A última vitória da Constituição

Constitution (centro) envolve Levant e Cyane em fevereiro de 1815. Um oficial norte-americano relatou que Cyane havia mergulhado em um metro e meio de água e tombava mal quando suas cores foram marcadas. Levante
Constitution (centro) envolve Levant e Cyane em fevereiro de 1815. Um oficial norte-americano relatou que Cyane havia mergulhado em um metro e meio de água e tombava mal quando suas cores foram marcadas. O casco de Levant, acrescentou ele, estava 'muito bem perfurado e seu convés um matadouro perfeito'. (Coleção de Arte da Marinha, Comando de História e Patrimônio Naval, Washington, DC)



No início da Guerra de 1812, a incipiente Marinha dos Estados Unidos exibiu seu valor contra a alardeada Marinha Real Britânica. Os britânicos tinham uma frota muito maior do que os Estados Unidos, mas as fragatas americanas eram rápidas e formidáveis. As tripulações do USSConstituiçãoe USSEstados Unidos, por exemplo, navios de guerra britânicos com menos armas no Atlântico. Os americanos ficaram duplamente emocionados quandoEstados Unidos'O comandante Stephen Decatur navegou a fragata inimiga danificadaMacedôniode volta a um porto dos EUA como um troféu.



Mas o segundo ano da guerra foi mais difícil para os Estados Unidos. Houve reveses militares em terra e uma crescente presença britânica na costa dos EUA, os quais lançaram uma sombra sobre as expectativas americanas. Ferido pelas primeiras derrotas navais, o Almirantado Britânico em 1813 proibiu qualquer batalha cara a cara com as pesadas fragatas da América, que tendiam a ter canhões maiores e cascos mais fortes do que seus rivais britânicos. A Grã-Bretanha já havia bloqueado grande parte da costa leste e, com o fim da guerra contra o imperador francês Napoleão Bonaparte, a Grã-Bretanha pretendia implantar mais navios para sufocar completamente o tráfego da marinha americana e de navios mercantes. Além disso, as seis grandes fragatas que funcionavam como o músculo da Marinha dos Estados Unidos - todas comissionadas pela Lei de Armamento Naval de 1794 para frustrar os piratas berberes - não estavam em posição de comercializar fogo com os britânicos. Um estava normal (fora de serviço), três foram bloqueados e um,Chesapeake, foi capturado em 1 de junho de 1813. Isso deixouConstituição, carinhosamente conhecido como Old Ironsides, como a única opção de combate da Marinha, mas até mesmo estava em doca seca e sob ameaça de ser encurralado no porto de Boston.

Neste contexto, o capitão Charles Stewart assumiu o comando daConstituiçãoem 18 de julho de 1813. Nascido em 1778, Stewart cresceu na Filadélfia, onde foi amigo de infância e colega de classe de Decatur. Stewart foi para o mar como grumete quando tinha 13 anos e cresceu rapidamente no serviço mercantil. Pouco antes de seu 20º aniversário, a Marinha ofereceu-lhe uma comissão como tenente. Stewart aceitou e logo se destacou na Quase-Guerra com a França quando, como comandante da escunaExperimentar, ele capturou dois navios franceses e libertou vários navios americanos dos franceses. Stewart nem sempre se tornou querido por seus superiores, mas suas habilidades navais eram inquestionáveis. Transferido para o Mediterrâneo, Stewart recebeu o comando do brigue Siren e forneceu cobertura para o ousado ataque de Decatur para explodirFiladélfia, a fragata americana capturada na Guerra da Barbária com Trípoli em 1803. Quando a guerra com a Grã-Bretanha estourou em 1812, Stewart comandou vários navios menores antes de receber o leme doconstelação—Uma das grandes fragatas da América. O problema era que a Marinha Real havia bloqueadoconstelaçãoem Norfolk, Va., deixando Stewart com poucas chances de alcançar a glória que buscava.



Stewart fez lobby por uma mudança de comando e realizou seu desejo quando foi transferido paraConstituição.Constituiçãoobteve duas vitórias notáveis ​​em 1812, derrotando o HMSGuerreiroem agosto e HMSJavaem dezembro, e depois de uma reforma, o ano seguinte estava pronto para mais ação. Stewart também, e uma brilhante habilidade náutica do capitão americano sinalizou a chegada de um novo competidor militar em alto mar - um que logo tomaria seu lugar entre as superpotências do globo.

