Primeiro nos céus da América





Uma grande multidão se reuniu do lado de fora dos muros da prisão de Walnut Street que ficava de frente para o que hoje é a Independence Square, na Filadélfia, na madrugada de 9 de janeiro de 1793. A ocasião não foi um enforcamento, mas um lançamento de balão, que, se bem-sucedido, seria o primeiro viagem aérea na história dos novos Estados Unidos da América e do Novo Mundo.

Jean Pierre Blanchard, notável aeronauta francês, havia anunciado emAnunciante diário americano de Dunlappor várias semanas que ele faria uma ascensão de balão de gás cheio de hidrogênio naquele dia 'às 10 da manhã precisamente, se o tempo permitir'. Ele vendeu ingressos a $ 5 cada, e quando não havia lugares suficientes reservados, Blanchard ofereceu $ 2 lugares em uma seção especial atrás das outras. Os ingressos permitiriam que os portadores entrassem no pátio da prisão para ver sua partida. A empolgação que ele gerou foi tão grande que compareceu quase toda a população da capital, além de um grande número de visitantes do interior do entorno.



Várias pessoas queriam ir com ele, mas Blanchard não estava disposto a compartilhar este 'primeiro' com ninguém. Ele também desencorajou aqueles que queriam segui-lo a cavalo. Em um aviso noDiário Federal,ele observou: 'Se o dia estiver calmo, haverá tempo integral para chegar ao tribunal da prisão...como...Eu subirei perpendicularmente; mas se o vento soprar, permitam-me, senhores, aconselhá-los a não tentar me acompanhar, especialmente em um país tão cruzado com rios e tão coberto de florestas.

Duas peças de artilharia de campo posicionadas no Campo de Potter estavam disparando a cada quarto de hora desde as 6 da manhã, para lembrar os cidadãos do grande evento. Uma banda de metais tocava música marcial comovente dentro do pátio da prisão enquanto o famoso francês se ocupava com a bolsa de seda amarela envernizada que se expandia lentamente. Vestido com calça jeans azul brilhante, colete combinando e um chapéu com penas brancas, o aeronauta baixo e esguio parecia um ator de Shakespeare se preparando para seu papel em um grande drama.

O belo e extravagante francês estava confiante de que seu nome seria inscrito nos livros de história desta nova nação, assim como fizera na Europa. O nome Blanchard dominou completamente a cena aeronáutica na década após o épico voo livre sem amarras de Pilatre de Rozier em um balão de ar quente em 21 de novembro de 1783.



Esta seria a 45ª ascensão de Blanchard. Ele tinha vindo para a Filadélfia com uma reputação bem merecida na Europa. Com o Dr. John Jeffries, um americano, ele navegou seu balão através do Canal da Mancha da Inglaterra para a França em 7 de janeiro de 1785, tornando a dupla os primeiros viajantes aéreos internacionais do mundo.

O futuro aeronauta nasceu em Petit Andelys em 4 de julho de 1750. Ele demonstrou desde cedo que tinha uma mente inventiva. Aos 12 anos, ele inventou uma ratoeira que, quando acionada, faria com que uma pistola disparasse, garantindo a morte imediata de um roedor. Quatro anos depois, ele construiu um velocípede que impulsionou de Petit Andelys a Rouen. Mais tarde, como engenheiro profissional, ele projetou um sistema de bomba hidráulica que elevava a água a 120 metros do rio Sena até o Château Gaillard.

O jovem gênio ficou intrigado com o vôo dos pássaros em 1781 e construiu um ornitóptero com grandes asas que eram batidas pelo piloto usando alavancas de mão e pé. Claro, a máquina não funcionou. Mas quando os irmãos Montgolfier provaram, em 5 de junho de 1783, que o vôo de balão era possível, o ansioso Blanchard voltou sua atenção para este meio de vôo mais sensível e acessível.

Blanchard construiu seu primeiro balão algumas semanas após o sucesso de Montgolfier e fez seu vôo inicial em 2 de março de 1784. A partir de então, ele se tornou um 'balonista' confirmado e viajou por toda a Europa dando voos de demonstração. Ele foi o primeiro a fazer ascensões na Alemanha, Polônia, Holanda e Áustria, e ele queria ser o primeiro a navegar pelos céus do Novo Mundo também. Foi assim que Blanchard esteve na capital da nova nação naquele dia de inverno após 44 ascensões bem-sucedidas.

