O presidente em batalha: James Madison Under Fire



Em 1814, James Madison entrou na Batalha de Bladensburg e se tornou o primeiro presidente a estar em um campo de batalha sob fogo..

Era quase meio-dia de 24 de agosto de 1814, quando um exército britânico de 4.500 homens finalmente marchou à vista de Bladensburg, Maryland, 14,5 km a nordeste de Washington, DC Quando a 1ª Brigada do exército se aproximou da cidade ribeirinha aparentemente vazia, ela montou nas proximidades de Lowndes Hill, dando ao Major General Robert Ross uma visão dominante das forças americanas posicionadas do outro lado do rio. Havia muitos deles, e eles claramente visavam defender uma ponte de madeira de 30 metros sobre o braço oriental do rio Potomac.



De repente, com as tropas britânicas nas proximidades, Presidente James Madison galopou para a cena, sua comitiva a reboque. Madison passou a cavalgar através de um cume com vista para todo o campo de batalha, passando por uma linha de milicianos inexperientes postados em um pomar e, em seguida, bem além da linha de frente, onde uma terraplenagem protegia fuzileiros e peças de artilharia que haviam sido movidas de Baltimore, que o Secretário da Guerra John Armstrong Jr. considerou o alvo mais provável de Ross.

Naquela manhã, do outro lado do rio, William Simmons, um civil, estava patrulhando o progresso do inimigo. Ele estava examinando ansiosamente a estrada do rio quando, através do ar de verão distorcido pelo calor, as densas colunas britânicas finalmente apareceram. Enquanto as tropas inimigas marcharam para Bladensburg, Simmons percebeu que era melhor cruzar para o lado americano do rio. Ao chegar à ponte, ele ficou surpreso ao encontrar o partido do Presidente Madison, evidentemente com a intenção de atravessá-la, diretamente para as fileiras do inimigo que avançava.



Sr. Madison! Simmons gritou, o inimigo está agora em Bladensburg!

Eleito para a presidência em 1808 e reeleito em 1812, Madison era conhecido como o pai da Constituição dos Estados Unidos e por redigir suas primeiras 10 emendas - a Declaração de Direitos. Mas agora, aos 63 anos, ele era um homem pequeno e doente. Ele não tinha experiência militar.

A Batalha de Bladensburg foi um desastre militar monumental para a nação nascente. No entanto, naquele dia, como um outnumO exército britânico de regulares e os fuzileiros navais reais derrotou facilmente uma força combinada do Exército Regular e unidades da milícia estadual, um presidente americano em exercício corajosamente se aventurou em um campo de batalha sob fogo.



Os Estados Unidos declararam guerra à Grã-Bretanha em 18 de junho de 1812 . As razões foram muitas, incluindo os atos hostis que Madison listou em sua famosa Mensagem de Guerra ao Congresso: A prática contínua de cruzadores britânicos violando a bandeira americana na grande rodovia das nações, transportando pessoas que navegavam sob ela (ou seja, a impressão de um comerciante americano marinheiros para a Marinha Real); e a guerra recém-renovada pelos selvagens em uma das extensas fronteiras [da América] - guerra que os oficiais britânicos no Canadá pareciam ter encorajado.

Com o exército e a marinha presos lutando nas Guerras Napoleônicas, a Grã-Bretanha não teve escolha em 1812 e 1813 a não ser adotar uma estratégia militar defensiva no Canadá quando os Estados Unidos lançaram repetidas tentativas de invasão. (A maioria terminou em perdas humilhantes para os americanos.) Mas essa guerra limitada terminou em 1814, após a derrota de Napoleão Bonaparte na Batalha de Arcis-sur-Aube e sua abdicação incondicional como imperador da França. Com suas tropas e navios agora libertados, a Grã-Bretanha poderia partir para a ofensiva.

Fez isso com entusiasmo. Em 15 de agosto de 1814, uma grande frota britânica - 20 navios de guerra junto com vários navios de transporte e suprimentos - navegou para a Baía de Chesapeake. Quatro dias depois, um exército britânico desembarcou em Benedict, Maryland, cerca de 40 quilômetros rio acima no Patuxent e - surpreendentemente - apenas 40 quilômetros, em linha reta, de Washington, D.C.

