O arrependimento de um irmão: William C. Oates

O 15º comandante do Alabama, William C. Oates, nunca conseguiu superar a morte de seu irmão mais novo no Little Round Top de Gettyburg.



A guerra geralmente deixa feridas invisíveis. As baixas nem sempre acontecem no campo de batalha e, mesmo quando acontecem, podem não vir de balas, granadas e estilhaços. Às vezes, as feridas vivem no inconsciente dos veteranos, pesadelos que vêm rastejando na escuridão muito depois do fim do combate. Às vezes, eles penetram no mundo da consciência, borrando o passado com o presente na forma de flashbacks aterrorizantes anos após o fim da luta. Lesões como essas podem ser ocultas e profundamente emocionais, tornando-se ainda mais invisíveis porque o soldado carrega sozinho o fardo da dor e da tristeza. Como resultado, os veteranos de todas as guerras muitas vezes evitam falar sobre suas experiências. Eles não gostam de exibir suas feridas, internas ou externas. No entanto, todo soldado que viu os horrores do combate anseia que suas feridas sejam curadas.



Os soldados da Guerra Civil não foram exceção. Alguns, como William C. Oates, o comandante do 15º Alabama que lutou contra o Coronel Joshua Chamberlain e o 20º Maine em Gettysburg em 2 de julho de 1863, suportaram o peso de uma ferida emocional que recebeu durante a batalha pelo resto do a vida dele. Mas, ao contrário de tantos soldados, Oates conseguiu - inteiramente devido a circunstâncias fortuitas - deixar para trás suas feridas e a memória de sua terrível guerra, encontrando uma sensação de encerramento e alívio no final de sua vida, em um ponto em que menos esperava isto. Para William Oates, o pior dia de sua vida aconteceu naquele segundo dia da Batalha de Gettysburg. Mas 47 anos depois, ele encontrou um meio pelo qual seu coração partido poderia finalmente encontrar paz. Ele tropeçou no que tão poucos soldados encontraram: o fim de sua guerra particular dentro de si mesmo.

Oates é mais conhecido pelo papel que desempenhou em Gettysburg. Embora ele e seus homens tenham falhado nas repetidas tentativas de desalojar o 20º Maine de sua posição defensiva em Little Round Top e, em seguida, foram vítimas da famosa investida de baioneta de Chamberlain colina abaixo, Oates e seus alabamianos ganharam o respeito de seus colegas confederados por seus esforços que dia. Apesar da derrota de seu regimento em Gettysburg, Oates serviu à Confederação por três longos e árduos anos - desde o verão de 1861, quando ele pessoalmente levantou uma companhia de homens, os Henry Pioneers, no Condado de Henry, Alabama - até agosto de 1864, quando a perda de seu braço direito perto de Petersburgo o mandou de volta para casa, no sudeste do Alabama. Oates construiu um escritório de advocacia de sucesso nos anos do pós-guerra e entrou na política local. Eleito para o Congresso em 1880, ele serviu por sete mandatos consecutivos na Câmara dos Representantes dos Estados Unidos antes de renunciar em 1894 para se tornar um governador de seu estado.



Em 1898, depois que a Guerra Hispano-Americana estourou, Oates ofereceu seus serviços e recebeu uma comissão como general de brigada no Exército dos EUA. Embora desapontado por não receber um comando de combate, ele ainda estava orgulhoso de ter servido tanto no exército confederado quanto nos EUA. Durante a Convenção Constitucional do Alabama de 1901, na qual atuou como delegado geral, Oates atraiu a ira de seus companheiros alabamianos brancos ao sugerir que os homens afro-americanos deveriam ter o direito de votar. Quando seu apelo levou ao ostracismo político, ele voltou a exercer a advocacia, que floresceu na capital, Montgomery. Durante vários anos, desde o fim da Guerra Hispano-Americana até 1904, Oates tentou sem sucesso erguer um monumento a seu regimento, o 15º Alabama, nas encostas de Little Round Top. Ele falhou quando os comissários do Parque Militar Nacional de Gettysburg, que administravam o parque para o Departamento de Guerra, se recusaram a aprovar seu pedido. Em 1905, ele publicou um grande livro,A guerra entre a União e a Confederação e suas oportunidades perdidas, que combinou suas próprias memórias do conflito com uma história regimental do 15º Alabama. Também continha uma reunião completa e breves esboços biográficos de cada membro do regimento, incluindo seu irmão mais novo, John A. Oates, que foi mortalmente ferido em Little Round Top e morreu em um hospital de campanha da União após a batalha.