Stewart não estava pensando em questões geoestratégicas no final de 1813. Ele estava simplesmente aliviado por navegarConstituiçãofora do porto de Boston. Foi seu primeiro cruzeiro na guerra e, em poucos meses, ele e sua tripulação capturaram três navios mercantes britânicos. Em março, perto de Barbados,ConstituiçãoHMS manchadoPictou, uma escuna britânica de 14 armas que escoltava outros navios britânicos pelo Caribe.Constituiçãodominou o navio menor, destruindoPictouMastro principal e convés em uma passagem. Stewart teve sua primeira vitória na guerra, embora não valesse a pena se gabar. Ele quase fez um teste mais severo depois de localizar o 36-gunPiqué, mas este último, seguindo as ordens do Almirantado de não se envolver, aproveitou uma brisa favorável e saiu de vista.

Quando sua tripulação descobriu uma rachaduraConstituiçãoMastro principal, Stewart decidiu voltar para Boston - e mal conseguiu. Em 3 de abril, duas fragatas britânicas se separaram de um esquadrão da Marinha Real a caminho do bloqueio de Boston e perseguiramConstituiçãoao norte da cidade. Stewart entrou no porto de Marblehead à frente de seus perseguidores. A chegada de Old Ironsides causou um rebuliço em Marblehead. Era um domingo e os fiéis estavam assistindo aos serviços religiosos quando chegou a notícia da chegada do navio. Liderados por seus pregadores, os paroquianos correram para a costa para ajudar a defender sua cidade. Não houve ameaça, no entanto, e alguns dias depoisConstituiçãonavegou até Boston.



E lá o grande navio permaneceu por mais de oito meses depois que a Marinha Real se posicionou fora do porto de Boston. Os britânicos esperavam que o sentimento anti-guerra, predominante na Nova Inglaterra, criasse um movimento separatista na cidade, mas isso nunca se materializou. Alguns políticos locais, alarmados com o incêndio de Washington em agosto de 1814, argumentaram queConstituiçãodeve ser mantido no porto e posicionado para defender a cidade. Mas Stewart pretendia fugir, mesmo enquanto os navios britânicos, à espreita nos arredores do porto, monitoravam a prontidão deConstituição, sem dúvida auxiliado por relatos de simpatizantes.

Uma rotação de navios britânicos para Halifax para reparos deu a Stewart sua chance, e no domingo, 18 de dezembro de 1814,Constituiçãodeixou o porto de Boston incontestado. Correram rumores de que se juntaria a outras fragatas americanas para atacar navios da costa britânica, masConstituiçãoseguiu para o sul para as Bermudas e então navegou para o leste. O objetivo de Stewart era atrapalhar os comboios mercantes britânicos - e lutar se tivesse a chance. Mas ao se aproximar da Espanha, Stewart soube que um tratado encerrando as hostilidades havia sido assinado. Um navio alemão com destino a Portugal, anotou ele em seu diário de bordo em 8 de fevereiro de 1815, trazia a notícia de que a paz havia sido assinada em Ghent entre os comissários britânicos e americanos.

Embora o tratado tenha sido assinado em 24 de dezembro de 1814, ele não entraria em vigor até que o Senado dos Estados Unidos o ratificasse. Então Stewart continuou sua caça aos navios britânicos - e em 16 de fevereiro, perto do Rochedo de Lisboa,Constituiçãoavistou duas velas. Um era um comerciante português neutro, o outro inglês, o canhão de 74Elizabeth, que Stewart se esforçou para evitar. Mais tarde naquele diaConstituiçãocapturou o comerciante britânicoSusanna, com destino a Liverpool com uma carga de $ 75.000. O próprio Stewart passou os próximos dias em uma busca infrutífera por comboios mercantes enquanto evitava seus inimigos bem armados, e então veio a chance de luta que ele tanto desejava.



O amanhecer rompeu com um céu nublado em 20 de fevereiro de 1815 e encontrouConstituiçãocerca de 180 milhas da Madeira, navegando antes de um vento leve de nordeste. Por volta da 13h00 um vigia avistou uma vela a dois pontos da proa de bombordo que mudou de curso e entrouConstituiçãoDireção de. Quarenta e cinco minutos depois, o vigia avistou outra vela. Os dois navios, HMSEspecialmenteeLevante, eram a retaguarda de um comboio a caminho de Gibraltar para as Índias Ocidentais. Cada navio era menor queConstituição, com seus 52 canhões, mas combinados eles carregavam mais poder de fogo. OEspecialmente, uma fragata leve com capacidade para 24 canhões, estava armada com 35, enquanto a corveta de 18 canhõesLevantena verdade, carregava 21 canhões.