Em 18 de agosto, o secretário de Estado James Monroe - um veterano de combate da Revolução que ansiava por voltar às forças armadas - liderou uma tropa de cavalaria para fora de Washington. Explorando o exército inimigo, ele relatou a Madison uma avaliação precisa de seu tamanho, dizendo-lhe que os britânicos pareciam ter a intenção de tomar a capital americana. Ele também tentou facilitar a comunicação entre Tobias E. Stansbury e Henry Winder, os dois generais-brigadeiros encarregados de defender Washington. Stansbury, com uma brigada de 2.200 homens, visava bloquear o avanço do inimigo. Na própria capital, Winder estava montando às pressas outra força que acabou crescendo para cerca de 3.200 homens. Infelizmente, apenas 625 deles eram frequentadores regulares dos EUA.

Enquanto as forças de Ross marcharam para o norte saindo de Benedict, Monroe continuou observando seus movimentos. Ross ficou perto da margem oeste do Patuxent. No próprio Patuxent, uma flotilha naval britânica sob o comando do contra-almirante George Cockburn manteve-se a par dos arquivos principais de Ross, cobrindo o flanco direito do exército enquanto fornecia suprimentos. Quando a flotilha não pôde ir mais longe, Cockburn desembarcou, trazendo com ele quatro companhias de fuzileiros navais reais e um destacamento de foguetes.

Quarta-feira, 24 de agosto, amanheceu quente e claro. Com os rumores abundantes na capital federal, as estradas para a Virgínia já estavam congestionadas. Nos escritórios do governo, os funcionários empacotavam rapidamente os documentos da administração.

Cedo naquela manhã, o Presidente Madison recebeu uma mensagem do privado de sono Winder dizendo que ele precisava, como Madison disse, o conselho mais rápido. Em uma reunião subsequente no acampamento de Winder - com a presença da maioria dos secretários do gabinete, incluindo Monroe - foi relatado que os britânicos estavam marchando sobre Washington via Bladensburg. Monroe foi imediatamente despachado para Bladensburg para ajudar a posicionar a milícia de Stansbury em Maryland. Então foi decidido que a força de Winder marcharia para reforçar Stansbury. Uma vez lá, Winder estaria no comando.

O secretário da Guerra, John Armstrong Jr., ficou estranhamente silencioso durante a maior parte da reunião. Finalmente ele falou, Madison mais tarde anotou em um memorando, dizendo que os milicianos americanos, enquanto estavam indo contra os regulares britânicos, seriam derrotados. Madison, chateada com o comentário de Armstrong, o instruiu a se juntar a Winder em Bladensburg. E Madison prometeu estar no campo de batalha, caso houvesse alguma dificuldade por conta da autoridade. Isso significava que Winder, cansado de cachorro, enfrentaria os Invincibles de Wellington - soldados experientes assim chamados por sua série de sucessos contra Napoleão - enquanto lidava com um presidente intrometido e um secretário de guerra negativo. Era uma receita para o desastre. Enquanto Madison se preparava para partir, o secretário do Tesouro George W. Campbell entregou-lhe um par de pistolas de duelo.

No caminho para Bladensburg, Madison encontrou o Comodoro Joshua Barney, um oficial naval veterano cuja flotilha de canhoneiras, galés e barcaças tinha sido engarrafada no rio Patuxent pela força maior de Cockburn. Na esperança de ver ação em terra, Barney montou seus cinco maiores canhões em carruagens com rodas, afundou sua frota ineficaz e, em seguida, marchou com seus canhões e flotilâmen - 500 marinheiros e fuzileiros navais - para Washington. Esta força naval foi enviada para guardar uma ponte de pouca importância. Então, evidentemente, os homens de Barney foram esquecidos. Barney, furioso, disse ao presidente que eles poderiam ter um uso melhor em Bladensburg. Impressionado com o espírito marcial de Barney, Madison concordou.

Às 11h30, todos os reforços americanos estavam finalmente em movimento para se juntar à força da milícia de Stansbury em Bladensburg. Sem saber que reforços estavam a caminho, Stansbury lutou para posicionar seus 2.200 milicianos. Cerca de 350 metros a oeste da ponte Bladensburg, Stansbury colocou seis canhões leves e um batalhão de fuzileiros atrás de uma terraplenagem. Ele posicionou três regimentos de tropas de apoio 50 metros atrás, em um pomar de maçãs. Dois eram regimentos de milícias recrutadas; o outro era um grupo de voluntários inexperientes. Essas unidades poderiam rapidamente reforçar as tropas atrás da terraplenagem, se necessário, ou mover-se para qualquer um dos flancos. Stansbury ficou satisfeito.

