Gatos gordos e vagabundos

A HISTÓRIA É CONTIDA em várias versões, mas todas são mais ou menos assim:



Henry Ford está em um acampamento com seus amigos famosos - Thomas Edison, o grande inventor; Harvey Firestone, o barão da borracha; e John Burroughs, o escritor best-seller sobre natureza - e eles encontram um Ford Modelo T dirigido por um caipira do interior. Ford diz ao caipira que criou o Modelo T e apresenta seus amigos: Este é Thomas Edison. Ele inventou a lâmpada. Este é Harvey Firestone. Ele fez os pneus do seu carro. E isso - e então o caipira, parecendo cético, aponta para Burroughs, cuja longa barba branca pendia até o peito, e diz: Suponho que você vai me dizer que esse cara é o Papai Noel.



É uma boa história - provavelmente boa demais para ser inteiramente verdade - e os repórteres e biógrafos que a repetem nunca concordam sobre onde ou quando supostamente ocorreu. Mas é baseado em um fato intrigante: quase todos os anos entre 1914 e 1924, Ford e seus amigos famosos iam acampar juntos. Eles se apelidaram de brincadeira de Four Vagabonds, e suas jornadas eram uma combinação exclusivamente americana de férias de volta à natureza, colóquio intelectual e vergonhosa manobra publicitária.

Ao longo dos anos, os Vagabonds viajaram pelos Everglades, Appalachians e Adirondacks - e cada homem assumiu um dever distinto. Edison era o navegador, andando no carro da frente com um mapa no colo, guiando a caravana e geralmente escolhendo as estradas de terra mais esburacadas e barulhentas que conseguia encontrar. Firestone era o oficial de comissário, fornecendo a comida e os chefs que a cozinhavam. Burroughs conduziu caminhadas pela natureza, identificando plantas e pássaros. Ford era, apropriadamente, o mecânico, consertando os carros que quebravam, o que acontecia com frequência. Ele também organizou competições para determinar o melhor escalador de árvores, o melhor cortador de madeira, o melhor saltador de riacho - e ele geralmente ganhava.



O Sr. Ford, quando está ao ar livre, é como um menino, escreveu Firestone. Ele quer participar de corridas, subir em árvores ou fazer qualquer coisa que um menino possa fazer.

Ford também adorava piadas práticas. Em uma viagem, ele convenceu os cozinheiros a fatiar estacas de madeira em tiras finas e fervê-las na sopa, apenas para que pudesse observar Firestone, que estava orgulhoso da comida gourmet que fornecia, mastigando-as.

Henry Ford, o dínamo por trás dos Quatro Vagabundos, era um prodígio de energia. Quando começou a organizar os acampamentos em 1914, Ford, então com 51 anos, havia projetado o carro mais popular da América - o Modelo T - criado a linha de montagem moderna e se tornou um herói popular ao pagar a seus trabalhadores a generosa quantia de US $ 5 por um dia de oito horas. Ele também era um colecionador ávido de tudo, desde ferramentas agrícolas antigas até amigos famosos.



Seu amigo mais famoso era Edison, o gênio por trás da lâmpada, do fonógrafo e da câmera de cinema. Quando jovem, Ford trabalhou para a empresa de Edison e Edison incentivou seus experimentos em um automóvel movido a gasolina. Quando esses experimentos valeram a pena, Ford recompensou seu mentor emprestando-lhe dinheiro para resgatar seus negócios em dificuldades.

Edison é facilmente o maior cientista do mundo, escreveu Ford. Não tenho certeza se ele também não é o pior empresário do mundo. Ele não sabe quase nada de negócios.

John Burroughs também foi um mentor da Ford. Apelidado de Grande Ancião da Natureza, Burroughs foi um famoso conservacionista que acampou com Teddy Roosevelt e um autor de best-sellers que conviveu com Walt Whitman e Oscar Wilde. Ford, um ávido observador de pássaros, era um fã da escrita de Burroughs. Quando Burroughs resmungou na imprensa que o automóvel barulhento e fedorento estava arruinando a apreciação dos americanos pela natureza, Ford prontamente enviou um Modelo T grátis para o naturalista, com uma nota sugerindo que poderia ajudá-lo a chegar mais facilmente a lugares pitorescos. Burroughs gostou do carro e os dois homens tornaram-se amigos. Em 1913, eles viajaram para Walden Pond, onde Burroughs, então com 76 anos, ensinou a Ford sobre pássaros e os escritos de Ralph Waldo Emerson.

