Conversa com Joe Mantegna

Eu sei que há muitas histórias ótimas sobre a Segunda Guerra Mundial, declara o ator Joe Mantegna, mas eu tenho um muito bom. O versátil currículo da estrela nascida em Chicago inclui os filmes de David Mamet, Os Simpsons e Criminal Minds, sua atual série de TV. Mas a história que ele quer dizer é de sua família. Enquanto a tuberculose manteve seu pai fora da guerra, cinco tios estavam entre os 1,5 milhão de ítalo-americanos que serviram nas forças armadas durante a guerra. Eles nunca falaram sobre nada disso, diz ele. Como Mantegna descobriu o que seus tios fizeram na guerra é, de fato, uma história surpreendente e gratificante.



Seus tios se alistaram por causa de Pearl Harbor?
Na verdade, meu tio Sam, irmão do meu pai, estava em Pearl Harbor antes do início da guerra. Ele estava no Corpo de Fuzileiros Navais, no [cruzador pesado] USS Chicago. Felizmente, o Chicago estava no mar na manhã do ataque.



E todos os irmãos de sua mãe serviram?
Os quatro Novellis, sim. O mais velho era meu tio Tony. Ele era um bombardeiro B-17, abatido sobre a Itália e capturado pelos italianos. É uma história estranha. Eles estavam se preparando para fazer a operação de bomba, mas viram um velho na ponte que deveriam atingir. Eles esperavam que ele seguisse em frente, mas ele não o fez. Finalmente, eles bombardearam a ponte e acabaram matando-o. Quando meu tio foi baleado, os italianos o levaram para a prisão local. Mas quando viram suas placas de identificação e perceberam que ele era italiano, ficaram um pouco malucos. Eles começaram a planejar invadir a prisão naquela noite e linchá-lo, porque ele, um paisano, matou o velho. Os alemães ainda tinham algum poder na área e levaram meu tio de volta para um campo de prisioneiros alemão. Ele esteve em campos de prisioneiros de guerra por cerca de um ano.

Como Tony saiu?
É uma história engraçada. Meu tio Willie, o próximo irmão mais novo dos Novelli, quase libertou Tony. Willie estava no Terceiro Exército de Patton, no 37º Batalhão de Tanques comandado por Creighton Abrams. Sua unidade libertou o campo em que Tony estava. Mas os russos haviam chegado lá no dia anterior e Tony foi embora com eles. Ele percebeu que não iria esperar os americanos chegarem lá. Ele não tinha ideia de quão próximos eles estavam.



Willy deve ter visto muita ação com Patton.
Ele com certeza fez. Ele se alistou antes de Pearl Harbor, e permaneceria lá por enquanto. Ele estava na Sicília, Normandia, França, Alemanha. Eles avançaram 700 milhas pela França em sete semanas antes de ficarem sem combustível. Eles estavam na frente quando Patton correu para Bulge. Willie tem algo como cinco estrelas de batalha e uma Purple Heart. Ele entendeu porque fora de Bastogne, um foguete explodiu perto de seu caminhão de radar e o jogou colina abaixo. Ele foi hospitalizado em Paris, depois voltou para sua unidade.

Como seu tio Joe entrou para o exército?
Junior - é assim que o chamavam - foi o último irmão que restou de casa. Era o início de 1945. Ele tinha apenas 17 anos e teve alguns problemas com alguns amigos. O julgamento saiu nos jornais, porque minha avó vai ao tribunal com ele e diz ao juiz: É sua culpa que ele está em apuros, porque seus três irmãos estão lutando na guerra no exterior - ela tem a estrela na janela para Tony no campo de prisioneiros , certo? - e se eles estivessem aqui, eles o endireitariam. O juiz diz ao promotor: Não podemos processar esse garoto. Minha avó diz, coloque-o no exército para que ele possa ficar com seus irmãos! Então eles fizeram.

E o último irmão Novelli?
Jack era um fuzileiro naval, como meu tio Sam, e serviu na USS Enterprise com o almirante Halsey. Halsey gostava de ter ajudantes da Marinha, e Jack era um deles. Ele adorava dar palestras no asilo onde meu irmão trabalhava em Chicago, porque havia muitos veteranos da Segunda Guerra Mundial lá. Alguns anos atrás, levei Jack ao National Memorial Concert anual em Washington, D.C., e consegui que o Tambor e o Bugle Corps do Corpo de Fuzileiros Navais cantassem Parabéns a ele no ensaio. Eu nunca tinha visto Jack chorar antes, mas ele chorou naquela hora. Ele morreu há um ano. Quando ele morreu, o Corpo de Fuzileiros Navais deu-lhe uma saudação de 21 tiros ao lado do túmulo.



Quando você ouviu essas histórias de guerra pela primeira vez?
Desde que meu pai morreu em 1971, Willie tem sido como um pai para mim, mas até recentemente ele nunca falou sobre nada disso. Nenhum deles fez. O que aconteceu foi que, em 2002, meu bom amigo Charlie Durning me perguntou se eu faria parte dos Concertos do National Memorial Day; ele os fazia há anos. Eles usam atores para ler peças como parte do show. Eu não sabia nada sobre isso, mas disse que sim. Devo dizer que o Memorial Day não foi um feriado que ocupasse o lugar de destaque no meu radar. Todos os meus cinco tios voltaram, então eu não tinha ninguém no exército para lamentar. E eles não falaram sobre a guerra, então eu não sabia nada sobre o que eles fizeram. Fazer o show daquele primeiro ano simplesmente me surpreendeu. Então, trouxe Willie no ano seguinte. E isso meio que o abriu. Isso, e salvar o soldado Ryan - aquele filme fez isso para muitos desses caras. Quando Willie viu, ele disse que era tão autêntico que trouxe tudo de volta. O show o atingiu dessa forma também.

Willy ficou emocionado?
Ele não é esse tipo de cara. O que realmente o levou a se abrir foi um encontro com todos esses veterinários, do Iraque, Afeganistão, Vietnã, Coréia, Segunda Guerra Mundial; ele conheceu milhares até agora, do Joint Chiefs of Staff - eles estão no show todos os anos - para baixo. O primeiro cara que conheceu em 2003, Joe Bowser, perdeu uma perna após se voluntariar para voltar ao Iraque. Joe ainda estava em estado de choque; Eu podia ver em seus olhos. A certa altura, ele desabou e Willie o confortou. Isso começou a abrir Willie; ele começou a me contar coisas. Esses dois são melhores amigos agora. Joe é mais próximo de Willie do que eu, juro por Deus. E agora Joe é assistente de estado-maior do Secretário do Exército.

Aposto que há outra história nisso.
Oh sim. Quando Joe descobriu que Willie havia perdido sua Purple Heart - você tem que entender, isso aconteceu 50 anos atrás - ele providenciou para que Willie ganhasse outro. O que fizemos foi levar Willie ao Pentágono dizendo, vamos, vamos visitar Joe. Joe nos mostra o local por um tempo. Então ele pisca para mim e entramos nesta sala onde há um general no estrado e a filha de Willie. Eles trazem Willie para lhe dar sua Purple Heart. O resto de nós está chorando; Chiclete de Willie. Eu o fiz cuspir.



Qual a idade do Willie?
Quase 90. E agora - ele é incrível - ele se tornou uma espécie de mascote para veterinários feridos. Este ano, ele foi ao campo de batalha Bulge com um grupo deles que pedalou pelos locais de lá. Todos os anos eu o trago ao concerto e a Betesda comigo para visitar os guerreiros feridos lá, e ouço mais histórias. Tudo isso fortaleceu meu compromisso de permanecer envolvido com nossos veteranos.

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