Medalha de honra de um objetor de consciência

A Guerra do Vietnã representou um dilema moral para muitos jovens, pois eles se tornaram sujeitos ao alistamento militar no final dos anos 1960. Eram homens cujas convicções religiosas arraigadas sustentavam que matar era errado, mesmo na guerra. Ao mesmo tempo, vários deles também possuíam um forte senso de patriotismo e sentiam que servir ao país era um dever vital. Um jovem dividido por esses valores conflitantes foi Thomas W. Bennett, de Morgantown, West Virginia.



No Natal de 1967, Bennett estava em liberdade condicional acadêmica na West Virginia University por causa de notas baixas. Ele não tinha falta de perspicácia mental para fazer um trabalho de nível universitário. Bennett tirava notas altas sempre que se dedicava - mas ele se aplicava com mais vigor às atividades extracurriculares do campus do que às aulas.



Talvez fosse seu tamanho diminuto - ele tinha apenas 5 pés e 6 polegadas e era franzino - que o fez querer ser um ‘Big Man On Campus. Desde o dia em que ingressou no corpo discente da universidade em sua cidade natal, Morgantown, Bennett atuou em uma ampla variedade de clubes universitários, bem como no governo estudantil. Seu foco principal era o Conselho Ecumênico do Campus que ele ajudou a fundar em seu primeiro ano.

Tom Bennett se via como moderador. Embora criado como um Batista do Sul, ele abertamente abraçou a validade de todas as religiões - daí suas atividades no concílio ecumênico. Ele queria que devotos de religiões diferentes compartilhassem suas semelhanças em vez de enfrentar suas diferenças. Para aprender mais sobre as diferentes religiões, ele começou a frequentar cultos de diferentes credos, visitando algumas igrejas com tanta frequência que os paroquianos pensaram que ele era um deles. Por meio dessas experiências, sua crença na santidade da vida humana se solidificou - um tema frequente quando ele pregou em sua própria igreja.



Mas Bennett estava dividido por outras alianças. Seu padrasto, Kermit Gray, um veterano da Marinha da Segunda Guerra Mundial, o educou para acreditar no patriotismo e para estar pronto para lutar por seu país, se necessário. No final de 1967, vários amigos do jovem Bennett já haviam entrado no serviço. Vários foram para o Vietnã e um amigo de infância, David Kovac, foi morto em combate com os fuzileiros navais. Bennett não queria desonrar o sacrifício de Kovac recusando-se a servir ou fugindo para o Canadá. Mas ele não achava que poderia ser fiel às suas crenças religiosas se fosse para a guerra e fosse forçado a matar. Ele lutou com seu dilema, buscando o conselho de amigos, seu ministro e conselheiros.

Aquele relatório de notas do semestre de outono de 1967 forçou Bennett a se decidir. Depois de perder o adiamento do aluno, ele se tornaria elegível para o recrutamento. Ele pensou que então teria apenas três opções: servir, deixar o país ou declarar-se um objetor de consciência e recusar a indução. Mas, com o recrutamento de conselheiros do campus, ele soube de uma quarta escolha: ele poderia se inscrever para ser classificado como um objetor de consciência disposto a servir. Ele o fez e, em 2 de maio de 1968, seu pedido foi atendido. Ele seria treinado como médico.

Bennett apresentou-se para indução em 11 de julho de 1968. Sob o programa do Exército, ele e os outros objetores de consciência fariam seu treinamento básico sem armas em Fort Sam Houston, Texas, e depois frequentariam a faculdade de medicina de campo lá. Foi um compromisso perfeito para Bennett, o moderador. Ele ainda poderia servir a seu país e honrar a memória de seu amigo, mas seus esforços na zona de guerra envolveriam salvar vidas, não tirá-las.



Em suas cartas do Texas para casa, Bennett expressou sua frustração com a continuação da guerra no Vietnã. Em 12 de outubro de 1968, durante o treinamento médico, ele escreveu para sua família: Isso é o que eu gostaria de fazer - ganhar a habilidade de salvar vidas - na esperança de que eles pudessem aprender a viver em paz. Ele tentou tranquilizar seus pais de que suas chances de acabar na zona de guerra eram mínimas. Em 15 de setembro, ele disse a eles: Desde 1º de setembro, tem havido uma queda acentuada no número de médicos que vão para o Nam… .Tenho uma chance tão boa de servir em Honolulu quanto no Nam. Mesmo se eu for para o Nam, posso não servir em uma zona de combate.

Seis semanas depois, Bennett escreveu: Se eu for chamado para o Nam, irei. Por obrigação para com um país que amo, irei e possivelmente morrerei por uma causa da qual discordo veementemente. Aparentemente sentindo alguma necessidade de explicar sua posição, ele acrescentou: É minha obrigação prestar serviço ao meu país. É por isso que estou aqui - para ajudar a fornecer liberdade para vozes dissidentes ... Eu acredito na América. Acredito que nosso processo de governo pode responder às necessidades das pessoas - se cada um de nós assumir sua responsabilidade.