Então Monroe cavalgou para o campo de batalha e, sem notificar Stansbury, reorganizou as tropas de apoio. Ele ordenou às três unidades de milícia mais para a retaguarda - longe demais, na verdade, para ajudar. Quando um regimento da milícia de Annapolis chegou, Monroe postou-o em uma colina isolada quase um quilômetro e meio atrás. Outro erro.

Quando o exército de campo britânico apareceu do outro lado do rio, os reforços de Winder começaram a chegar. A primeira unidade, um esquadrão de cavalaria, trotou pela estrada para Bladensburg em busca de orientação. Monroe o direcionou para uma ravina atrás e bem à esquerda da linha de Stansbury. Cavalgando na ravina, os cavaleiros rapidamente perceberam que não podiam ver nada além dela.

Atrás dos cavaleiros veio o partido do presidente Madison. Sem saber do perigo, Madison cavalgou por todo o caminho através das posições americanas até que William Simmons gritou com ele da ponte.

O presidente, aparentemente, ficou estupefato. O inimigo em Bladensburg? Simmons mais tarde lembrou-se dele gritando de volta. Madison e sua comitiva imediatamente frearam os cavalos, giraram e partiram a galope. Se não fosse pela vigilância de um batedor civil, o presidente dos Estados Unidos poderia muito bem ter caído nas mãos do inimigo.

Depois dessa ligação perigosamente próxima, Madison e seu grupo rapidamente se retiraram para trás da primeira linha americana, onde encontraram Monroe, Winder e Armstrong. Em seguida, os ingleses abriram a bola. A princípio surpreso com o número de tropas inimigas à vista nas colinas do outro lado do rio e as explosões de artilharia da terraplenagem americana, Ross decidiu atacar com sua 1ª Brigada de 1.100 homens quando percebeu que a maioria dos americanos tinha que ser milícia, já que não usavam uniforme.

Ross queria suavizar os americanos, mas não trouxe nenhuma artilharia de campanha. Os fuzileiros navais reais logo foram vistos montando alguns tripés estranhos ao longo da margem do rio, e então whoosh - foguetes em chamas estavam no ar acima dos americanos assustados. Os foguetes, inventados em 1804 por Sir William Congreve, apresentavam um cilindro de chapa de ferro - segurando a ogiva e o propelente - na extremidade de um longo bastão que deveria estabilizar seu vôo. Eles voavam de forma irregular, mas mesmo assim eram enervantes para aqueles que o recebiam.

Winder, vendo os milicianos de Stansbury começando a vacilar, correu atrás deles, gritando: Não tenha medo, eles são perfeitamente inofensivos. Alguns dos homens podem ter acreditado nele. Quando Winder chegou ao partido de Madison, ele parou por tempo suficiente para sugerir que o presidente deveria recuar mais. Enquanto eles trotavam para a retaguarda, a artilharia que tinha sido trazida de Baltimore continuou uma troca animada com os atiradores de elite e foguetes inimigos que ladeavam o rio.

Presidente James Madison (Associação Histórica da Casa Branca)

Logo depois disso, toda a 1ª Brigada Britânica - baionetas piscando, Ross bem na frente - avançou pela ponte e se posicionou nas linhas de batalha do lado americano. Havia algo totalmente enervante nos regulares britânicos - sua disciplina, sua confiança, suas armas. As unidades americanas na terraplenagem começaram a se dissolver. Lutando para manter sua primeira linha, Winder ordenou que as tropas de apoio avançassem. Uma nova salva de foguetes em chamas, no entanto, os enviou correndo para a retaguarda. Logo, até mesmo a melhor unidade de Stansbury estava fugindo desordenadamente. Embora tenham sofrido poucas baixas - e poucos sequer tivessem disparado um tiro - a brigada da milícia de Stansbury já havia sido expulsa do campo.

Madison, Monroe, Armstrong e o procurador-geral Richard Rush estavam bem na retaguarda quando o exército começou a entrar em colapso. Monroe fez uma tentativa inútil de reunir os amedrontados milicianos. Armstrong galopou sozinho. Madison e Rush voltaram para Washington, sem dúvida achando difícil imaginar que tal desastre pudesse ter se abatido sobre os americanos tão repentinamente.

