Um SBD Dauntless no Aeroporto Midway de Chicago

O log da USSWolverine(IX-64) em 14 de setembro de 1944, listou a queda de um Douglas SBD-4 Dauntless no Lago Michigan da maneira usual apenas para fatos militares: 0935. Operações de vôo iniciadas. 1001. SBD [B-16] caiu no lago a estibordo da proa ... a 21 metros de profundidade. Piloto: Alferes A.G. O’Dell, USNR, foi pego por C.G. [Guarda Costeira] 83476. 1003. Motor desligado. 1012. C.G. 83476 veio junto com o piloto. 1013. Começou a navegar em vários cursos em várias velocidades para operações de vôo. O registro passou a relatar que o Alferes O'Dell sofreu os seguintes ferimentos: (a) Contusão leve do ombro direito. (b) Numerosas lacerações denteadas da face, queixo e testa.



Quanto à aeronave, Douglas Dauntless SBD-4 Bureau nº 10575, não há mais menção no log da aeronave ou na sua disposição. Sua localização exata era desconhecida até 1988, quando foi descoberto por uma equipe da A&T Recovery, empresa com sede em Chicago. Usando um dispositivo de sonar, a equipe de A&T localizou o bombardeiro de mergulho da Segunda Guerra Mundial a cerca de 25 metros de profundidade perto do centro de Chicago.



Em 1991, usando um veículo subaquático pilotado remotamente, a equipe de recuperação limpou muitos dos sedimentos e detritos de fundo que se acumularam nos quase 50 anos em que a aeronave pousou no fundo do Lago Michigan. A fuselagem parecia ter sofrido bastante dano com o acidente e o trem de pouso havia sido arrancado. Como todas as aeronaves navais são projetadas para serem içadas, cabos foram conectados ao bombardeiro de mergulho antigo e puxado para a superfície. O Dauntless foi então levado para Crowley’s Yacht Yard, uma instalação de armazenamento de barcos no lado sul da cidade, onde foi parcialmente desmontado e lavado com água doce.

Os registros da Marinha indicam que mais de 100 aviões porta-aviões colidiram com o Lago Michigan enquanto participavam de exercícios de qualificação de porta-aviões durante a Segunda Guerra Mundial. Durante os anos de guerra, a Marinha havia convertido dois antigos vapores de roda de pás, a carvão,Sabre(IX-81) eWolverine, a um tipo de porta-aviões que foi usado para operações de treinamento. Com decks de vôo de 550 pés situados comparativamente baixos sobre as águas do lago,WolverineeSabreestavam muito longe dos navios da linha de frente. Eles forneceram, no entanto, um substituto adequado na qualificação de até 15.000 pilotos para operações em navios servindo nas zonas de batalha. Alguns desses alunos haviam recebido treinamento na Estação Aérea Naval de Glenview, nos subúrbios a noroeste de Chicago.



O Museu Nacional de Aviação Naval encarregou-se do Dauntless recuperado e contratou a Black Shadow Aviation para fazer uma restauração completa. A aeronave parcialmente desmontada foi carregada em um trailer e transportada em caminhão para uma instalação de restauração perto de Jacksonville, Flórida, para o projeto de um ano. A primeira tarefa na restauração foi lavar toda a sujeira e sedimentos que permaneceram dentro do bombardeiro de mergulho - quase 1.000 libras de lama e detritos.

Quando encontrado, o Destemor estava descansando de barriga no fundo do lago. Devido ao contato com o leito do lago e ao choque, o alumínio na parte inferior da fuselagem teve que ser removido e substituído. O metal nas asas também mostrou sinais de deterioração severa, danos causados ​​pela queda e eletrólise causada pela reação do alumínio aos minerais na água do lago. As costelas da asa, no entanto, provaram ser recuperáveis.

Houve algumas surpresas durante a reforma. Por exemplo, um dos restauradores encontrou um compartimento estanque enquanto removia o alumínio da seção central da asa (a Marinha havia projetado este compartimento para ajudar a manter a aeronave flutuando após um pouso na água, a fim de dar tempo aos membros da tripulação evacuar a aeronave antes que ela afunde). Quando o restaurador abriu o compartimento, um par de calções femininos caiu. Os restauradores decidiram que a cueca devia ter sido colocada no compartimento de brincadeira.