Nenhum irmão se amava melhor, William escreveu sobre John muito depois da batalha. Ele nunca poderia se perdoar por deixar seu irmão ferido para trás no campo de batalha de Gettysburg. Ele se culpava pela morte de John e todos os anos temia a chegada de 2 de julho, o aniversário do dia em que seu irmão foi ferido, e 24 de dezembro, o aniversário de nascimento de seu irmão. Oates escreveu ao filho na véspera de Natal de 1900 para contar-lhe como aquela noite trouxe à tona a dor perene em seu coração. Ele não sentia nada além de tristeza por seu destino, ele escreveu, acrescentando: Se ele tivesse sido morto imediatamente, não teria sido tão triste [,] mas ele caiu nas mãos do inimigo e morreu como prisioneiro de guerra. Ele concluiu: Ele era um jovem nobre e morreu por seu país e por uma causa justa, como eu e ele víamos. O fato de nunca saber onde seu irmão estava enterrado incomodava William cada vez mais ao longo dos anos, mas ele não sabia como localizaria o lugar de descanso final de John.

Em dezembro de 1907, em um desenvolvimento não relacionado, Oates foi nomeado comissário para localização e marcação de túmulos confederados no norte pelo presidente Theodore Roosevelt e secretário de guerra William Howard Taft. Ele não havia solicitado o cargo e, na verdade, não parecia saber da existência da comissão antes de receber a nomeação. Percebendo que tinha pouco a perder politicamente no Alabama, dada sua aposentadoria involuntária da vida pública, Oates aceitou o emprego sem se preocupar com possíveis ramificações políticas. No final das contas, ele parece não ter sofrido nenhum declínio em sua posição na comunidade como resultado de ter uma indicação republicana enquanto permanecia um democrata leal.



O sentimento de reconciliação está por trás da existência da comissão federal. Impulsionada por sentimentos de camaradagem militar entre os veteranos do azul e do cinza, uma onda crescente de reconciliação varreu o país na década de 1880. A reconciliação também foi impulsionada pela ideologia da Causa Perdida, que sustentava que a Confederação havia sido derrotada apenas por causa dos recursos e números superiores do Norte. Em outras palavras, ambos os lados podiam reivindicar a virtude da coragem - que os soldados, mesmo os inimigos mortais, sempre compartilham. Ao colocar a coragem no centro da experiência da Guerra Civil, tornou-se fácil para os americanos esquecer a causa raiz da guerra - a escravidão - e afastar quaisquer preocupações anteriores que poderiam ter se concentrado no bem-estar dos escravos libertos ou no racismo que continuou a assediar a sociedade americana.

A reconciliação teve um custo, mas o preço mais alto foi pago pelos negros que receberam pouco mais do que liberdade, enquanto seus direitos civis foram propositalmente e sistematicamente negados. Nesse ínterim, veteranos da Guerra Civil tentaram estender gentilezas a seus antigos inimigos para provar que nenhuma amargura permaneceu e que ambas as seções se reuniram amigavelmente em uma nação, abençoada pela unidade e pelo nacionalismo fervoroso que nortistas e sulistas exuberantemente articularam em feriados patrióticos. Durante os primeiros anos do século 20, as organizações de veteranos confederados começaram a defender um sistema uniforme de cuidado federal para todos os túmulos confederados nos cemitérios do norte, especialmente aqueles dentro ou próximos aos campos de prisioneiros de guerra no norte. Em março de 1906, o presidente Theodore Roosevelt sancionou um estatuto do presidente que previa a marcação apropriada dos túmulos de soldados e marinheiros do Exército e da Marinha Confederados que morreram nas prisões do Norte e foram enterrados perto das prisões onde morreram.

Oates foi prostrado no inverno de 1908 com pneumonia, mas assumiu o cargo de comissário na primavera seguinte. Ele tentou passar o máximo de tempo possível em Washington, viajando para lá duas ou três vezes por ano para estadias prolongadas. Seu assistente, L. Frank Nye, filho de um comerciante de ferragens e formado pela Universidade de Georgetown, era um trabalhador dedicado, sem as complicações da maioria dos burocratas. Nye fez a maior parte da pesquisa, manteve os detalhes e os arquivos em ordem, tratou da correspondência e, em geral, manteve a comissão avançando. Oates e Nye trabalharam bem como uma equipe, com Oates fornecendo liderança e conhecimento político.



Oates ficou mais do que feliz por ter Nye empurrando o jornal em qualquer direção que fosse necessário, e o ex-combatente desenvolveu um domínio incrível dos detalhes por trás de quase todos os aspectos da comissão. O escrivão tinha talento para monitorar despesas, garantindo que o governo não fosse trapaceado e fazendo com que as contas fossem pagas. Oates também gostava de Nye e confiava nele para fazer o que era certo.