O aeronauta entusiasmado explicou em seuDiário da minha quadragésima quinta ascensãoque ele veio para o Novo Mundo porque 'o hemisfério [ocidental] ainda só tinha ouvido falar do brilhante triunfo da aerostação [a arte ou ciência do balonismo]; e as pessoas que o habitam pareceram-me dignas de desfrutar do espetáculo sublime que oferece. 'E acrescentou:' A ânsia que pensei ter descoberto em público para ver a sublime descoberta de Montgolfier reduzida à prática, tudo parecia me dizer que eu poderia, com confiança, exibir o mecanismo de um aeróstato [balão], para fazê-lo voar acima das nuvens, e convencer o Novo Mundo de que a engenhosidade do homem não se limita apenas à terra, mas abre para ele novos e certos caminhos na vasta extensão do céu. ”Seja por dinheiro, fama, pesquisa científica ou diversão, o ousado aeronauta cumprira até então sua promessa de“ exibir o mecanismo de um aeróstato ”.

Havia boas razões para Blanchard querer usar o pátio da prisão como ponto de decolagem. Primeiro, ele precisava de proteção contra vândalos para seu balão e o 'ventilador' de produção de hidrogênio durante os preparativos. Em segundo lugar, as paredes ao redor da prisão garantiriam que os ventos fortes do inverno não danificariam a bolsa durante o processo de inflação. E, por último, ele precisava de dinheiro para ‘aliviar o peso das minhas despesas’. Seria fácil impedir que quem não tivesse ingressos testemunhasse a partida. Quando os ingressos foram recolhidos no portão da prisão, no entanto, apenas cerca de 100 espectadores haviam sido admitidos em uma área que poderia abrigar cerca de 4.800 espectadores. A maior parte da multidão decidiu prudentemente que não precisava assistir à cerimônia de partida; eles puderam testemunhar o vôo assim que o ousado aeronauta se ergueu em seu 'aeróstato' acima dos muros da prisão.

Houve uma onda de excitação do lado de fora da prisão às quinze para as dez, quando uma carruagem com o presidente George Washington chegou. Quando o digno chefe-executivo desceu, a multidão silenciou respeitosamente. Quinze canhões rugiram em saudação. Dentro do quintal, Blanchard estava pronto. Quando o presidente se aproximou, seguido pelo embaixador francês e outros dignitários, Blanchard tirou o chapéu emplumado, curvou-se brevemente e trocou amabilidades com seus ilustres convidados.

‘Às 9 minutos depois das 10’, escreveu Blanchard em seuDiário,'Fixei no aeróstato o meu carro, carregado de lastro, instrumentos meteorológicos e alguns refrescos que a ansiedade dos meus amigos me proporcionou. Apressei-me a despedir-me do Presidente e do Sr. Ternant, Ministro Plenipotenciário da França para os Estados Unidos. '

Um simpatizante empurrou um pequeno cachorro preto nos braços de Blanchard, que ele aceitou em dúvida. Ele largou o animal na cesta e se preparou para embarcar. Enquanto Blanchard subia na cesta de vime, o presidente Washington apertou sua mão, desejou-lhe boa viagem e entregou-lhe uma carta de 'passaporte' recomendando 'a todos os cidadãos dos Estados Unidos, e outros, que ... eles não se opõem a nenhum obstáculo ... ao dito Sr. Blanchard 'e auxiliá-lo em seus esforços para' promover uma arte, a fim de torná-la útil para a humanidade em geral. '

Blanchard agradeceu ao presidente e, quando a bateria de artilharia deu uma salva final, ele jogou um pouco de lastro, acenou para seus assistentes Peter Legaux e Dr. Nassy soltarem as cordas de restrição e foi levantado suavemente em direção ao céu. Acenando com o chapéu em uma mão e uma bandeira na outra, ele agradeceu os oohs e aahs da multidão que assistia de boca aberta lá embaixo.