Embora Stewart não soubesse a identidade de nenhum dos navios, ele tinha certeza de que os dois eram embarcações da Marinha Real e ordenou que todas as velas interceptassem o primeiro navio antes que ele pudesse unir forças com o segundo. Duas horas de perseguição, a seção mais alta doConstituiçãoO mastro principal cedeu com um estalo nauseante. Os marinheiros lutaram para substituí-lo e manter o navio em curso com seu alvo.

Às 17 horas Stewart abriu fogo com um canhão montado na frente, mas os navios britânicos estavam fora de alcance. Meia hora depois, com o alcance se estreitando, Stewart ordenou que os conveses fossem liberados para a ação. Mosquetes e lanças foram colocados ao alcance dos marinheiros, caso surgisse a oportunidade de abordar os navios inimigos. Areia foi jogada no convés para absorver sangue. Tripulações de armas carregaram e prepararam seus canhões. Os dois navios britânicos, agora a uma distância de saudação um do outro, fizeram preparativos semelhantes.

Com todos os três navios navegando com amuras a boreste, os britânicos tentaram ganhar a vantagem posicionando-se contra o ventoConstituição, mas eles falharam. ComoConstituiçãoveio da popa a barlavento, os navios britânicos seguiram em linha separados por cem metros, com os menoresLevantena liderança. Às 18h, assim que o sol estava se pondo,Constituiçãolevantou suas cores e os britânicos responderam imediatamente.Constituiçãosubiu ao lado a 600 jardas, e todos os três navios começaram a atirar. O fogo britânico diminuiu rapidamente e Stewart ordenou a seus artilheiros que parassem de atirar para permitir que a fumaça se dissipasse e ver os danos que haviam infligido.

Constituiçãotinha alcançadoLevante, masEspecialmenteestava vindo por trás do navio americano, com a intenção de varrer a fragata americana. Foi uma tática naval devastadora: atirar de cabeça para baixo em um navio inimigo que não estava em posição de responder. Stewart então tentou uma manobra incomum. De acordo com seu próprio relatório de batalha, ele apoiouConstituição, permitindo que o vento pegue a frente das velas principais e do mastro da mezena, parando o navio antes de girá-lo lentamente para enfrentarEspecialmente. Os dois navios trocaram tiros até que mais uma vez o fogo do navio britânico diminuiu.Constituiçãoentão se virou paraLevante, varrendo sua popa duas vezes e forçando-o a retroceder para reparos.Especialmenteconseguiu um último ataque antes de sinalizar sua rendição com um único tiro de canhão longe deConstituição. Às 6h45Especialmenteatingiu suas cores.

Stewart realmente moveu Old Ironsides para trás? De acordo com Matthew Brenckle, historiador do USSConstituiçãoMuseu em Boston, Stewart parecia pensar assim. Por outro lado, oEspecialmenteestava avançando ao mesmo tempo, tentando fecharConstituição. . . . É possível que o movimento para trás tenha sido simplesmente uma ilusão de ótica produzida por um navio parando em seu caminho e o outro avançando. Essas manobras não eram nada radicais - esse tipo de movimentação de navios era realizado o tempo todo em vias marítimas estreitas ou congestionadas para evitar obstruções ou outros navios. . . . O fato de Stewart e sua tripulação terem disciplina e paz de espírito para conseguir isso no meio de um canhão pesado é bastante notável.

Às 8:40, quando uma equipe de premiação americana assumiu o controle deEspecialmente,Levantenotavelmente voltou para a luta. Broadsides foram trocados, eConstituiçãoajuntadoLevante.LevanteO capitão, reconhecendo a futilidade de lutar contra um adversário muito maior, tentou escapar, mas finalmente atingiu as cores de seu navio por volta das 22h.

Os capitães britânicos ficaram mal-humorados na derrota e discutiram sobre quem era o culpado. Stewart os silenciou: Cavalheiros, não adianta ficarmos aquecidos com isso; teria sido o mesmo, independentemente do que você pudesse ter feito. Se vocês duvidam disso, vou colocar todos vocês a bordo e vocês podem experimentar. Os marinheiros britânicos ficaram igualmente decepcionados, primeiro invadindo os armários de bebidas nos navios capturados e depois reclamando repetidamente de que americanos haviam roubado seus pertences pessoais, o que levou a várias buscas em Old Ironsides, que não deram em nada. Assheton Humphreys,ConstituiçãoCapelão de, resumiu a situação sucintamente. Basta dizer que o sol da glória naval da Grã-Bretanha se pôs.

