The Bloody 100th





O 100º Grupo de Bombardeiros da Oitava Força Aérea ganhou seu apelido da maneira mais difícil nos céus brutais da Alemanha.

Apenas um flash de cauda das Forças Aéreas do Exército dos EUA da Segunda Guerra Mundial sobrevive na atual Força Aérea dos EUA: o Square D. Setenta e cinco anos atrás, em 25 de junho de 1943, o 100º Grupo de Bombardeio (Pesado) usou esse emblema pela primeira vez na batalha .



O 100º foi constituído como um grupo de bombardeiros pesados ​​dentro da Oitava Força Aérea, que, no auge da força no Dia D, 6 de junho de 1944, distribuiu 40 grupos de Boeing B-17 e Consolidated B-24. A marca de cauda do centésimo D ousado em um fundo quadrado foi renderizada nos estabilizadores verticais de seus B-17s, cujas grandes nadadeiras de cauda em forma de parabólica eram uma tela eficaz, embora utilitária. Em 2018, o Square D ainda adorna uma aeronave Boeing - o KC-135R - embora o 100º seja agora uma ala de reabastecimento aéreo. Mesmo assim, o Square D carrega consigo a história heróica e sangrenta do 100º Grupo de Bombardeios.

Em novembro de 1942, o coronel Darr Alkire foi o primeiro comandante designado para chefiar o 100º. Em dezembro, várias centenas de homens formaram o quadro inicial de vôo dos quatro esquadrões de bombas do grupo - 349º, 350º, 351º e 418º - junto com as unidades administrativas, de engenharia e de apoio terrestre necessárias. Enquanto cada unidade estava treinando ativamente, as Forças Aéreas do Exército identificaram líderes que poderiam transformar a massa desajeitada de civis em aviadores.

Entre os comandantes que serviam no comando do coronel Alkire estavam dois oficiais que se tornaram sinônimos da notoriedade arrojada e despreocupada da unidade. John Bucky Egan foi originalmente o 100º oficial de operações, e Gale Bucky Cleven foi o comandante inicial do 350º Esquadrão de Bombardeiros. Apenas dois dos vários Bucks ou Buckys que serviriam com o 100º, Egan e Cleven eram excelentes pilotos e homens carismáticos. Mais do que alguns dos jovens aviadores do 100º passaram a ver os dois Buckys como figuras inspiradoras, modelando seu próprio comportamento no dos líderes mais velhos.



Esquerda: Majors John Egan (esquerda) e Gale Cleven estavam entre os líderes inspiradores do 100º. À direita: Harry Crosby, um navegador do 418º esquadrão de bombas, escreveu mais tarde um livro sobre seu serviço no centésimo sangrento. (Arquivos da 100th Bomb Group Foundation)
Esquerda: Majors John Egan (esquerda) e Gale Cleven estavam entre os líderes inspiradores do 100º. À direita: Harry Crosby, um navegador do 418º esquadrão de bombas, escreveu mais tarde um livro sobre seu serviço no centésimo sangrento. (Arquivos da 100th Bomb Group Foundation)

No caminho para a prontidão operacional, o grupo treinou em Walla Walla, Wash., E, no final de novembro, em Wendover, Utah. A terceira fase do treinamento ocorreu em Sioux City, Iowa, onde as tripulações se concentraram em vôo de formação e navegação. Em fevereiro de 1943, os pilotos foram dispersos por todo o oeste dos Estados Unidos e relegados ao papel de instrutores de novas unidades. O pessoal de terra foi designado para a base aérea de Kearny, Nebraska. Enquanto estavam no limbo, os aviadores do grupo regrediram em sua marcha em direção à prontidão para o combate.

Em abril, a falta de preparação e os três meses separados se manifestaram em uma missão de treinamento que deu errado. Das 21 aeronaves programadas para fazer a corrida de 1.300 milhas entre Kearney e Hamilton Field, na Califórnia, três pousaram em Las Vegas (incluindo o navio de Alkire) e uma voou na direção oposta ao Tennessee. Todo o grupo, sem Alkire, que perdeu o comando no desastre (embora mais tarde ele fosse liderar uma unidade B-24), foi enviado de volta a Wendover para uma atualização muito necessária.