'Minha subida foi perpendicular e tão fácil', disse ele, 'que tive tempo de desfrutar das diferentes impressões que agitaram tantas pessoas sensatas e interessantes que cercaram a cena de minha partida, e saudá-las com minha bandeira, que estava ornamentada de um lado com os rolamentos blindados dos Estados Unidos, e do outro com as três cores tão caras à nação francesa. Acostumado como estou há muito tempo com as cenas pomposas de numerosas assembleias, não pude deixar de ficar surpreso e espantado quando, elevado a uma certa altura sobre a cidade, voltei meus olhos para o imenso número de pessoas que cobriam os lugares abertos, os telhados das casas, as torres, as ruas e as estradas, sobre as quais o meu voo me transportou no espaço livre do ar. Que visão!'

O general John Steele, controlador do Tesouro dos EUA, ficou surpreso com o que viu. Em uma carta a um amigo, ele escreveu: 'Ver o homem acenando uma bandeira a uma altura imensa do solo foi a cena mais interessante que já vi, e embora não o conhecesse, não pude deixar de tremer por sua segurança. '

Blanchard ergueu-se firmemente. Por volta de ‘200 braças’, uma brisa suave se desenvolveu do noroeste e o carregou em direção ao rio Delaware. Um bando de pombos selvagens voou e se espalhou em dois grupos, assustados com a visão de um ser humano invadindo seu reino especial. O cachorrinho choramingou inquieto ao ouvi-los passar voando, mas foi tranquilizado por um tapinha na cabeça. Sobre o rio, o balão nivelou 'em um estado de equilíbrio perfeito no meio de um fluido estagnado' a 5.800 pés. Enquanto Blanchard avançava lentamente para o sudeste, ele observou os raios de sol cintilantes na água abaixo; ele escreveu mais tarde, ‘este rio parecia-me uma faixa [sic] da largura de cerca de dez centímetros. '

Ciente de que pretendia desempenhar o papel de um cientista aeronáutico, Blanchard se tornou o primeiro piloto de testes na América, realizando uma série de experimentos durante o vôo. Ele encheu seis garrafas 'com aquele ar atmosférico em que eu estava flutuando' e as selou 'conforme a precisão do experimento exigia'.

Em seguida, Blanchard cronometrou seu pulso com seu relógio de bolso. Ele observou cuidadosamente que 'minhas observações me deram 92 pulsações por minuto (a média de 4 observações feitas no local da minha elevação), enquanto no solo eu não tinha experimentado mais do que 84 no mesmo tempo ...'

O aeronauta-cientista então pesou uma magnetita que no solo 'levantou 51Ž2 onças avoirdupois', mas em sua maior altitude pesava apenas 4 onças. Ele fez mais anotações sobre pressão e temperatura antes de se voltar para as observações do tempo. Ele relatou que 'uma nuvem esbranquiçada reteve da minha visão por vários minutos uma parte da cidade de Filadélfia ... Uma espessa névoa cobriu o sul; em direção ao leste ... surgiu uma névoa, que me impediu de fazer o reconhecimento da área.

O vento começou a aumentar e o balão continuou a flutuar no sentido sudeste, cruzando o lado do rio em Nova Jersey. Blanchard relaxou brevemente e satisfez seu apetite 'com um pedaço de biscoito e uma taça de vinho'. Ele pensou ter visto o Oceano Atlântico à distância e fez os preparativos para descer. Ciente de que seus delicados instrumentos poderiam quebrar ao pousar, ele cuidadosamente os guardou em caixas, retirou várias decorações da lateral da cesta, retirou um pouco de hidrogênio com válvula e esvaziou vários sacos de lastro excedentes no mar.

Guiando seu curso para baixo com cuidado, manipulando a válvula de gás e avaliando o peso do lastro restante, Blanchard conduziu o balão para uma aterrissagem segura em um campo aberto e arado perto da cidade de Woodbury, NJ, 46 minutos após sua partida da cidade de Brotherly Amor. Ele havia viajado cerca de 15 milhas. Seu passageiro canino desembarcou imediatamente e partiu para a árvore mais próxima. A primeira viagem aérea na América foi concluída com sucesso.

Blanchard trabalhou rapidamente para liberar o gás do globo de seda para que não se arrastasse pelo campo até um grupo de árvores próximas. Ele descarregou seus instrumentos e os encontrou em bom estado, exceto seu barômetro, que estava quebrado.

Blanchard agora percebeu que tinha um problema compartilhado por todos os balonistas, que invariavelmente pousam longe de seus pontos de decolagem. Como ele voltaria para a Filadélfia? Ele pegou uma bússola e mirou em direção ao noroeste - diretamente em direção à figura de um fazendeiro que olhava boquiaberto para este estranho estrangeiro que havia caído tão silenciosamente dos céus.

