Pego! Um dedicado agente do FBI resgatou valiosos artefatos da Guerra Civil de ladrões, vigaristas e colecionadores inescrupulosos



Ao longo de uma ilustre carreira de 20 anos, o agente do FBI Robert K. Wittman recuperou um valor estimado de US $ 300 milhões em obras de arte roubadas e relíquias históricas. Notavelmente, eles incluem muitos artefatos preciosos da Guerra Civil que preservam para todos nós a memória da maior luta da América.

RAisado em Baltimore, onde seu pai era um negociante de antiguidades sofisticado, Wittman começou a trabalhar para o FBI no final dos anos 1980 e acabou se concentrando na investigação de roubos de itens culturais. A comercialização de bens roubados se tornaria muito mais fácil, graças ao desenvolvimento de leilões na Internet, permitindo que os ladrões encontrassem compradores sem esforço e realizassem vendas lucrativas com relativo anonimato. Isso é especialmente verdade no próspero negócio de colecionáveis ​​da Guerra Civil, onde itens roubados de museus ou roubados de famílias e colecionadores particulares às vezes chegam a milhões de dólares.



(Cortesia de Robert Wittman)

Rastrear tesouros históricos roubados e arrebentar aqueles que os traficam requer um toque especial, como Wittman descreve em seu livro de 2010, Priceless. Sua história prova que ele era um talento para o trabalho.

Em 2004, Wittman criou a Art Crime Team do FBI, uma unidade composta por 16 agentes especiais treinados em técnicas de investigação de propriedade cultural. Desde o início da unidade, ela recuperou quase 15.000 itens avaliados em mais de US $ 160 milhões.



No início de sua carreira no FBI, Wittman já havia feito contribuições substanciais para a recuperação e preservação de artefatos históricos, particularmente aqueles relacionados à Guerra Civil. E se seu trabalho diz alguma coisa, é que os artefatos preciosos da guerra são verdadeiramente vulneráveis.

Na década de 1990, Wittman conduziu inúmeras investigações envolvendo de tudo, desde uniformes usados ​​em combate e armas de apresentação a correspondência pessoal de soldados da União e dos Confederados. Em cada caso, as evidências levaram a vigaristas, ladrões e colecionadores inescrupulosos que foram motivados pela ganância em vez do amor pela história.

Em outubro de 1997, por exemplo, Wittman recebeu um telefonema do gerente de coleções da Sociedade Histórica da Pensilvânia (HSP), na Filadélfia. Durante um inventário, Kristen Froehlich percebeu que várias propriedades estavam faltando. Entre eles estavam três espadas de apresentação ornamentadas feitas de ouro, aço, prata, diamantes, ametista e strass. As lâminas cerimoniais foram apresentadas aos generais da União Andrew Humphreys, David Birney e George Meade na esteira das vitórias ganhas por cada um (Meade recebeu a sua em Gettysburg).

Inscritas e, portanto, facilmente identificáveis, as espadas perdidas valiam centenas de milhares de dólares no mercado de colecionadores. Froehlich forneceu a Wittman fotos e descrições detalhadas, e o trabalho braçal começou.

Ele começou entrevistando toda a equipe do HSP, com exceção de uma pessoa que telefonou dizendo que estava doente - o guardião da sociedade Earnest Medford.

Uma semana depois, Wittman recebeu dicas do especialista em espadas de apresentação Bruce Bazelon. O traficante militar baseado em Poconos implicou um aficionado pela história da Filadélfia, George Csizmazia. De acordo com o negociante, Csizmazia se ofereceu para lhe vender uma espada de apresentação que ele claramente lembrava de ter visto na coleção HSP.

Wittman acompanhou a Csizmazia e ficou surpreso com o que encontrou. Durante uma busca por mandado na casa do colecionador no subúrbio da Filadélfia, Wittman encontrou não apenas três espadas de apresentação, mas 25. Csizmazia também tinha em sua posse cerca de 50 armas de fogo antigas e uma variedade impressionante de peças americanas dos séculos 18 e 19. O cache era tão grande que Wittman e seu parceiro precisavam de backup para processar o monte crescente de evidências criminais.