Outro item encontrado a bordo foi uma das placas de mapeamento da tripulação. Embora a capa de acetato da placa estivesse amarelada pelo tempo e pelos efeitos da água do lago, marcas distintas a lápis ainda eram visíveis, indicando onde o piloto encontraria o porta-aviões e a direção que ele deveria voar para interceptar a embarcação.

Uma das surpresas mais agradáveis ​​foi a excelente qualidade do alumínio usado pela Douglas Aircraft para construir o Dauntless. Sempre que o metal não havia entrado em contato com o fundo do lago, ele era bem limpo e parecia quase novo depois que a tripulação o terminava.

A seção da cabine revelou-se particularmente difícil de reconstruir. As equipes de restauração tentaram recuperar o máximo possível do original, mas no final praticamente todos os instrumentos tiveram que ser refeitos.

Depois de mais de um ano de trabalho, o SBD foi concluído - mas não com as cores da Marinha. Em abril de 1996, a aeronave foi enviada para o Museu Nacional da Força Aérea dos Estados Unidos (NMUSAF) na Base Aérea de Wright-Patterson, em Ohio. Os especialistas em restauração pintaram-no como um Banshee do Army Air Corps A-24 nas cores de camuflagem da Segunda Guerra Mundial, verde-oliva e cinza neutro. O número 10575 foi exibido nas marcações de uma aeronave do 91º Esquadrão de Bombardeiros, 27º Grupo de Bombardeiros, como teria aparecido nas Ilhas Filipinas em 1941. Na realidade, os A-24 nunca chegaram às ilhas. A invasão japonesa da área resultou no envio de bombardeiros de mergulho sendo desviados para a Austrália.

Ao todo, o Corpo Aéreo do Exército dos EUA recebeu um total de 168 A-24s, que eram essencialmente SBD-3s com eletrônicos modificados, sem gancho traseiro e uma grande roda traseira pneumática. O Exército se interessou pela aeronave por causa de sua capacidade de bombardeio de mergulho depois de testemunhar o sucesso dos alemães com seu Junker Ju-87B Stukas na França e na Polônia. Os Banshees operaram nas Índias Orientais Holandesas por um curto período, mas sua falta de sucesso e grandes perdas fizeram com que fossem retirados do serviço de linha de frente.

Em 1997, o Conselho da Cidade de Chicago aprovou uma resolução expressando interesse em que o Dauntless retornasse à cidade para se tornar uma parte importante de uma exibição no Aeroporto Midway redesenhado. (Em 1949, a Câmara Municipal de Chicago mudou o nome do Aeroporto Municipal para Aeroporto Midway para homenagear aqueles que serviram na batalha histórica.) A cidade já havia colocado um Grumman F4F-3 Wildcat em exibição no Aeroporto Internacional O'Hare semelhante ao um voado pelo destinatário da Medalha de Honra, o Tenente Comandante. Edward Butch O'Hare. Como resultado da resolução do Conselho da Cidade, o Comitê Memorial Dauntless foi formado, com muitas das maiores corporações da cidade doando quantias significativas em dinheiro e serviços para o projeto. Os principais contribuintes do comitê consistiram em McDonald’s Corporation, Boeing Company, Tribune McCormick Foundation, A. Epstein and Sons International Architects, Museu Nacional de Aviação Naval, A&T Recovery, Crowley’s Yacht Yard, Leopardo Construction Company e Southwest Airlines. Junto com contribuições de muitas outras empresas, fundações, entusiastas da aviação e doadores privados, mais de um milhão de dólares em dinheiro e serviços em espécie foram doados para trazer o Dauntless para Chicago e prover sua exposição.

A comissão, em nome da cidade, solicitou ao NMUSAF que enviasse o SBD para Chicago, onde seria uma peça central da exposição no Aeroporto Midway. Depois que os funcionários do museu repintaram o bombardeiro de mergulho nas cores da Marinha do teatro do Pacífico, com as partes superior cinza-azuladas e a parte inferior cinza-claro, ele foi desmontado e levado de caminhão para Windy City.

Quando o Dauntless chegou ao estaleiro no lado sul da cidade, para onde havia sido originalmente levado depois de ser recuperado do Lago Michigan, mais de uma década antes, as autoridades descobriram que havia sido pintado com o número de identificação errado nas laterais da fuselagem. O trabalho rápido corrigiu o descuido, e o Dauntless agora tinha que ser preparado para a viagem para sua nova casa.