Um dos resultados mais intrigantes de continuar a manter o 100º Stateside para mais treinamento foi a decisão de substituir todos os copilotos do grupo por uma classe recém-formada de pilotos multimotores de Moody Field em Valdosta, Geórgia. Em uma entrevista recente, um membro desse grupo classe, John Lucky Luckadoo, disse que separar equipes que trabalharam por meses para estabelecer camaradagem e confiança teve um impacto profundamente negativo no moral. Luckadoo, de 96 anos, considerou a decisão ridícula porque forçou ele e seus colegas, que estavam sentados no assento direito de um B-17 pela primeira vez, a passar por uma difícil experiência de aprendizado no trabalho. Luckadoo lembrou que acumulou menos de 20 horas de vôo do B-17 antes de fazer a travessia transatlântica para a Grã-Bretanha.

O 100º Grupo de Bombardeiros chegou à Inglaterra no início de junho de 1943, apenas um das dezenas de grupos de bombardeiros pesados ​​que compreendem a 1ª, 2ª e 3ª divisões aéreas da Oitava Força Aérea. Depois de uma breve estada em uma base aérea incompleta em Podington, o centésimo se instalou no campo de aviação de Thorpe Abbotts em East Anglia. Os aviadores do grupo começaram a voar sobre a Inglaterra e o Canal para obter uma visão geral do terreno enquanto se preparavam para sua primeira missão sobre o território inimigo.

Essa primeira missão aconteceu na manhã de 25 de junho de 1943, quando 30 B-17 decolaram de Thorpe Abbotts para uma incursão nas baias de submarinos em Bremen, Alemanha. Ao final do dia, o grupo havia perdido três Flying Fortresses e 30 tripulantes, incluindo o piloto Oran Petrich e sua tripulação, um dos primeiros atribuídos ao 100º. O grupo adquiriu sua reputação de unidade de azar muito cedo em sua história operacional e viria a se tornar conhecido como o Centésimo Sangrento, um apelido carregado com o peso do sacrifício.

Em 17 de agosto, menos de dois meses após sua incursão inicial em solo inimigo, o 100º voou para Regensburg pela primeira vez. O ataque era do interesse próprio dos homens, pois tinha como alvo uma fábrica onde Messerschmitt Me-109s - lutadores que os atormentariam nos meses que viriam - foram montados. Era uma missão complexa, exigindo a coordenação de duas massas separadas de bombardeiros da Oitava Força Aérea (o segundo foi dirigido para Schweinfurt e suas fábricas de rolamentos de esferas) e escoltas P-47 da República. Em última análise, exigiu que os bombardeiros com destino a Regensburg fossem transportados para o Norte da África, com um retorno planejado para a Inglaterra em uma data posterior. No final, o centésimo, localizado na cauda de um fluxo de bombardeiros de 15 milhas, foi deixado sem escolta quando uma das unidades P-47 nunca apareceu.

À medida que se aproximavam de Regensburg, o que parecia ser toda a Força Aérea Alemã surgiu e começou a enredar toda a nossa força-tarefa, escreveu o navegador do 418º Bomb Squadron Harry H. Crosby emUma asa e uma oração. Como outros aviões foram atingidos, tivemos que voar através de seus escombros. Eu instintivamente abaixei quando quase atingimos uma saída de emergência de um avião à frente. Quando um avião explodiu, vimos suas peças por todo o céu. Nós quebramos em alguns dos pedaços. Um avião atingiu um corpo que caiu de um avião à frente.

O B-17G
O B-17G 'Hang the Expense II' retornou de Frankfurt em 24 de janeiro de 1944, apesar de um ataque à prova de balas que estourou a cauda do artilheiro Sgt. Roy Urich do avião. Ele sobreviveu para se tornar um prisioneiro de guerra. (Arquivos Nacionais)

Dos 24 bombardeiros americanos perdidos naquele dia em Regensburg, mais de um terço carregava o 100º Quadrado D na cauda. O centésimo colocou 220 panfletos em 22 B-17s, e 90 desses homens e nove fortalezas não fizeram a viagem de volta para Thorpe Abbotts.

A reputação do grupo como uma unidade de má sorte foi selada na segunda semana de outubro de 1943, durante missões a Bremen e Munster. Em 8 de outubro, Lucky Luckadoo colocou seu apelido à prova contra o Bremen. Naquele dia, ele estava voando em uma posição de formação de combate com o apelido humorístico e sombrio de canto Purple Heart, o avião baixo do grupo baixo.