Como ele sabia pouco inglês, Blanchard gritou para o homem em francês. Isso assustou o fazendeiro, que deu vários passos para trás. Com medo de que o homem fugisse, Blanchard ergueu a garrafa de vinho e gesticulou para que ele se aproximasse para beber. Suspeito e cauteloso, o robusto fazendeiro se aproximou com cautela e tomou um gole, mas só depois que o estranho tomou um gole primeiro. Blanchard logo teve um ajudante disposto, graças ao 'suco estimulante da uva'. Embora eles não pudessem conversar e o fazendeiro não pudesse ler a carta do passaporte que Blanchard carregava, ele reconheceu o nome Washington quando o aeronauta falou seu nome .

Um segundo fazendeiro chegou, armado com um mosquete antigo. Assustado ao ver o enorme globo caído de lado, ele largou a arma e ergueu as mãos para o céu em oração. O primeiro fazendeiro explicou o que entendia da situação. Como o segundo fazendeiro podia ler um pouco e entender o nome Washington, Blanchard não teve problemas em pedir sua ajuda a partir daquele momento. Blanchard comentou: ‘Como o nome Washington é querido para este povo! Com que ansiedade eles me deram toda a ajuda possível, em conseqüência de sua recomendação! '

Mais pessoas apareceram e Blanchard mostrou-lhes com orgulho a carta de Washington. O nome Washington continuou a causar a impressão que ele esperava, e todos tentaram ajudar esse estranho intrigante. Vários homens dobraram cuidadosamente seu balão e o colocaram em uma carroça. Um grupo deles o acompanhou até a balsa de Cooper nas margens do rio Delaware, onde foi transportado para o lado da Pensilvânia. Antes de se despedir de seus novos amigos, no entanto, ele rapidamente redigiu um documento e pediu-lhes que certificassem 'que nós, os assinantes, vimos o portador, Sr. Blanchard, instalar-se em seu balão em Deptford Township, Condado de Gloucester, no Estado de Nova Jersey, cerca de 10 horas e 56 minutos, da manhã ... no dia nove de janeiro, anno Domini, 1793. '

Monsieur Blanchard voltou à Filadélfia naquela noite. Ele foi saudado por uma multidão animada de simpatizantes que formaram filas para apertar sua mão. Às 19 horas, ele prestou homenagem ao presidente Washington e o presenteou com a bandeira que ele ergueu em seu vôo épico.

O breve vôo teve um efeito profundo em todos os que testemunharam a decolagem. O Dr. Benjamin Rush, em uma carta a um colega, escreveu: 'Por alguns dias, a conversa em nossa cidade girou totalmente sobre a última viagem aérea do Sr. Blanchard. Foi realmente uma visão sublime. Todas as faculdades da mente foram apreendidas, expandidas e cativadas por ele, 40.000 pessoas concentrando seus olhos e pensamentos nomesmoinstante, sobre omesmoobjeto, e todos derivando quase omesmograu de prazer com isso.

O aeronauta não queria apenas fazer história naquele dia, mas também ser recompensado financeiramente. No entanto, os $ 405 derivados da venda de ingressos mais outros $ 263 doados pela multidão fora da prisão custearam apenas parcialmente os $ 1.500 em despesas que ele alegou ter incorrido. Blanchard não conseguiu garantir apoio para um segundo vôo, mas, determinado a compensar suas perdas, ele permaneceu na Filadélfia. Ele recebeu ajuda do cônsul-geral de Gênova, que tentou montar uma campanha de arrecadação de fundos, mas não conseguiu.

O governador Thomas Mifflin ofereceu a Blanchard o uso gratuito de um escritório na cidade. Blanchard foi capaz de construir um grande 'laboratório aerostático' para abrigar seu balão, carro e algumas esquisitices mecânicas e, assim, atrair clientes pagantes para dentro por uma pequena taxa de admissão. Em abril de 1793, ele exibiu um autômato com rodas que chamou de Carruagem Curiosa. Ele apresentava uma águia mecânica que batia as asas e fazia com que parecesse estar se movendo por conta própria.