Em preparação para o bombardeiro de mergulho a ser exibido no aeroporto, funcionários da Leopardo Construction Company demoliram uma parte da parede leste do edifício do terminal Midway. Em seguida, um andaime foi construído e colocado no local para receber a aeronave.

Como Midway é um aeroporto comercial ativo, todos os preparativos para colocar o SBD dentro da instalação tiveram que cumprir as normas de segurança do governo impostas como resultado dos ataques terroristas de 11 de setembro de 2001. Foi decidido que a instalação real seria feita em uma sexta-feira à noite, com a montagem e a instalação final concluídas na noite do sábado seguinte, quando as operações aeroportuárias e os viajantes seriam mínimos.

Às 21h na sexta-feira, 20 de agosto de 2004, um guindaste ergueu o Dauntless desmontado até a abertura na parede do terminal. Uma tripulação então manobrou cuidadosamente a aeronave de 6.000 libras pela abertura e empurrou-a para dentro. A seguir, o SBD teve que ser guiado a 250 metros pelos corredores do aeroporto até um ponto em frente à praça de alimentação no saguão A. Durante a noite seguinte e nas primeiras horas da manhã, a aeronave foi remontada e colocada em posição no saguão. Por volta das 4 da manhã de domingo, 22 de agosto, a maior parte do projeto de instalação foi concluída.

Na cerimônia de inauguração, que aconteceu em 2 de setembro de 2004, o prefeito Richard M. Daley disse: Este avião é muito mais do que uma peça de museu ou uma curiosidade histórica. É um símbolo dos valores americanos, um tributo à coragem e habilidade de nossas forças armadas e um lembrete de quanto devemos aos homens e mulheres que constituíram o que foi corretamente chamado de 'a melhor geração'.

O Dauntless agora está em um lugar de honra no centro de uma exibição que comemora a Batalha de Midway. Foi repintado com o número de identificação lateral B-3, pilotado pelo Alferes Frederick T. Weber durante a batalha do Pacífico. Weber serviu como membro da 1ª Divisão do Esquadrão de Bombardeio 6 (VB-6), atribuído ao porta-aviõesEmpreendimentoem 4 de junho de 1942.

Na parte da manhã e no final da tarde, o Bombing 6 fez dois ataques à Frota Móvel Japonesa que estava prestes a invadir o Atol de Midway. Na primeira ação, Weber em seu SBD, a terceira aeronave do primeiro trecho, mergulhou no porta-aviões japonêsKaga. O relatório pós-ação do VB-6 afirmou que pelo menos três ataques de bomba de 1000 libras foram observados naquele alvo e se tornou uma massa de chamas e fumaça. Como apenas três das aeronaves do esquadrão de Weber carregavam bombas de 1.000 libras, o relatório oficial concluiu que ele e outros dois de seu esquadrão aparentemente acertaram direto no porta-aviões. Weber sobreviveu ao primeiro ataque do dia e voltou paraEmpreendimentopara reabastecer e rearmar.

Naquela tarde, o VB-6, junto com aeronaves do VB-3, com base no porta-aviõesYorktown, novamente atacou a frota japonesa. Os bombardeiros de mergulho tiveram que ir sem escolta de caça, porque os Grumman F4F-4 Wildcats eram necessários para proteger seus porta-aviões contra um contra-ataque dos japoneses restantes.Hiryu. Quando Weber e seus colegas chegaram ao alvo, eles foram atacados por uma patrulha aérea de combate de caças Mitsubishi A6M2 Zero. Weber ainda estava se preparando para começar seu mergulhoHiryuquando seu Dauntless foi atingido por fogo inimigo e caiu no oceano. Em 3 de julho de 1942, a Marinha listou oficialmente ele e seu artilheiro, Aviation Ordnanceman 3rd Class E.L. Hilbert, morto em ação.

Por seu papel no naufrágio deKaga, Weber foi condecorado postumamente com a Cruz da Marinha e retroativamente promovido a tenente do primeiro grau. A réplica da aeronave que ele voou durante aquela última missão agora ocupa um lugar de honra no Aeroporto de Midway, lembrando a todos que a virem da dedicação e sacrifício daqueles que lutaram e morreram na Batalha de Midway.

Originalmente publicado na edição de maio de 2006 deHistória da aviação.Para se inscrever, clique aqui.

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