Nenhum homem poderia deixar de ser o melhor por conhecer John Burroughs, escreveu Ford. Ele amava os bosques e fazia com que as pessoas de mente empoeirada também os adorassem - ele os ajudava a ver o que via.

Burroughs foi igualmente elogioso sobre Ford: ele parece um poeta e conduz sua vida como um filósofo. Nenhum poeta jamais se expressou por meio de sua obra de maneira mais completa do que o Sr. Ford se expressou por meio de seu carro.

Em 1914, Ford convidou Burroughs para acompanhá-lo em uma viagem para visitar Edison na casa de inverno do inventor na Flórida. De lá, os três homens - acompanhados pela esposa de Edison e pela esposa e filho de Ford - foram acampar em Everglades. Burroughs amava a flora e a fauna exóticas - ele disse que Everglades o lembrava do Havaí e da Jamaica - e os três homens juraram acampar juntos novamente.

Em outubro de 1915, Edison foi homenageado na Exposição Internacional do Pacífico de São Francisco. Ford compareceu, acompanhado pela Firestone, fabricante de borracha de Akron que lhe forneceu os pneus. Após as festividades, os três homens viajaram pela Califórnia, parando para visitar Luther Burbank, o horticultor mais famoso da América.

Cada campista tinha sua própria barraca pessoal no acampamento Vagabond, 1921. (Biblioteca do Congresso)
Cada campista tinha sua própria barraca pessoal no acampamento Vagabond, 1921. (Biblioteca do Congresso)Pouco depois dessa viagem, Ford embarcou em outra jornada - uma tentativa quixotesca de encerrar a Primeira Guerra Mundial. A guerra vinha sendo travada desde agosto de 1914, embora os Estados Unidos ainda estivessem neutros. Ford achou a carnificina uma tolice - o que era inegavelmente verdade - e decidiu navegar até a Europa para negociar um tratado de paz. Ele fretou um navio a vapor e convidou americanos proeminentes, incluindo Edison e Burroughs, para acompanhá-lo. Quase todos eles recusaram, incluindo Edison e Burroughs. Assim, Ford encheu seu navio da paz com uma coleção eclética de pacifistas, sufragistas, clérigos e estudantes universitários - ou, como um jornal os chamou, todos os malucos e malucos do país. Em 4 de dezembro de 1915, enquanto uma banda tocava I Didn't Raise My Boy to Be a Soldier, o navio zarpou. Duas semanas depois, quando chegou à Noruega, os pacifistas estavam lutando por diferenças ideológicas e Ford foi trancado em sua cabine, alegando que estava resfriado. Ele passou uma semana na Europa, mas não conseguiu encerrar a guerra, então voltou para casa, onde os jornais zombaram dele sem piedade.

Quando um subalterno informou a Ford que sua cruzada pela paz lhe custara US $ 465.000, o barão do automóvel tentou ver o lado positivo. Bem, disse ele, conseguimos um milhão de dólares em publicidade com isso.

Talvez o fiasco do navio da paz tenha curado temporariamente Ford de seu desejo de viajar: ele não acompanhou seus companheiros Vagabonds no verão de 1916, quando eles foram acampar em Adirondacks em Nova York e nas Montanhas Verdes de Vermont.

Na ausência de Ford, Edison liderou a expedição e deu o tom, que foi extremamente casual. O inventor, então com 69 anos, estudava seu mapa e selecionava uma rota, mas mudava-a repetidamente ao longo do caminho, geralmente desviando para estradas cada vez mais rochosas, alegando que gostava de ser sacudido por ser sacudido.

Nunca sabemos para onde estamos indo, brincou Firestone, e suspeito que ele também não.

Edison adorava escapar das amarras do que chamava de civilização fictícia e gostava de dormir no chão com suas roupas. Ele é um bom campista e vira vagabundo com facilidade, escreveu Burroughs. Ele pode durar semana após semana e ser feliz.

Abraçando seu vagabundo interior, Edison anunciou que todos deveriam parar de se barbear durante a viagem. Firestone, um sujeito mais exigente, achou o édito de Edison difícil de obedecer. Depois de alguns dias, ele fugiu para um hotel, em busca de uma cama, um banho e uma barba.

Você é um novato, Edison resmungou quando Firestone voltou. Logo você estará se vestindo como um cara.