Stewart levou seus navios-prêmio para Porto Praya, nas Ilhas Canárias, para reparos e provisões, mas sua estadia foi interrompida pelo aparecimento do HMSLeander,NewcastleeAcasta—Coincidentemente, três dos navios que bloquearam o porto de Boston. Em minutos,Constituiçãoe seus dois navios-prêmio cortaram os cabos das âncoras e partiram para o mar com os britânicos em sua perseguição. Stewart ordenou que seus navios capturados se separassem.Especialmenteescapou, chegando a Nova York em 10 de abril.Levantevoltou ao Porto Praya, onde foi atacado pelos ingleses e forçado a render-se, embora o porto fosse oficialmente neutro. Voltando a Boston pela costa brasileira e depois por Porto Rico, Stewart soube que o Senado dos Estados Unidos havia ratificado o Tratado de Ghent em 16 de fevereiro. Uma cláusula do tratado permitia 30 dias adicionais para notificar os navios no mar que a guerra havia acabado , o que significava que, tecnicamente, a captura deEspecialmenteeLevantepoderiam ser contadas como vitórias legítimas em tempo de guerra.

Foi uma luta equilibrada? Depende da perspectiva de cada um. Os navios britânicos menores tinham o potencial de superar seu inimigo maior, mas não foram capazes de fazer isso. Os britânicos estavam armados principalmente com carronadas, pequenos canhões capazes de lançar uma bola de 32 libras a curta distância.Constituição, por outro lado, estava armado com longos canhões capazes de lançar uma bola de 24 libras a uma distância muito maior. De acordo com o Dr. David Winkler, da Naval Historical Foundation, embora os dois navios britânicos com suas carronadas pudessem ter um peso de lançamento maior do que oConstituição, o comandante doConstituiçãotinha maior alcance com suas armas longas e usava isso a seu favor.

A vitória do capitão Stewart fez dele um herói nacional, e ele, por sua vez, elogiou sua tripulação totalmente voluntária em uma carta ao secretário da Marinha. Considerando as vantagens derivadas pelo inimigo, de uma força dividida e mais ativa, como também sua superioridade em peso e número de armas, considero a rapidez e o resultado decisivo desta ação a mais forte garantia que pode ser dada ao governo, de que todos sob meu comando cumpriram seu dever e apoiaram galantemente a reputação dos marinheiros americanos.

O significado da batalha foi mais psicológico do que estratégico. Tecnicamente, não afetou o estado geral das relações anglo-americanas desde que o Tratado de Ghent foi assinado, de acordo com Winkler. O tratado reafirmou o status quo entre os dois países - e por isso muitos consideram a guerra um empate. MasConstituiçãoA vitória no mar, quando combinada com o sucesso pós-tratado de Andrew Jackson em Nova Orleans, igualou a vitória nas mentes dos americanos. A confiança no governo federal e nas forças armadas foi restaurada, disse Winkler.

Charles Stewart continuou sua carreira naval após a guerra, chegando ao posto de contra-almirante. Quando a Guerra Civil estourou, Stewart se ofereceu como voluntário para o serviço ativo aos 83 anos, mas o presidente Lincoln lamentavelmente negou seu pedido. Stewart renunciou à sua comissão em 1862 e morreu sete anos depois. Ele era o capitão mais velho sobrevivente da Guerra de 1812.

Constituiçãopermaneceu com a Marinha dos Estados Unidos até 1830, quando o Congresso considerou que era impróprio para navegar e planejou descartá-lo. O sentimento público inflamado por um poema de Oliver Wendell Holmes - sim, rasgue seu estandarte esfarrapado! - forçou o Congresso a reconsiderar, e o Velho Ironsides foi devolvido ao serviço ativo, cumprindo uma variedade de atribuições. Em 1931, o grande navio iniciou um cruzeiro que o levou a 90 portos marítimos americanos em ambas as costas. O Constitution atracou em Boston em 1934 e lá permaneceu desde então - o navio da Marinha comissionado mais antigo do mundo.

Tom e Gena Metcalf são escritores freelance de Marietta, Geórgia, com interesse em história marítima. Eles produziram um CD interativo com material de origem original sobre a Guerra de 1812 e têm um site - www.1812atsea.com.

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