Luckadoo observou que a Luftwaffe favorecia ataques frontais durante os primeiros meses de combate voando pelo centésimo. Os caças alemães sairiam na frente de nossa formação - em linha com 25 ou 30 Focke-Wulfs ou Messerschmitts - e pulverizariam a formação com tiros de canhão, foguetes e metralhadoras calibre .30. Como resultado, disse ele, sofremos fatalidades terríveis. A artilharia antiaérea também cobrou seu tributo, e Crosby notou que, ao se aproximarem de Bremen, o grupo encontrou Flak, um céu médio cheio dele. Luckadoo e seus companheiros voltaram para Thorpe Abbots naquele dia, mas sete B-17s foram perdidos e 72 tripulantes morreram na missão Bremen.

O B-17 disparado de Crosby mal conseguiu voltar com três motores para aterrissar em um campo de aviação abandonado da RAF. Depois de pegar uma carona em um caminhão para Thorpe Abbotts, Crosby e seus companheiros tripulantes, que foram considerados perdidos, encontraram suas camas despojadas e seus pertences removidos. Na cama vazia, havia dois lençóis limpos e duas fronhas, dois cobertores, um travesseiro, tudo dobrado com cuidado, escreveu ele. Pronto para a próxima equipe.

Dois dias depois, 21 Forts partiram de Thorpe Abbotts para Munster, mas apenas 13 alcançaram o alvo. As perdas na missão Munster foram devastadoras: 12 aeronaves e 121 homens. Um único B-17,Rebitadeiras de Rosie, pilotado pelo Tenente Robert Rosenthal, bombardeou o alvo e voltou para Thorpe Abbotts naquele dia.

O impacto percebido das perdas foi agravado pelo atrito na liderança do esquadrão: o comandante do 350º Esquadrão de Bombardeiros, Major Bucky Cleven, foi derrubado sobre Bremen, e o Major Bucky Egan, comandante do 418º Esquadrão, foi derrubado sobre Munster em 10 de outubro enquanto tentava vingança por seu melhor amigo Cleven. Os dois comandantes se encontraram no mesmo campo de prisioneiros de guerra. Reza a lenda que, quando Egan chegou, Cleven disse: Por que diabos você demorou tanto? A perda dos dois Buckys, vista pelos soldados rasos como exemplos de tudo o que um aviador deveria ser, foi esmagadora.

Vários dias depois dessas missões desastrosas, o 100º conseguiu reunir apenas oito aeronaves para um ataque que quase quebrou as costas da Oitava Força Aérea. O dia 14 de outubro de 1943 ficou conhecido como Quinta-feira Negra. Naquele dia de outono, 291 B-17s se reuniram para fazer um segundo ataque às fábricas de rolamentos de esferas em Schweinfurt . As perdas americanas foram terríveis: 60 aeronaves abatidas, 17 abatidas e mais de 100 danificadas. A perda de mais de um quarto das aeronaves participantes da operação era claramente insustentável, tanto aos olhos do VIII Comando de Bombardeiros quanto, talvez mais importante, do povo americano.

Em uma reviravolta do destino que serviu para destacar a aleatoriedade inerente à guerra, o 100º Grupo de Bombardeiros saiu relativamente ileso naquele dia terrível. Todos os oito B-17s que contribuíram para a missão voltaram para Thorpe Abbots.

Um esquadrão misto do 100º Grupo de Fortaleza Voadora inclui um veterano B-17F (primeiro plano) entre os mais novos B-17G camuflados e bare-metal. (Arquivos Nacionais)
Um esquadrão misto do 100º Grupo de Fortaleza Voadora inclui um veterano B-17F (primeiro plano) entre os mais novos B-17G camuflados e bare-metal. (Arquivos Nacionais)

As missões de outubro de 1943 acabaram sendo um dos últimos ataques de bombardeio no espaço aéreo alemão que a Oitava Força Aérea voou sem escolta de caça de ponta a ponta. Embora os bombardeiros estivessem eriçados com metralhadoras de calibre .50 (em última análise, 13 no B-17G, com sua torre de queixo adicionada para conter ataques frontais) e aderiram rigorosamente à formação de caixa de combate voando para fornecer fogo defensivo de apoio mútuo, era óbvio que o Os B-17 no teatro europeu eram vulneráveis ​​aos caçadores da Luftwaffe. No final, a principal ferramenta para corrigir o desequilíbrio de poder entre os caçadores e os caçados foi importar um caça de longo alcance mais novo e mais capaz, o North American P-51 Mustang.