Em 1917, o ano em que os Estados Unidos entraram na Primeira Guerra Mundial, os Vagabonds cancelaram suas férias. Mas eles retomaram as excursões em 1918, serpenteando pelas Montanhas Apalaches na Virgínia, Virgínia Ocidental e Carolina do Norte. Eles viajaram com uma cozinheira e vários assistentes, incluindo um fotógrafo do departamento de relações públicas da Ford, que forneceu aos jornais fotos espontâneas cuidadosamente colocadas. Os Vagabonds percorreram estradas secundárias, seguidos por três caminhões cheios de comida, equipamento de acampamento e as baterias que Edison usou para acender as luzes em cada barraca.

Freqüentemente me parecia, brincou Burroughs, que éramos uma expedição luxuosamente equipada, saindo em busca de desconforto.

Henry Ford e Harvey Firestone posam para as câmeras durante o acampamento de 1921. (Biblioteca do Congresso)
Henry Ford e Harvey Firestone posam para as câmeras durante o acampamento de 1921. (Biblioteca do Congresso)Depois de um dia de viagem de tirar o fôlego, Edison escolhia um lugar para parar e então alguém - geralmente Ford - pedia permissão a um fazendeiro para acampar em suas terras. Eles ficavam duas ou três noites
em um ponto. Durante o dia, eles caminhavam pela floresta, com Burroughs identificando flores e pássaros, enquanto Edison cortava plantas, em busca de seiva que poderia se tornar um ingrediente da borracha sintética que Firestone poderia usar em seus pneus. Quando encontraram um riacho, Ford e Edison gostavam de calcular quanta energia hidrelétrica ele poderia gerar.

À tarde, os Vagabonds voltaram para seu acampamento para comer um jantar elaborado preparado pelos cozinheiros de Firestone. Em seguida, eles acendiam uma grande fogueira e sentavam até tarde, conversando sobre a guerra, política, negócios e ciência.

Ao redor da fogueira, tiramos Edison dos problemas químicos e ouvimos fórmula após fórmula sair de seus lábios como se ele as estivesse lendo em um livro, escreveu Burroughs. Foi fácil enganar o Sr. Ford em problemas mecânicos. Sempre há prazer e lucro em ouvir um mestre discutir sua própria arte.

Uma noite, a conversa mudou para livros, e Edison anunciou que as maiores obras da literatura do mundo eram Evangeline eMiserável. Quando Firestone discordou, elogiando Shakespeare, Edison sugeriu que as peças do Bardo seriam melhores se alguém as traduzisse para a linguagem comum do dia a dia.

Talvez ele estivesse brincando. Edison tinha uma inteligência perversa que quebrou seus amigos. Seu humor é delicioso, escreveu Burroughs. Ford também gostava de contar piadas, mas logo percebeu que sua entrega não era tão boa quanto a de Edison. Mais tarde, de volta ao escritório, Ford instruiu sua secretária a digitar suas piadas favoritas, para que ele pudesse entregá-las a Edison para entregar em viagens futuras.

Os Vagabonds voltaram aos Adirondacks em 1919, desta vez em uma caravana de 50 carros e caminhões, que incluía o séquito habitual de cozinheiros e ajudantes, além de um destacamento de repórteres, fotógrafos e cinegrafistas. As férias do Vagabond se tornaram sensações da mídia, que Firestone e Ford estavam ansiosos para explorar. Firestone decorou seus caminhões com placas dizendo Compre pneus Firestone! e as concessionárias da Ford ao longo de sua rota anunciaram vendas especiais. Uma noite, os Vagabonds convidaram um repórter do New York Times para ficar ao redor da fogueira e registrar sua palestra.

Vejo onde há uma grande confusão sobre o custo de vida, disse Ford, folheando um jornal de dois dias atrás.

É um grande problema, disse Burroughs. Costumávamos comprar coisas a granel. Eles eram baratos então. Hoje em dia, tudo vem embrulhado em embalagens extravagantes.

A Firestone sugeriu que o problema eram muitos intermediários entre o produtor e o consumidor. Ford disse que a comida custava muito caro porque os fazendeiros ainda usavam cavalos em vez de tratores.

Elimine o cavalo, a vaca e o porco, exigiu Ford.

O que você vai fazer com a carne? perguntou Edison.

Você não precisa disso, disse Ford. O mundo estaria melhor sem carne. De qualquer forma, são 70 por cento de cinzas. O leite pode ser fabricado quimicamente.

Não se pode eliminar cavalos, vacas e porcos, protestou Burroughs.