Salvação Monumental: Bob Wittman (à esquerda) e sua equipe de investigadores exibem a bandeira de batalha do 12º Regimento Corps d
Salvação Monumental: Bob Wittman (à esquerda) e sua equipe de investigadores exibem a bandeira de batalha do 12º Regimento Corps d'Afrique que recuperaram durante uma armação cuidadosamente planejada. (Cortesia de Robert Wittman)

Facilmente valendo milhões, o estoque de Csizmazia incluía um rifle usado por John Brown durante sua incursão em Harpers Ferry de outubro de 1859 e um relógio de ouro com a inscrição: Apresentado ao Major General George G. Meade, EUA como um símbolo de estima e consideração de seu amigo EP Dorrl, Gettysburg, 1º, 2 e 3 de julho. VITÓRIA.

O jogo acabou para Csizmazia, que admitiu ter pago a Medford, o guardião do HSP, $ 8.000 ao longo de um período de oito anos para contrabandear cerca de $ 3 milhões em artefatos da coleção da sociedade. Csizmazia recebeu pena máxima de três anos; Medford, quatro meses na prisão federal.

Embora uma vitória para os entusiastas da Guerra Civil e devotos da história em geral, as condenações no caso HSP foram apenas uma gota em um mar de crimes culturais. Para cada ladrão que o FBI coloca atrás das grades, há outro ainda livre para exercer sua profissão. Um ano após o fechamento do arquivo Csizmazia, Wittman estava perseguindo outro criminoso, este vendendo uma peça sagrada da história da Guerra Civil: a bandeira de batalha do 12º Regimento do Corpo de Afrique.

O dia 12 foi uma unidade das Tropas de Cor dos EUA criada na Louisiana - uma das primeiras a ver combates pesados ​​na guerra. Em maio de 1863, o 12º participou do assalto da União em Port Hudson ao longo do rio Mississippi. Cinco de seus homens morreram carregando a bandeira. Adornada com 35 estrelas douradas e a inscrição 12º REG. INFANTARIA CO 'A, é apenas um dos cinco U.S.C.T. bandeiras regimentais da Guerra Civil existentes hoje.

Apropriadamente apelidado de Pano de Sangue, o padrão do 12º foi pendurado por décadas em West Point como parte dos arquivos do Exército dos EUA. Então, em meados da década de 1970, os curadores emprestaram a bandeira para uma exposição na Carolina do Sul. O Pano de Sangue nunca chegou ao seu destino.

Mais de 20 anos depois, Wittman soube que um vendedor estava comprando a bandeira perdida no mercado negro. Posando como um comprador, ele convenceu o suspeito, Charles Wilhite, a voar para a Filadélfia para fazer uma venda.

Wittman encontrou Wilhite em um quarto de motel com câmeras escondidas e três agentes do FBI esperando para apreender sua marca. Durante alguns minutos de conversa, Wilhite se incriminou, admitindo que sabia que a bandeira era propriedade roubada. Depois que Wilhite aceitou a oferta em dinheiro de Wittman de $ 28.000, a equipe o prendeu.

'Os artefatos artísticos e históricos em museus e arquivos pertencem a todos nós e quero mantê-los assim.' -Robert K. Wittman

Claro, ladrões e traficantes do mercado negro não são as únicas ameaças que a comunidade histórica da Guerra Civil enfrenta. Pouco depois da prisão de Wilhite, Wittman começou a investigar dois vigaristas intelectuais que fizeram fortuna enganando descendentes de figuras notáveis ​​da Guerra Civil.

Sócios em uma corretora militar - a American Ordnance Preservation Association - Russel Pritchard III e George Juno eram nomes respeitados na área, ambos avaliadores na popular série Antiques Roadshow da PBS.