Apesar de sua idade avançada (na época ele tinha mais de 70 anos) e do reumatismo doloroso, Oates viajou por todo o Norte para visitar cemitérios e examinar o trabalho que havia sido feito - ou ainda precisava ser feito. Em junho de 1908, ele viajou para Lexington, Ky., E Alton, Illinois; naquele outono, ele foi para Kansas City, Missouri, e Cincinnati e Columbus, Ohio. Em maio de 1909, ele e Nye visitaram cemitérios em Baltimore, Frederick and Point Lookout, Maryland; Philadelphia, Chester, Shohola e Harrisburg, Pa.; Brooklyn, N.Y. e Finn’s Point (Salem), N.J.

Havia uma vantagem nessa nova atribuição que o ex-comandante nunca poderia ter previsto. Lendo os arquivos de seu predecessor, Oates descobriu que havia visitado Gettysburg e soube que os túmulos dos confederados foram mapeados e marcados pelo Dr. John W.C. O'Neal de Gettysburg, e que dois outros homens locais, Samuel Weaver e seu filho Dr. Rufus B. Weaver, trabalharam com associações memoriais de mulheres na Geórgia, Carolina do Sul, Carolina do Norte e Virgínia no início de 1870 para exumar o Confederado mortos no campo de batalha e reintegrá-los em cemitérios nesses estados do sul. Em fevereiro de 1909, Oates se correspondeu com O'Neal e Rufus Weaver e explicou sua busca para descobrir onde seu irmão havia sido enterrado.

Oates logo soube que John havia morrido no hospital V Corps do exército da União, instalado na fazenda de Michael Fiscel, localizado a leste de Round Tops. Então Oates ouviu de Weaver exatamente o que ele queria saber sobre os restos mortais de seu irmão. É para mim um grande prazer, escreveu Weaver, responder que meus registros da remoção dos restos mortais dos mortos confederados mostram que, em 10 de setembro de 1872, os restos mortais do tenente J.A. Oats, 15th Alabama Regt., Foi enviado para Richmond, Virgínia, e lá enterrado no cemitério de Hollywood. Weaver explicou que os restos mortais de John Oates não podiam ser distinguidos dos restos mortais de outros 11 confederados enterrados nas fazendas Fiscel, então todos os 12 conjuntos de restos mortais foram enviados juntos para Richmond em uma caixa etiquetada com a letra A. Oito dos confederados eram desconhecidos , Weaver disse, mas os restos mortais do Tenente Barnett Cody - Bud Cody, amigo de infância de Oates - também foram incluídos na Caixa A.

Oates estava exultante. Depois de todo esse tempo, depois de tantos anos de luto por seu irmão, parecia que John Oates não se perderia mais. Em março de 1909, Oates pediu a Nye que escrevesse para Bettie Ellyson, a recém-empossada presidente da Ladies ’Memorial Association, que fora responsável por remover os confederados mortos de Gettysburg e também ajudava a manter os túmulos no cemitério de Hollywood. Escrevendo sobre a assinatura de Oates, Nye perguntou a localização no cemitério de onde a Caixa A havia sido colocada.

Em julho, Oates não teve notícias de Ellyson. Ele escreveu mais uma vez para ela, anexando uma cópia de sua carta anterior e implorando-lhe uma resposta, explicando que estava extremamente ansioso pelas informações solicitadas. Com o passar das semanas, ele perguntou repetidamente a Nye para saber se ele havia recebido alguma coisa de Ellyson. Nye só poderia dizer a ele que nenhuma notícia havia chegado.

Aquele verão foi difícil para Oates. Em uma carta a seu filho Will, ele reclamou que mal podia ver. É possível que a perda de visão do ex-comandante tenha sido resultado de diabetes, uma doença que ele pode ter sofrido por 20 anos ou mais sem diagnóstico. No final de setembro, sua visão havia piorado, embora Will dissesse a sua namorada - Georgia Whiting Saffold, com quem se casaria em 1911 - que achava que a condição de seu pai era apenas temporária. O pai Oates então entregou todos os seus casos para seu filho, e Will começou a lidar com a maior parte dos negócios da empresa.

Enquanto isso, Oates ficava cada vez mais frustrado em sua busca pelo túmulo de seu irmão. Ainda sem resposta de Bettie Ellyson, ele escreveu para ela novamente em janeiro de 1910, implorando por alguma indicação de onde seu irmão poderia estar enterrado no cemitério de Hollywood. Ele também instruiu Nye a perguntar a John R. Hooper, o superintendente de Hollywood, se ele poderia ajudar a solicitar uma resposta de Ellyson. Essa tática aparentemente funcionou; Ellyson finalmente respondeu a Oates em meados de fevereiro, desculpando-se por ter estado longe de casa e admitindo que não estava completamente familiarizada com todos os registros relativos aos mortos confederados de Gettysburg. Ela o aconselhou: A caixa marcada com A está na Colina Gettysburg em Hollywood na parte [dos] Soldados, perto do Monumento que as Senhoras da Filadélfia ergueram em memória de nossos soldados que foram enterrados lá [ou seja, em Gettysburg]. Ela também disse que se Oates desejasse visitar o cemitério, ela ficaria feliz em conhecê-lo e mostrar a você onde seu irmão está enterrado.