Ford disse que sim e prometeu que o faria, substituindo todos por máquinas dentro de alguns anos. Vou reduzir o trabalho na fazenda para 20 dias por ano, ele se gabou. Vinte dias por ano é tudo o que um agricultor precisa para trabalhar.

Mas o repórter do Times não estava por perto quando Ford, um notório anti-semita, começou a discursar sobre os judeus. O Sr. Ford atribui todo o mal aos judeus, escreveu Burroughs em seu diário. Os judeus causaram a guerra, os judeus causaram a eclosão de roubos e roubos em todo o país, os judeus causaram a ineficiência da Marinha, da qual Edison falou na noite passada.

Quando Ford citou Jay Gould, o sombrio financista, como um exemplo de judeus malvados que controlavam Wall Street, Burroughs disse que fora amigo de infância de Gould, que por acaso era presbiteriano.

Touché! Embora sua mente fosse afiada, aos 82 anos Burroughs estava ficando frágil. No verão seguinte, ele estava fraco demais para viajar, então os outros Vagabonds e suas esposas visitaram sua fazenda em Catskills e ficaram em hotéis em vez de acampar. Burroughs morreu em março de 1921, e naquele verão seus amigos vagaram sem ele.

Eles acamparam nas colinas do oeste de Maryland, onde se juntaram a um novo Vagabundo - o presidente Warren G. Harding, que chegou ao acampamento seguido por um bando de assessores da Casa Branca, militares secretos e fotógrafos. Harding mascava tabaco, cortava lenha, cavalgava e caminhava ao longo do riacho Licking, relembrando as piscinas naturais de sua infância. Quando ele notou Edison cochilando embaixo de uma árvore, o presidente colocou um jornal sobre a cabeça do grande homem. Não podemos deixar os mosquitos comê-lo agora, podemos?

Naquela noite, Harding sentou-se ao redor da fogueira até as 2 da manhã e dormiu em uma barraca. Na manhã seguinte, ele compareceu a um serviço memorial ao ar livre para Burroughs e depois voltou a Washington. Os outros Vagabonds continuaram viajando, acampando por duas semanas.

Gosto de sair para a floresta e viver perto da natureza, disse Edison aos repórteres. Todo homem faz. Está em seu sangue. É seu débil protesto contra a civilização.

A viagem em 1921 foi a última excursão Vagabond que envolveu uma vida próxima à natureza. Nos anos seguintes, o luxo substituiu o camping. Em 1923, os amigos navegaram nos Grandes Lagos no iate de Ford. Em 1924, eles se hospedaram no Wayside Inn, um hotel do século 18 em Sudbury, Massachusetts, que Ford havia comprado recentemente. De lá, eles dirigiram para Plymouth, Vt., Para visitar Calvin Coolidge, que se tornou presidente quando Harding morreu. Coolidge, conhecido como Silent Cal, estava concorrendo à reeleição.

Coolidge será eleito? a inevitável multidão de repórteres gritou para Edison.

Claro, Edison respondeu, se ele não falar muito.
Coolidge desatou a rir.

Essa foi a última viagem dos Vagabonds. Os velhos amigos estavam envelhecendo e seus acampamentos haviam perdido o brilho. Alguns historiadores sugerem que as viagens ajudaram a criar um novo estilo de vida americano - amarrar as crianças no carro da família para um acampamento de férias. Outros gostam de apontar uma deliciosa ironia: Ford e Edison usaram as viagens para fugir das pressões de uma civilização moderna que suas invenções ajudaram a criar.

Pelo resto de sua vida, Ford gostou de contar uma história sobre os acampamentos: dirigindo seu Ford pelo campo, ele encontrou um fazendeiro tentando consertar seu carro quebrado, que não era um Ford. Sem se identificar, Ford retirou ferramentas e peças sobressalentes e consertou o veículo do fazendeiro.

Qual é o custo? o fazendeiro perguntou.

Nada, respondeu Ford.

O fazendeiro insistiu em pagar e ofereceu $ 1,50.

Ford recusou. Tenho todo o dinheiro que quero, disse ele.

O fazendeiro olhou para ele com ceticismo. Inferno, disse ele, você não pode ter tanto se você dirige um Ford.

É uma boa história. Pode até ser verdade.

Peter Carlson é o autor deAs Aventuras de Junius e Albert na Confederação: Uma Odisséia na Guerra Civil.

Este artigo foi publicado originalmente na edição de agosto de 2013 da revista American History.

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