Enquanto eles cavalgavam, eles passaram pela força de Barney, agora chegando ao campo. Uma segunda linha americana estava se formando rapidamente em uma linha de cume conveniente. As unidades da milícia do Distrito de Columbia e os funcionários regulares dos EUA ficaram à esquerda. O regimento de Annapolis ainda estava na extrema direita. Para o centro correram os fuzileiros navais e flotillamen de Barney, as cinco grandes armas do Comodoro plantadas diretamente ao longo da estrada principal para Washington.

A rápida retirada de Stansbury havia deixado um vácuo no campo de batalha e não demorou muito para que os britânicos o preenchessem. Conforme a névoa persistente da batalha se dissipou, as casacas vermelhas do inimigo surgiram. A 1ª Brigada de Ross foi agora reforçada pela 2ª. Quando um regimento de milícia avançado quebrou e fugiu, Ross não perdeu tempo em decidir continuar o ataque. Três vezes o 85º Regimento de Pé subiu a crista contra a força de Barney; três vezes eles foram rechaçados por rajadas de uva e vasilhas dos grandes canhões. Emocionado com a visão de casacas vermelhas caindo de costas, Barney decidiu contra-atacar. Ele ordenou um ataque e logo seus homens, vendo a maioria dos britânicos se escondendo atrás de uma cerca, enxamearam sobre os trilhos, com os cutelos erguidos.

O 85th Foot cedeu após alguns minutos de combate corpo a corpo, com alguns dos homens lutando todo o caminho de volta para o rio. Os homens de Barney voltaram à sua posição no cume. Mas era muito pouco, muito tarde. Quando os britânicos voltaram a atacar, os dois flancos americanos foram empurrados. Winder, pensando que poderia salvar alguns dos homens, cavalgou através da fumaça e ordenou que toda a segunda linha - o que restava dela - recuasse. A rota direta para Washington estava agora aberta.

Os britânicos perderam cerca de 250 mortos e feridos na luta; As perdas americanas totalizaram cerca de 150. Os britânicos capturaram 10 armas americanas, mas foram capazes de fazer prisioneiros apenas cerca de 120 soldados. O resto simplesmente correu rápido demais para ser pego.

A derrota dos americanos em Bladensburg foi embaraçosa o suficiente, especialmente porque agora eram apenas 16 horas. Mas o dia 24 de agosto estava prestes a desferir outro golpe humilhante à honra nacional.

Na Casa Branca, no início daquela tarde, a primeira-dama Dolley Madison escreveu em seu diário: Tivemos uma batalha ... perto de Bladensburg, e ainda estou aqui ao alcance do som dos canhões! Enquanto ela acelerava para o oeste em segurança, o presidente Madison entrou em Washington em meio a uma multidão em redemoinho. Para ele, a segurança estava no rio Potomac, na Virgínia; para Winder e Monroe e os remanescentes do regimento, a próxima parada foi Georgetown. Os milicianos de Stansbury já estavam voltando para Baltimore.

Enquanto isso, após uma breve pausa, Ross e Cockburn lideraram a nova 3ª Brigada Britânica em Washington. Eles enviaram grupos de invasão para queimar prédios públicos da cidade, incluindo o Capitólio, as câmaras do Senado e da Câmara dos Representantes, o Departamento do Tesouro e o Ministério da Guerra. Cockburn e seus homens saquearam a Casa Branca antes de incendiá-la.

Os Invincibles de Wellington saíram de Washington no dia seguinte, deixando para trás uma cidade que era pouco mais do que uma ruína fumegante. Os britânicos refizeram seus passos até Bento XVI, onde reembarcaram em 30 de agosto. Em apenas 10 dias, os britânicos penetraram no território inimigo, venceram uma batalha contra um exército maior e capturaram e queimaram a capital inimiga - tudo com a perda de menos de 300 homens.

Madison, indignada com a humilhação nacional, exigiu a renúncia de Armstrong e conseguiu. Ele substituiu Armstrong por Monroe.

Uma mancha na história da nação, a Batalha de Bladensburg, no entanto, ensinou a Madison duas lições valiosas. Em primeiro lugar, dissipou a ideia de que se podia contar com os milicianos para enfrentar os regulares bem treinados de um inimigo. E provou que um campo de batalha ativo não era lugar para o chefe do executivo da nação.

Felizmente para o presidente James Madison e a jovem nação americana, uma vitória em Baltimore, onde Ross seria morto, estava a apenas duas semanas de distância. E em 24 de dezembro de 1814, o Tratado de Ghent encerraria formalmente a Guerra de 1812. MHQ

Rick Britton, historiador e cartógrafo, mora em Charlottesville, Virgínia.

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