Blanchard planejou um segundo vôo de balão com Joseph Ravara. Mas primeiro ele teve que reduzir seu déficit e economizar dinheiro suficiente para cobrir suas novas despesas. O laboratório aerostático, aberto todos os dias, não conseguia gerar caixa suficiente a 25 centavos por pessoa. Ainda destemido, ele começou a voar pequenos balões amarrados com passageiros animais que seriam liberados automaticamente por um fusível. Os 'passageiros' flutuariam para a terra por meio de um pára-quedas bruto ou 'tela em queda'. A primeira queda de um cachorro, gato e esquilo ocorreu em 6 de junho de 1793. Infelizmente, foi testemunhado por 'poucos pagando, mas muitos espectadores não pagantes ', de acordo com oAnunciante geral.

Embora sua renda fosse escassa, Blanchard teve o apoio moral doDiário da República.O editor escreveu: ‘Parece haver uma disposição prevalecente para compensá-lo. Esperamos que todos dêem um passo à frente antes que seja tarde demais. 'Em um vôo de pára-quedas programado para ocorrer em meados de junho, Blanchard implorou à imprensa que' as pessoas que conhecem as despesas do artista o honrarão com sua companhialado de dentroo referido lugar. '

Os esforços de Blanchard foram finalmente frustrados por uma epidemia de febre amarela que atingiu a cidade e os arredores. O governo e os negócios pararam. As pessoas não estavam dispostas a se reunir, mesmo em pequenos grupos. Blanchard navegou para Charleston, S.C., no outono de 1795, onde seus esforços para exibir seu balão e Curious Carriage não despertaram muito interesse. Ele se mudou para Boston depois de alguns meses e, embora sua chegada despertasse um grande interesse em fazer balonismo ali, sua fortuna pessoal ainda não melhorou. Na verdade, ele foi processado em US $ 370 pelo Dr. Jeffries, um nativo de Boston e seu colega no famoso vôo através do Canal da Mancha. Jeffries ganhou o processo e Blanchard mudou-se para Nova York em 1796.

O aeronauta francês mais uma vez tentou obter apoio financeiro para outro vôo. Foi-lhe oferecido uma casa e todas as despesas se permitisse que Gardiner Baker, um dos showmen pioneiros de Nova York, cuidasse de seus negócios. Baker tentou conseguir assinaturas no valor de $ 3.000, mas sem sucesso. Uma ‘casa de balão’ foi construída para construir um novo balão, mas foi destruída por uma forte tempestade de vento. O filho de 16 anos de Blanchard, que trabalhava no telhado, foi morto.

Blanchard, ainda determinado em sua busca por solvência, voltou aos negócios com balões de animais em pequena escala. Mais uma vez, seus esforços para despertar o interesse do público no balonismo foram em vão, então ele retornou à França em maio de 1797.

Ele fez sua 46ª ascensão no mês de agosto seguinte em Rouen, seguido por mais 13 ascensões na Europa. Antes de seu 60º vôo, no entanto, ele teve um ataque cardíaco do qual nunca se recuperou. Blanchard morreu em 7 de março de 1809, aos 56 anos.

A segunda esposa de Blanchard - Marie-Madeleine-Sophie Armant, que tinha 18 anos quando os dois se casaram em 1798 - deu continuidade ao nome da família Blanchard no balonismo e se tornou a aeronauta mais conhecida da Europa. No entanto, Madame Blanchard também teve a duvidosa honra de ser a primeira balonista a morrer em um acidente aéreo. Quando seu balão pegou fogo durante um vôo noturno pirotécnico em 6 de julho de 1819, ela caiu da cesta, bateu em um telhado e morreu na rua.

Já se passaram mais de dois séculos desde o primeiro voo histórico de Blanchard nos Estados Unidos. Apesar de sua falta de sucesso em fazer do balonismo um negócio, ele, mais do que qualquer pessoa da primeira geração de aeronautas a atuar na nova nação, chamou a atenção do público para este primeiro método de voo tripulado. Ele não poderia saber o destino da nova nação que visitou. Tampouco previu as realizações científicas em transporte aéreo que seguiriam sua épica viagem aos céus nunca antes experimentados da América. Ele só podia ter certeza de uma coisa: ele foi o primeiro!


Este artigo foi escrito por C.V. Glines e publicado originalmente na edição de setembro de 1996 daHistória da Aviação. Para mais ótimos artigos, inscreva-se em História da Aviação revista hoje!

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