, mas um campo minado de 500 jardas as separou.

A empresa I teve de se retirar de sua posição de linha de frente e um pelotão de apoio da empresa L o substituiu. ‘Empresa K’, disse Dillard, ‘moveu-se rapidamente até alcançar o arame farpado coberto por metralhadoras. Todo esse tempo, nós, na Companhia M, estávamos lançando uma barragem de morteiro na frente da K. A Companhia I, que circulou em torno do campo minado, surgiu na retaguarda de K e depois girou para a esquerda. Eles também pegaram fogo intenso com armas pequenas. Ambas as nossas companhias de infantaria estavam convocando nossos morteiros de 81 mm, mas os alemães estavam bem instalados. [Empresas] K e eu tivemos que cavar durante a noite, o tempo todo sob intenso fogo de artilharia e morteiros.

Os artilheiros alemães, minas e soldados com armas pequenas efetivamente interromperam o ataque, infligindo graves perdas. Quando alguns soldados tentaram retornar às suas antigas trincheiras, encontraram alemães residindo. Mais uma vez, o comando e o controle foram quebrados; a escassez de alimentos e munições atormentou os americanos. O 12º Regimento fragmentado voltou à 4ª Divisão. Apenas três dias depois de ser cometido, era uma confusão, contando com 562 vítimas entre seu complemento de 2.300. O tenente-coronel Franklin Sibert, comandante do 2º Batalhão, lembrou: 'Meu Deus, estava frio. Estávamos com fome e com sede ... naquela noite realmente oramos ... De manhã descobrimos que Deus havia respondido a todas as nossas orações. Nevou durante a noite e toda a área estava coberta de névoa - perfeita para sair ... A linha de abastecimento estava cheia de mortos. Os homens que saíram comigo estavam tão cansados ​​que pisaram nos corpos - estavam cansados ​​demais para passar por cima deles.

O 8º Regimento da 4ª Divisão foi o próximo. O regimento recebeu como objetivo um mosteiro em ruínas a uma milha e meia da floresta além de Schevenhütte. Para chegar ao local, os soldados teriam que passar por um espesso cinturão de minas inimigas e posições defensivas. O apoio aéreo e a artilharia não conseguiram eliminar os defensores bem instalados. Quando o 2º Batalhão do 8º partiu em 18 de novembro, ele entrou em um tapete de minas em frente a uma extensa parede de arame farpado. Os primeiros ataques cortaram todos os comandantes de companhia de rifles, junto com a maioria dos líderes de pelotão e suboficiais. Esperava-se que uma segunda tentativa, iniciada com a adição de tanques, abrisse um caminho pelo campo minado e ajudasse a romper o fio da sanfona. Lama e um declive profundo atolaram quatro dos cinco tanques. O restante abriu um caminho através do campo minado, mas não conseguiu penetrar no arame.

O major George Mabry, que havia recebido uma Cruz de Serviço Distinto (DSC) em reconhecimento por suas façanhas do Dia D, assumiu o comando do batalhão, que mesmo com 200 substituições ainda somavam apenas 60% do complemento normal. Mabry fez o reconhecimento pessoal do terreno e liderou um ataque. O major notou reentrâncias na neve, que ele raciocinou indicaram a localização das minas. Ele cavou alguns com sua faca de trincheira para fazer uma passagem segura. O próprio Mabry avançou em vários bunkers com um pequeno grupo de soldados, e suas tropas alcançaram seu objetivo. Ele recebeu uma medalha de honra por seu valor.

Dois dias antes, o 16º Regimento de Infantaria da 1ª Divisão havia se mudado para a aldeia de Hamich. Duas companhias de soldados alemães controlavam a aldeia e a floresta à sua frente. O líder do pelotão, tenente John Beach, da Companhia C, 16º Regimento de Infantaria, lembrou: 'O pelotão estava reduzido a 36 homens. Dois esquadrões de metralhadores da Companhia D foram designados a mim para o ataque. Portanto, eu tinha 56 homens sob meu comando na linha de desempate. 'Beach disse que suas ordens o instruíam a atacar' independentemente das vítimas. 'Carregando uma submetralhadora Thompson, ele seguiu as instruções depois que o inimigo começou a disparar artilharia, matando um homem e ferindo outro.