A investigação de Wittman revelou que George E. Pickett V - o tataraneto do general confederado - processou Pritchard e Juno por fraude. Na época, a dupla estava ajudando o prefeito de Harrisburg, Pensilvânia, a adquirir itens para o novo museu da Guerra Civil da cidade. Usando a credibilidade adquirida com o projeto Harrisburg e suas aparições no Antiques Roadshow, Pritchard e Juno convenceram a família Pickett a vender-lhes relíquias de família extremamente raras.

Os itens eram o kepi e a espada que Pickett havia usado em Gettysburg; um mapa que ele havia desenhado horas antes de sua desastrosa carga; os papéis da comissão de seu oficial; correspondência pessoal; e a manga de uma jaqueta manchada de sangue. Com base em uma avaliação fraudulenta, Pritchard e Juno pagaram à família $ 87.000 por esta bonança histórica, que por sua vez venderam ao museu de Harrisburg por $ 850.000.

Wittman descobriu casos semelhantes em que Pritchard e Juno fraudaram colecionadores e descendentes de valiosos artefatos da Guerra Civil. Por exemplo, a dupla abordou a família Meade sob o pretexto de trabalhar para o museu Harrisburg, pagando US $ 180.000 pela requintada pistola Remington calibre .44 do general. Posteriormente, eles o venderam, não para o museu como prometido, mas para um colecionador particular por US $ 360.000.

Para Wittman, a recuperação da cópia original da Declaração de Direitos da Carolina do Norte de 1789, roubada por um soldado da União perto do final da Guerra Civil, foi um de seus momentos de maior orgulho. (Departamento de Recursos Naturais e Culturais da Carolina do Norte)

Wittman logo teve evidências suficientes para prender e acusar os dois de várias acusações de fraude. Pritchard foi para a prisão por um ano. Juno passou alguns meses em uma casa de recuperação, assim como o pai de Pritchard por seu envolvimento. Suas frases eram leves, mas ressoaram com o público e geraram dicas que levaram a mais ladrões e vigaristas.

A maior realização investigativa de Wittman começou em 2003, mas as raízes do crime remontam a abril de 1865, quando 90.000 soldados sob o comando do major-general William Tecumseh Sherman se reuniram nos arredores de Raleigh, NC Lee se rendeu e oficiais confederados estavam fugindo, abandonando o Capital da Carolina do Norte sem luta. Os soldados de Sherman saquearam a capital, roubando lembranças, arte e documentos históricos - notavelmente, a cópia da Carolina do Norte da Declaração de Direitos dos EUA de 1789, feita à mão em pergaminho.

Uma das 14 cópias emitidas para cada estado e governo federal, não tinha preço, mesmo para os padrões do século 19, mas em abril de 1865 foi libertado como despojo de guerra por um soldado de Ohio nas fileiras de Sherman.

Em uma visita a Ohio um ano após a guerra, o empresário de Indianápolis Charles Shotwell comprou o documento do soldado por US $ 5. O pergaminho reapareceu em 1897 em uma entrevista publicada com Shotwell, e novamente em 1925 quando ele tentou sem sucesso vendê-lo de volta para a Carolina do Norte.

As netas de Shotwell, Anne Bosworth e Sylvia Long, eventualmente herdaram a peça e, em 1995, fizeram discretas aberturas para vendê-la, supostamente abordando ricos compradores potenciais Steven Spielberg, Michael Jordan e Oprah Winfrey sem sucesso.

Wittman, notificado em 2003 que alguém se ofereceu para vendê-lo ao National Constitution Center por US $ 4 milhões, criou uma armação cuidadosamente orquestrada com a ajuda do National Constitution Center. Ele interceptou o documento desaparecido há muito tempo e o devolveu à sua casa de direito.

Wittman resumiu suas contribuições inegáveis ​​para preservar a memória da Guerra Civil da América: Os artefatos artísticos e históricos em museus e arquivos pertencem a todos nós e quero mantê-los assim.

Michael G. Williams, que escreve de Glen Arm, Maryland, é um colaborador frequente da Guerra Civil da América.

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