Apesar das repetidas garantias de Bennett a seus pais de que suas chances de realmente ir para o Vietnã eram mínimas, quando as ordens de atribuição foram lidas duas semanas antes de sua formatura de estagiário de medicina, tudo mudou. Toda a sua turma estava indo para o Nam.

De volta para casa, de licença durante as férias de Natal, Bennett fez o possível para permanecer alegre. Ele visitou amigos e parentes, surpreendentemente orgulhoso de seu uniforme. Ele comprou presentes e trocou brindes festivos com outros membros da igreja. Mas a iminente viagem do outro lado do mundo tocou fortemente em sua mente. Uma noite, ele desabou na mesa de jantar. Eu simplesmente não consigo fazer isso, ele soluçou de repente. Eu não posso ir lá. Mãe, sou muito jovem para morrer.

Seus pais o consolaram e Bennett logo recuperou a compostura. Em 5 de janeiro de 1969, Tom Bennett despediu-se de sua família. Cinco dias depois, ele estava em Long Binh, Vietnã do Sul, aguardando nova designação. Em 12 de janeiro, ele soube que estava indo para a 4ª Divisão de Infantaria nas Terras Altas Centrais. Dez dias depois, ele se juntou à Bravo Company, 1º Batalhão, 14º Infantaria, em FSB Charmayne, nas profundezas das selvas densas das Terras Altas Centrais.

Bennett ficou impressionado com Bravo e seu oficial comandante, o capitão Carrett Cowsert. Sob sua liderança hábil, Bravo não sofreu baixas graves e nenhum KIA em sete meses. Embora os soldados patrulhavam constantemente as montanhas escarpadas, o NVA havia se tornado escasso.

Mas as coisas mudaram na mesma época em que Bennett chegou. Soldados inimigos foram vistos nas proximidades da montanha Chu Pa. Bravo foi levado para um LZ no lado oeste da montanha, onde duas outras companhias do batalhão se juntaram a eles. A subida do pico de 1.400 metros foi, nas palavras de Bennett, ... inacreditável. Várias vezes subimos quase em linha reta. Meus ombros estavam cheios de dor. Ele aprendera da maneira mais difícil por que os soldados de infantaria do Vietnã do Sul se apelidaram sarcasticamente de grunhidos. Com todo o equipamento que carregava, quase cada passo que dava trazia um grunhido ou gemido de protesto de seus lábios ressecados.

Depois de uma semana de patrulhamento intenso na face oeste de Chu Pa sem encontrar nenhuma evidência do inimigo, o capitão Cowsert decidiu continuar a patrulha descendo o lado leste da montanha. Ele também não esperava que a caminhada fosse muito mais fácil descendo a colina. A montanha inteira estava coberta por uma densa selva de três copas e fragmentada por incontáveis ​​ravinas e dedos irregulares.

Bennett usou um breve intervalo no movimento de Bravo em 5 de fevereiro para gravar uma mensagem para seus pais. Seria o último. Nele, ele tentou garantir a sua mãe que não estava enfrentando muito perigo: Quando você começa a somar números e tomar porcentagens e outras coisas, aqui há poucos lugares onde posso estar mais seguro do que no Exército dos EUA.

Ele pode ter se sentido confiante de que voltaria para Morgantown, mas ainda filosofou sobre não voltar. Sinto que eles não podem me machucar de forma alguma, disse ele. Tive e estou tendo uma vida tão rica, plena, boa e emocionante que, bem, ninguém pode tirar isso de mim. Há muito pouca chance de que algo aconteça. E se isso acontecer, e daí? Tive meus 21 anos bons ...

Em 9 de fevereiro, o quarto dia de descida lenta, a Bravo Company parou repentinamente quando uma intensa explosão de fogo de AK-47 ecoou pela selva. Uma empresa irmã, Delta, movendo-se no flanco esquerdo de Bravo, havia caído em uma emboscada. O pelotão de Bennett recebeu ordens de atacar em direção a Delta, uma manobra projetada para atingir o inimigo pela retaguarda.

O pelotão nem havia se movido 100 metros quando também sofreu uma emboscada. Os três homens da frente caíram no jato inicial de fogo inimigo. Todos os outros mergulharam em busca de cobertura - exceto Tom Bennett. Talvez seja porque este foi seu primeiro tiroteio. Talvez ele realmente não entendesse o perigo. Mais provavelmente, ele só queria ajudar seus amigos feridos.

Ignorando o fogo quase constante, Bennett serpenteava seu caminho para frente. Completamente alheio aos projéteis inimigos rompendo a selva ao seu redor, Bennett deu os primeiros socorros salva-vidas aos três homens feridos. Então, ele corajosamente carregou cada vítima para uma posição contaminada de relativa segurança.

Enquanto o tiroteio continuava, o jovem médico corria para frente e para trás pelo campo de batalha. Sempre que havia um grito de socorro, ele estava lá, remendando uma ferida, oferecendo palavras de conforto. Pelo menos mais duas vezes ele se aventurou ao ar livre para puxar uma vítima para um lugar seguro. A conduta galante de Bennett inspirou tudo ao seu redor.