_ Atirei na fenda de onde a metralhadora se projetava enquanto Strickland, agora líder interino do esquadrão certo, disparou algumas granadas antitanque. Algumas granadas bem colocadas caíram no topo aberto da posição, matando a maior parte da tripulação. Os dois alemães sobreviventes imediatamente pularam com as mãos no ar. Nós os desarmamos e os mandamos para a retaguarda, garantindo que a metralhadora não pudesse ser usada novamente. Uma segunda posição de metralhadora nos encontrou enquanto avançávamos e efetivamente nos impedia. Por um ataque direto, matamos um homem e ferimos outro, levando o prisioneiro restante. Agora estávamos saindo da floresta para um grupo de edifícios, o objetivo de Woody. Woody apareceu com seu pelotão e conversamos brevemente. _ Tudo bem, Beach, é aqui que eu deixo você, _ disse ele. _Vejo você mais tarde. _ Não esperávamos que nosso próximo encontro não ocorresse até três meses depois, em um campo de prisioneiros de guerra alemão.

O ataque rapidamente parou sob uma barragem de artilharia alemã impiedosa. Soon Beach e o resto do 1º Batalhão de Infantaria do 16º estavam lutando para se agarrar ao pouco que tinham. _ Eu virei para a direita e contei meus homens antes de continuar o avanço, _ observou Beach. 'Eles somaram 14 deixados de 56 com os quais eu havia começado algumas horas antes. Eu estava estudando o mapa quando Dyer interrompeu. _Há um Heinie _ observou ele. Um alemão corria em nossa direção com a baioneta fixa. Um dos homens já mirando atrás de nós atirou no inimigo a cerca de meio metro de nós. Eu olhei para o mapa novamente. Tivemos que atravessar uma vala aberta para chegar à área final, e coloquei os 14 homens lá da melhor maneira que pude antes de ser chamado de volta à sede da empresa.

_ Mal cheguei lá, recebi um telefonema frenético de que os alemães estavam contra-atacando. Corri de volta para minha posição. Os alemães haviam recuado um esquadrão, matando quatro homens e tomando a área que estavam segurando. Strickland estava ferido. Dyer estava segurando os oito homens restantes. Uma explosão inimiga particularmente pesada veio de uma direção. Gritei, ‘Tintureiro’ mas não houve resposta. Um alemão na minha frente começou a agitar uma bandeira branca. Um momento depois, médicos alemães correram para fora da cobertura, virando os corpos vestidos de verde para determinar quem sobreviveu, arrastando os vivos para fora da área de tiro. Eu cuidadosamente relaxei o dedo com o qual eu havia compensado a folga do gatilho da minha metralhadora.

_ Eu não era médica, mas havia alguns dos meus homens lá fora também. Se apenas aqueles que foram feridos pudessem receber os primeiros socorros, talvez carregados para a retaguarda, suas vidas poderiam ser salvas. Decidindo me arriscar, larguei minha submetralhadora, levantei-me de mãos vazias e caminhei rápida, mas com cuidado, em direção ao local onde várias figuras verde-oliva e imóveis estavam. De repente, ouvi a metralhadora inimiga abrir novamente. Simultaneamente, vi flashes de fogo por baixo e ao lado da bandeira branca e senti pontadas agudas de dor em ambas as pernas. Eu me senti paralisado. '

Mais tarde naquela noite, vários soldados alemães descobriram Beach. Usando um cobertor da mochila de uma vítima americana próxima, eles improvisaram uma maca para carregá-lo até um prédio com uma grande sala cheia de Hürtgen caídos. Ele viu um padre dar a última cerimônia a vários homens enquanto os médicos aplicavam injeções nos feridos, trocavam curativos, ocasionalmente sinalizando para dois homens com uma maca que se moveriam rapidamente e removeriam o corpo de alguém que havia morrido.

Os regimentos 18 e 26 da 1ª Divisão ganharam terreno mínimo contra o inimigo teimoso, que enfrentou cada passo à frente com fogo de artilharia, morteiro e armas pequenas. Embora os americanos estivessem chocados com suas perdas, os alemães também sofreram baixas terríveis. Empresas inteiras já reduzidas a cerca de 100 homens foram aniquiladas, a munição ficou curta e o número de tanques em funcionamento diminuiu.