Oates enviou a Ellyson uma resposta rápida, agradecendo e pedindo esclarecimentos sobre a localização do túmulo de seu irmão. Ele esperava reduzi-lo a uma única lápide no cemitério. Poucos dias depois, no entanto, ele recebeu uma notícia decepcionante: Os mortos de Gettysburg não foram marcados por sepulturas individuais, mas apenas por blocos de granito designando grandes seções do terreno.

É um mistério por que Oates simplesmente não pegou um trem e foi ele mesmo para Richmond. Apesar de seus problemas nos olhos, ele poderia facilmente ter administrado isso. Em vez disso, ele enviou Nye para o cemitério de Hollywood. Ellyson estava fora da cidade quando Nye a visitou, mas conseguiu encontrar a seção onde ela havia indicado que a Caixa A fora reenterrada. Nye escreveu mais tarde a Ellyson: Embora eu não tenha conseguido informar ao general Oates a localização exata do túmulo de seu irmão, pude contar-lhe as excelentes condições em que essa seção do cemitério é mantida.

Em meados de julho, quando Oates finalmente soube que não havia esperança de encontrar o túmulo individual de seu irmão, ele estava gravemente doente. Ele melhorou o suficiente naquele mês de agosto para acompanhar sua esposa Sarah, carinhosamente conhecida como T, e Will a Asheville, N.C., onde seus médicos previram que o ar frio da montanha poderia lhe fazer bem. Ele ficou mais uma vez abalado, no entanto, e no final de agosto foi decidido que Will levaria seu pai de volta para Montgomery enquanto Sarah ficaria em Asheville um pouco mais. Oates disse ao filho que queria morrer em casa.

Em 1o de setembro, andando em um carro Pullman especial que Will havia arranjado, o general enfermo e seu filho fizeram a lenta jornada de volta a Montgomery. Lá, ele foi examinado pelo Dr. J.B. Gaston, que era responsável pelo Hospital Howard’s Grove em Richmond, para onde Oates fora enviado após a amputação de seu braço 46 anos antes. Pouco poderia ser feito e Oates continuou a falhar.

Ele foi colocado na cama na sala azul na frente de sua casa na North Ripley Street. Will ficou ao seu lado e chamou sua mãe para casa. Em 7 de setembro, Will pensou que seu pai não sobreviveria à noite, mas Oates aguentou por mais dois dias. Meia hora depois do meio-dia de 9 de setembro de 1910, ele morreu em sua cama.

Will Oates fez todos os preparativos para o funeral de seu pai. Sarah foi tomada pela tristeza. Quando ela dormia, ela sonhava com seu marido. Os editoriais o elogiaram como um dos partidários do Alabama e um dos cidadãos mais ilustres do estado, recapitulando sua brilhante carreira como soldado e estadista - O Herói de One-Armed do Condado de Henry. Um jornal de Montgomery relatou: O general Oates travou uma forte batalha pela vida, mas seus 74 anos foram contra sua constituição antes rude, e ele passou silenciosamente para o além.

Oates foi colocado em estado deplorado na sala da frente onde havia morrido, e centenas vieram prestar suas homenagens. Funcionários, políticos, militares, veteranos da Confederação, todos visitaram. Vários capítulos das Filhas Unidas da Confederação enviaram enormes arranjos florais ou grinaldas de sempre-vivas.

Às 4 da tarde. no domingo, 11 de setembro, o cortejo fúnebre - composto por quatro companhias da Guarda Nacional e o cortejo - formou-se em frente à casa de Oates. Cinquenta carruagens com familiares, amigos e carregadores de caixão seguiram para a Igreja Episcopal de São João. Quando o serviço terminou, a procissão solene pelas ruas de Montgomery foi reiniciada. Uma companhia de artilharia disparou uma saudação a cada minuto durante meia hora.

Os membros do United Confederate Veterans realizaram seus rituais funerários e colocaram uma bandeira de batalha da Confederação na cabeça do caixão de Oates. Então um corneteiro soou. Assim que os veteranos se dispersaram, uma unidade de infantaria disparou três tiros sobre o túmulo. Então, à distância, uma bateria lançou salvas finais ao crepúsculo, saudando o Herói de um braço só do Condado de Henry em seu local de descanso final.

Glenn W. LaFantasie, o Richard Frockt Family Professor de História da Guerra Civil e diretor do Instituto de Estudos da Guerra Civil na Western Kentucky University, é o autor deRequiem de Gettysburg: A vida e as causas perdidas do coronel confederado William C. Oates(Oxford, 2008), entre outros livros.

Publicado originalmente na edição de agosto de 2014 daTempos da guerra civil. Para se inscrever, clique aqui.

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