Quando o inimigo finalmente recuou, Bravo ficou com cinco mortos e seis gravemente feridos. Os helicópteros Medevac chegaram antes do anoitecer para retirá-los. Os nervosos soldados da infantaria cavaram buracos profundos, com medo de que o inimigo os atacasse durante a noite. Bennett, no entanto, passou a maior parte da noite acima do solo, verificando novamente aqueles que haviam sido feridos e não evacuados. Ele ministrou cuidadosamente a eles, assegurando-lhes que tudo ficaria bem.

O sargento James McBee, o sargento do pelotão de Bennett, abordou o capitão Cowsert naquela noite, dizendo: Senhor, os homens me pediram para colocar o cabo Bennett como estrela de prata. Ele está fazendo um excelente trabalho hoje. Ele assumiu muitos riscos para ajudar os caras que foram atingidos. Na verdade, eu tive que repreendê-lo por correr tantos riscos.

O que ele disse? Cowsert perguntou.

Ele disse que não estava com medo, respondeu McBee, que receberia uma Cruz de Serviço Distinto por bravura durante a luta. Disse que foi treinado para ser médico e que estava apenas fazendo seu trabalho. Disse que o Senhor o protegeria e se ele morresse, seria a vontade de Deus.

Cowsert balançou a cabeça lentamente. Ok, vou escrever para ele, garantiu a McBee.

No dia seguinte, os homens da Companhia Bravo continuaram a empurrar morro abaixo. Várias vezes eles avistaram pequenos grupos de NVA os seguindo, mas os soldados inimigos sempre fugiam antes que os soldados de infantaria pudessem desenhar uma conta neles. Os grunhidos começaram a pensar que desceriam a montanha sem mais ações. Então, por volta das 16h, eles foram atingidos novamente. Foguetes B-40 de repente se chocaram contra a coluna de homens. Numerosos AK-47 dispararam, sua precisão pontual derrubando soldados de infantaria na vegetação rasteira emaranhada. O barulho era ensurdecedor, com gritos dos feridos aumentando o barulho.

Durante toda a carnificina, Bennett continuou seu trabalho. Sempre destemido, constantemente ignorando o perigo, sem se importar com as lesmas mortais que enchiam o ar, o ex-líder religioso do campus aplicou bandagens em feridas, injetou morfina para aliviar a dor horrível e ofereceu palavras de encorajamento. Não se preocupe, você vai ficar bem, garantiu ele aos feridos.

Ao cair da noite, o fogo cessou. Os sobreviventes de Bravo estavam exaustos. Bennett, com os olhos vermelhos pela falta de sono e pela picada de cordite, ficou acordado a noite toda tratando de seus muitos pacientes. Doeu profundamente ver seus novos amigos tão gravemente feridos, mas ele nunca vacilou sob seus cuidados.

Ao amanhecer de 11 de fevereiro, atiradores inimigos atiraram contra os membros da Bravo Company em apuros. Vários outros grunhidos caíram e Bennett imediatamente moveu-se para ajudá-los. O sargento McBee o advertiu repetidamente para ter cuidado.

Um soldado recém-chegado - tão novo no pelotão que ninguém sabia seu nome - gritou de repente. Ele foi atingido por uma bala de franco-atirador. Ele estava a cerca de 30 pés de Bennett. Enquanto Bennett olhava para a vítima, McBee o agarrou. Não vá lá! Ele se foi, o sargento avisou.

Bennett encolheu os ombros. Sem dizer uma palavra, ele deu um pulo, com a intenção apenas de salvar o homem ferido. Uma enxurrada de tiros de rifle ecoou. Bennett caiu, seu jovem corpo crivado de balas.

Em 7 de abril de 1970, aniversário de 23 anos de Tom Bennett, o presidente Richard M. Nixon entregou sua Medalha de Honra póstuma à mãe e ao padrasto. Quando notificada pela primeira vez sobre o prêmio, a mãe de Bennett havia considerado recusá-lo, sua maneira de protestar contra a guerra e a perda sem sentido de seu filho. Mas então o marido falou: Não. Foram os meninos com sua roupa que o colocaram nessa. Eles queriam que ele tivesse.

Assim, Thomas W. Bennett tornou-se o único objetor de consciência a ganhar a Medalha de Honra na Guerra do Vietnã, e apenas o segundo na história a ser assim reconhecido. O primeiro foi Desmond Doss, um adventista do sétimo dia que foi citado por seu heroísmo em Okinawa na Segunda Guerra Mundial.

Em agosto de 1988, um centro juvenil em Schofield Barracks em Oahu, Havaí, recebeu o nome de Bennett. Foi uma excelente escolha. A adesão de Tom aos seus valores pessoais, embora ainda acredite e morra por seu país, é um forte exemplo moral para os jovens de hoje.

Este artigo foi escrito por Edward F. Murphy e publicado originalmente na edição de junho de 2003 daVietnãRevista. Para mais artigos excelentes, certifique-se de se inscrever em Vietnã Revista hoje!

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