Embora a queima de combustível da aeronave seja normalmente medida em galões por hora, também é instrutivo pensar na medida tradicional terrestre de milhas por galão. O P-51 era o sonho de um piloto em termos de velocidade e capacidade de manobra, mas sua superioridade real era que ele poderia levar o dobro de milhas de um galão de avgas de 100 octanas do que um P-47. Com o Mustang, os planejadores das Forças Aéreas do Exército finalmente tiveram um caça que poderia ficar com os grupos de bombardeiros durante todo o trajeto de ida e volta para Berlim.

O comandante da Luftwaffe, Hermann Göring, certa vez se gabou pomposamente de que os bombardeiros aliados nunca seriam vistos nos céus da Alemanha. Em 4 de março de 1944, os bombardeiros aliados não estavam apenas sobrevoando a Alemanha, eles voaram até Berlim. Naquela data, o 100º e seus companheiros do 95º Grupo de Bombardeiros se tornaram os primeiros pilotos a bombardear com sucesso a capital alemã. Por seus esforços, o centésimo recebeu uma Menção de Unidade Presidencial.

A capacidade de fornecer escoltas de caça de ponta a ponta em missões de bombardeio teve um efeito profundo nas perdas de bombardeiros sofridas na Alemanha. A Oitava Força Aérea havia perdido quase 30% dos bombardeiros que participaram dos ataques durante a segunda semana de outubro de 1943. Durante o que ficou conhecido como a Grande Semana em fevereiro de 1944, os bombardeiros da Oitava Força Aérea sofreram perdas de apenas 2%.

Armas antiaéreas e caças alemães não eram os únicos perigos que as pesadas tripulações de bombardeiros enfrentavam. Voar no péssimo clima inglês ao longo da costa por instrumentos pode ser um desafio formidável. John Clark, um co-piloto do 418º Esquadrão de Bombardeiros, voou a maior parte de suas missões de combate nas profundezas do inverno úmido e frio de 1944-45. Ele descreveu o vôo por instrumentos como algo que você está fazendo com a aeronave que era único e importante, para obter este grande dispositivo [bombardeiro] através de névoa impenetrável ou da noite ... e trazê-lo para o solo.

O perigo não foi encontrado apenas no céu. Simplesmente consertar e manter os enormes B-17s pode ser perigoso para a saúde. Em uma reunião recente de 100 veteranos, o sargento mestre. Dewey Christopher, chefe da tripulação do 351º Esquadrão de Bombardeiros, contou como um magneto vivo combinado com o ato necessário de sustentar um ciclone Wright R-1820 fez com que ele fosse lançado a 30 pés do ar por uma hélice repentinamente ativa como motor tentou começar. Ele caiu de cabeça e depois na enfermaria com um ombro quebrado.

Embora o 100º tenha perdido apenas um único bombardeiro na primeira missão em Berlim, o uso de P-51s para fornecer cobertura aérea sobre a Alemanha não eliminou completamente a propensão do grupo para dias ruins. Dois dias depois, em 6 de março, o 100º sofreu as piores perdas da guerra - 15 aeronaves e 150 tripulantes - na segunda missão a Berlim.

O 100º Grupo de Bombardeiros realizou sua missão de combate final em 20 de abril de 1945, poucos dias antes do fim das hostilidades na Europa. Enquanto a guerra na Europa terminava, o 100º e vários outros grupos de bombardeiros da Oitava Força Aérea celebraram as semanas que antecederam o Dia do VE em 8 de maio, trocando suas bombas de 500 libras de uso geral por contêineres de alimentos, suprimentos médicos, roupas, doces e cigarros. As chamadas missões Chowhound despejaram milhares de toneladas de suprimentos para o povo sofredor da Holanda e da França. Tantos aviadores do 100º queriam fazer parte dos esforços humanitários que os sistemas de oxigênio, desnecessários em baixo nível, foram removidos dos B-17s, liberando espaço para até quatro tripulantes extras em cada avião. As missões ajudaram o 100º a dar um toque positivo ao que havia sido uma experiência angustiante.