Não querendo parar os ataques, Hodges cometeu outra organização. A 8ª Divisão de Infantaria foi a próxima a ser enviada para a floresta. A primeira unidade em 22 de novembro foi o 121º Regimento de Infantaria. Como foi o caso de seus predecessores, o 121º saltou sem informações sobre as posições inimigas ou mapas adequados. O coronel Tom Cross, oficial executivo da divisão, disse que os ataques não foram bem sucedidos: 'Cada vez que eles tentavam se mover, uma chuva de morteiros e projéteis antitanque caía sobre eles. Todos os aceiros na floresta foram minados e, aparentemente, as comunicações das posições avançadas para as posições de armas e morteiros foram perfeitas. Moral das tropas muito pobre. Outros regimentos foram despedaçados nesta área ... 'Em três dias, o 121º contabilizou 50 mortos e quase 600 feridos, uma perda de quase 20 por cento. Apesar das terríveis baixas - o número de mortos apenas para a 4ª Divisão somou para perto de 4.000 - os soldados pressionaram obstinadamente o inimigo. O Primeiro Exército aumentou sua aposta, trazendo a 5ª Divisão Blindada, a 83ª Divisão de Infantaria, o 2º Batalhão de Rangers e, finalmente, porções da 82ª Divisão Aerotransportada.

As neves de dezembro e a surpresa da penetração alemã nas Ardenas, que criou o infame bojo nas linhas dos EUA, atrasaram uma ofensiva final através do Hürtgen. No intervalo desde o ataque inicial, os americanos também perceberam que o controle das grandes barragens era essencial. Se as comportas fossem abertas, a passagem para o Roer e além seria severamente afetada. No final de janeiro, uma nova unidade, a 78ª Divisão ‘Relâmpago’, juntamente com as 5ª e 7ª divisões Blindadas, lançaram ataques com o objetivo de proteger a Barragem Paulushof e a imensa Barragem Schwammenauel.

Apesar das probabilidades contra eles, a força cada vez menor de defensores recusou-se a desistir. Sua resistência rígida retardou os avanços, mas não conseguiu parar os soldados. O tenente-coronel Andy A. Lipscomb, comandante do 3º Batalhão do 311º Regimento de Infantaria da 78ª Divisão de Infantaria, relatou um ataque bem-sucedido a Huppenbroich, nas profundezas de Hürtgen. ‘Estávamos lutando contra os elementos’, disse ele. _ Os homens estavam cansados ​​quando subiram a colina. A neve estava muito funda. O vento estava muito forte, varrendo a neve em seus olhos de forma que eles mal podiam ver ou ouvir. Eles estavam tão entorpecidos e cansados ​​que não conseguiram atingir o solo quando a artilharia e o morteiro caíram ao lado deles ... Todas as casas continham inimigo. 'Mesmo assim, eles tomaram a aldeia.

Kesternich, dentro do alcance da Barragem de Schwammenauel, caiu a um custo de 224 homens da 309ª Infantaria. A segurança da barragem em si exigiu a apreensão das antigas armadilhas mortais da 28ª Divisão - Kommerscheidt e, em seguida, Schmidt. Um ataque total pelos três regimentos do 78º eliminou a resistência nas aldeias, e o 60º Regimento reconstituído da 9ª Divisão, tendo tomado a represa Urft, juntou-se ao movimento em direção ao Schwammenauel.

Em 10 de fevereiro de 1945, os americanos finalmente saíram do Hürtgen. Mas eles pagaram um preço terrível. O Primeiro Exército sofreu 24.000 mortos, feridos, capturados ou desaparecidos em ação, além de outros 9.000 incapacitados por outros ferimentos fora da batalha. As estimativas de baixas alemãs foram altas, mas abaixo das americanas. Foi uma vitória questionável que deixou várias organizações americanas em frangalhos. O general Rudolph Gersdorff, chefe do Estado-Maior do Sétimo Exército do Terceiro Reich, disse mais tarde: 'O comando alemão não conseguia entender a razão dos fortes ataques americanos na Floresta de Hürtgen. Os combates na área arborizada negaram às tropas americanas as vantagens do uso de suas forças aéreas e blindadas, cuja superioridade foi decisiva em todas as batalhas travadas antes. '

Hodges, Collins e outros que decidiram atacar a floresta disseram temer um ataque de flanco devastador se a área não for protegida. Mas, na verdade, as mesmas condições que negaram o movimento rápido do Primeiro Exército - a densidade das árvores, a ausência de estradas decentes e a topografia acidentada - teriam impedido qualquer avanço forte e sustentado contra as forças dos EUA. A campanha de Hürtgen de quase cinco meses foi um erro e custou caro em sangue e vida


Este artigo foi escrito por Gerald Astor e apareceu originalmente na edição de novembro de 2004 daSegunda Guerra Mundialrevista. Para mais artigos excelentes, assine Segunda Guerra Mundial revista hoje!

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