Combat Veteran BUFF: Restaurando um bombardeiro da Guerra do Vietnã



Alguns dos voluntários que trabalharam para restaurar um histórico B-52D Stratofortress no Yankee Air Museum prestaram manutenção na mesma aeronave durante a Guerra do Vietnã.



Entre as primeiras coisas que os visitantes do Yankee Air Museum em Belleville, Michigan, notam é um Boeing B-52D Stratofortress , estacionado em uma área cercada adjacente ao Aeroporto Willow Run. É difícil perder, com sua envergadura de 185 pés e cauda de 12 metros de altura. O andaime está instalado, as portas do compartimento de bombas podem estar abertas e voluntários podem estar trabalhando nisso. O local não é um local de trabalho óbvio do B-52, já que essas aeronaves nunca foram baseadas em Willow Run, embora uma fábrica próxima tenha construído milhares de Libertadores B-24 Consolidated durante a Segunda Guerra Mundial. Acontece que esta Stratofortress em particular serviu com distinção na Guerra do Vietnã, e alguns dos envolvidos com a extensa restauração do bombardeiro realmente trabalharam nela durante a guerra.

B-52D nº de série 55-0677 foi fabricado pela Boeing em Wichita, Kansas, e entregue à Força Aérea dos EUA em agosto de 1957. Ele voou mais de 600 missões de combate durante a Guerra do Vietnã de Guam, Okinawa e U-Tapao Royal Thai Navy Airfield na Tailândia. O número 677 participou da campanha de bombardeio da Operação Linebacker II de dezembro de 1972 contra o Vietnã do Norte, que ajudou a facilitar a assinatura dos Acordos de Paz de Paris em janeiro de 1973. Depois que as operações de combate cessaram no Vietnã, os bombardeios no Laos continuaram em fevereiro e 677 teria sido o último B-52 a bombardear aquele país.

O veterano BUFF (big feio f-er), como os B-52s eram conhecidos por suas tripulações, retornou aos Estados Unidos e foi finalmente transportado da Base Aérea de Carswell no Texas para Willow Run em 1983. O bombardeiro está emprestado a o Yankee Air Museum do Museu Nacional da Força Aérea dos EUA. Ele não foi movido desde que foi estacionado, pois realocar uma aeronave de 175.000 libras é uma tarefa formidável. No Memorial Day de 1984, 677 foi dedicado como um memorial permanente para todos os membros da tripulação que perderam suas vidas no sudeste da Ásia.



O painel de instrumentos da cabine do BUFF permanece praticamente intacto. (Susan Torrible)
O painel de instrumentos da cabine do BUFF permanece praticamente intacto. (Susan Torrible)

Embora não haja registros conhecidos que indiquem que o homem-bomba sofreu danos em batalha, a natureza não tem sido tão gentil. Ao ficar ao ar livre ao longo dos anos, a fuselagem corroeu e começou a se deteriorar. Em 2014, a deterioração atingiu um ponto em que a demolição de 677 foi seriamente considerada. Ralph Koehler, o gerente de restauração do museu, chamado Joe Provost, que serviu como chefe da tripulação do B-52 em U-Tapao e trabalhou no 677, para determinar se ele era recuperável.

Provost contatou colegas veteranos e membros do museu Bob Bailey e Nick Consiglio, que ajudaram a avaliar a estrutura. Determinou-se que 677 poderia realmente ser restaurado e o venerável bombardeiro salvo para a posteridade.



O trabalho começou em 2015. Provost, Bailey e Consiglio, juntamente com os veteranos da Força Aérea Luke Noble e Dave Barnhart, coordenam os esforços contínuos de restauração ao longo do ano. Eles programam o trabalho a ser concluído, avaliam os requisitos de equipamento e determinam se quaisquer materiais ou ferramentas especiais são necessários.

Além dos voluntários do museu, duas outras equipes estão ativamente envolvidas no esforço de restauração. Uma equipe é formada por alunos da vizinha MIAT College of Technology, em Canton, Michigan. Enquanto trabalham no projeto, esses alunos estão ganhando créditos universitários e recebendo treinamento especializado em restauração de aeronaves. Os rapazes e moças aprendem habilidades profissionais na vida real e são expostos em primeira mão a uma parte importante da história dos Estados Unidos.

Dois voluntários lixam a tinta da fuselagem do 677. Os planos prevêem que o bombardeiro seja repintado em seu esquema original do Sudeste Asiático. (Cortesia da equipe de preservação B-52 do Yankee Air Museum)
Dois voluntários lixam a tinta da fuselagem do 677. Os planos prevêem que o bombardeiro seja repintado em seu esquema original do Sudeste Asiático. (Cortesia da equipe de preservação B-52 do Yankee Air Museum)



A segunda equipe é composta por ex-alunos do U-Tapao, funcionários de qualquer ramo de serviço que estiveram permanentemente estacionados ou em serviço temporário no campo de aviação durante a guerra. Provost, Bailey e Consiglio são todos ex-alunos do U-Tapao, o que os levou a organizar uma festa de trabalho anual de um dia para esses veteranos, a primeira delas realizada em 2016. Os participantes vêm de muitos estados diferentes para ajudar a restaurar este pedaço do Vietnã História da guerra para as gerações futuras. Os benefícios adicionais incluem desfrutar da camaradagem com outros veteranos enquanto compartilha algumas histórias de guerra.

As equipes fizeram progressos consideráveis ​​nos últimos anos. O trabalho de restauração incluiu recapeamento de ambas as raízes das asas e todas as 16 capotas do motor, consertando a borda dianteira da asa direita e várias rachaduras / corrosão na fuselagem, restaurando quatro nacelas do motor e a maioria das portas do compartimento de bombas, além de consertar peças mecânicas, drenar fluidos e manutenção semelhante . Os planos futuros incluem a restauração da borda de ataque da asa esquerda, recapeamento da maior parte da parte inferior da asa esquerda, reparo contínuo da corrosão, manutenção geral e instalação das naceles do motor restauradas. Um dos muitos objetivos do 677 é restaurar o esquema original de tinta preta e camuflada do sudeste da Ásia.

Os participantes do grupo de trabalho citam muitas razões pelas quais gastam seu tempo, dinheiro e esforço no projeto. Brad Beall era um artilheiro de cauda no 677, baseado em Guam e U-Tapao. Ele viajou para Willow Run de sua casa em Illinois para trabalhar no homem-bomba durante uma festa de trabalho em 2017. É tão legal poder trabalhar na mesma aeronave em que voei durante a guerra, disse Beall.

Temos veteranos de U-Tapao e suas famílias de todo o país, às custas deles, que vêm a Willow Run para participar de sua restauração, observou Consiglio. Muitos desses veterinários nunca tocaram em um avião quando serviram, mas estão felizes em trabalhar com o coração. Consiglio, que também atendeu 677 durante a guerra, usa a mesma sacola de ferramentas agora que em seus dias de U-Tapao.

O trabalho de restauração continuará nos próximos anos. A longo prazo, o Yankee Air Museum está construindo um novo Centro Aeronáutico a algumas quadras do museu para abrigar sua coleção de aeronaves pilotáveis. O B-52 será movido para um local adjacente ao novo centro, e os visitantes poderão ver essa lenda da aviação de perto quando chegarem ao museu.

Precisamos preservar o que pudermos da história da aviação e da memória de todos os homens e mulheres que vieram antes de nós, comentou Bailey. Para obter mais informações, consulte yankeeairmuseum.org.

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