Nós merecíamos ser chamados de ‘100º Sangrento’? Outras unidades perderam mais aviões e tripulações do que nós. O que nos marcou foi que quando perdemos, perdemos muito. Essas oito missões nos deram nossa notoriedade. –Harry H. Crosby,
Nós merecíamos ser chamados de ‘100º Sangrento’? Outras unidades perderam mais aviões e tripulações do que nós. O que nos marcou foi que quando perdemos, perdemos muito. Essas oito missões nos deram nossa notoriedade. –Harry H. Crosby, 'A Wing and a Prayer'

Ao longo de 22 meses de combate aéreo, as tripulações do 100º serviram em um aprendizado mortal enquanto aprimoravam suas habilidades e táticas. Em uma análise sem emoção dos números brutos, as perdas do Bloody 100th durante a guerra não foram as piores sofridas pela Oitava Força Aérea, embora estivessem entre as três primeiras perdas por grupos de bombardeiros pesados. A história oficial da 100th Bomb Group Foundation cita 184 relatos de tripulações desaparecidas em 306 missões. Em suas memóriasUm Oitavo Diário de Combate da Força Aérea, 100º copiloto John Clark apontou que 50% das perdas do Grupo ocorreram em apenas 3% de suas missões. Como um jogador cuja sorte esfriou, quando as equipes do 100º tiveram um dia ruim, eles tiveram um dia muito ruim.

Mais de 26.000 membros da Oitava Força Aérea sacrificaram suas vidas a serviço do esforço de guerra. O número total de mortos ou desaparecidos em combate foi um pouco maior do que o sofrido pelo Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA e um pouco menos da metade das perdas sofridas por toda a Marinha dos EUA. Comparações como essas não fazem nada para diminuir as contribuições de outros ramos militares, mas sim apontar a escala gigantesca do esforço da Oitava Força Aérea. A parcela do 100º Grupo de Bombardeios dessas perdas foi de 785 homens mortos ou desaparecidos em combate e 229 aeronaves destruídas ou tornadas inadequadas para o vôo.

Em 2016, o Bureau of Veterans Affairs estimou que havia 620.000 veteranos da Segunda Guerra Mundial vivos, mas perdemos 372 por dia. A responsabilidade de lembrar, de comemorar o serviço daqueles veteranos, recai sobre seus filhos e netos. No caso do 100º Grupo de Bombas, várias organizações assumiram essa obrigação.

A 100th Bomb Group Foundation mantém um site extraordinariamente útil ( 100thbg.com ), e seus membros realizam uma reunião bienal. Em outubro passado, 17 veteranos do grupo, todos na casa dos 90, compareceram à reunião mais recente fora de Washington, D.C. Uma reunião menor ocorre em fevereiro de cada ano em Palm Springs, Califórnia, em colaboração com o Palms Springs Aviation Museum. Outras instituições relacionadas com o 100º incluem o 100º Bomb Group Memorial Museum no antigo campo de aviação Thorpe Abbots; o American Air Museum no Imperial War Museum em Duxford, Inglaterra; o Museu da Batalha Aérea nas Montanhas Ore em Kovarska, República Tcheca; e o Museu Nacional da Oitava Força Aérea, perto de Savannah, Geórgia.

Mais de sete décadas depois, as ações dos homens do Centésimo Sangrento ainda marcam sua memória cultural. Cada vez que renovamos essas memórias, garantimos que suas lições conquistadas com dificuldade não sejam esquecidas.

O tio-avô de Douglas R. Dechow, Tech Sgt. Harry Dale Park era membro do 100º Grupo de Bombardeios. Park, de 20 anos, foi morto em um B-17 sobre a Normandia em 8 de agosto de 1944. Dechow é o diretor de projetos digitais do Center for American War Letters da Chapman University. Leitura adicional:Uma asa e uma oração, por Harry H. Crosby;Um Oitavo Diário de Combate da Força Aérea, por John A. Clark;Century Bombers, por Richard Le Strange; eMestres do Ar, por Donald L. Miller.

Este recurso apareceu originalmente na edição de julho de 2018 deHistória da aviação.Inscreva-se hoje!

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