A história esquecida dos defensores da marinha de Midway



Em menor número e com menos armas, os pilotos dos fuzileiros navais do VMF-221 pagaram um alto preço por seus esforços heróicos para conter o ataque japonês ao Atol Midway.



Às 0555 horas do dia 4 de junho de 1942, o som de tirar o fôlego da sirene de ataque aéreo do atol de Midway enviou os pilotos do Esquadrão de Combate da Marinha 221 (VMF-221) para sua aeronave. O radar de defesa aérea da ilha detectou um enxame de aeronaves japonesas - muitos aviões, 93 milhas, 310 graus, altitude 11.000 pés - vindo em sua direção, e nenhum piloto queria ser pego no solo quando eles chegaram.

O segundo-tenente John C. Musselman Jr., o oficial de serviço do esquadrão, pulou na caminhonete do posto de comando e correu ao longo da linha de revestimentos de aeronaves, gesticulando freneticamente. Fique no ar! ele gritou animadamente. Em poucos minutos, a pista de taxiamento estava lotada de caças Brewster F2A-3 Buffalo e Grumman F4F-3 Wildcat lutando com urgência para voar.

O major Floyd B. Red Parks, comandante do esquadrão, decolou primeiro com sua divisão de cinco aviões de Buffalos. Ele foi seguido de perto por três outras divisões F2A-3 (uma com um Wildcat acoplado) e uma divisão de três aviões F4F-3 liderada pelo Capitão John F. Carey (dois Wildcats adicionais, já voando em patrulha, juntaram-se à divisão de Carey após reabastecer ) As cinco divisões foram divididas em dois grupos iguais, um vetorizado em um azimute de 310 graus e o outro em 320 graus. Ao todo, o VMF-221 colocou 26 caças no ar, embora um tivesse que retroceder. O motor do segundo-tenente Charles S. Hughes estava vibrando muito e perdendo potência. O motor estava [funcionando] tão mal que teria sido suicídio tentar lutar contra o avião, relatou ele.

A quinta divisão do Capitão Carey foi a primeira a fazer contato. Enquanto Carey olhava atentamente através do pára-brisa de seu Wildcat, nuvens cúmulos espalhadas cortaram a visibilidade, tornando difícil ver os muitos bogies que se dirigiam para Midway. Ele estava a 14.000 pés, com o segundo tenente Clayton M. Canfield escalado para a direita e ligeiramente para trás, e o capitão Marion E. Carl várias centenas de metros atrás. Canfield deslizou para trás de seu líder enquanto Carey fazia uma curva larga de 270 graus, então uma curva de mergulho de 90 graus. O rádio de Canfield de repente ganhou vida com o eletrizante Tally-ho! Hawks nos anjos 12 e, após uma ligeira pausa, acompanhados por lutadores.

Dispostos em cinco formações V 2.000 pés abaixo, 36 bombardeiros de nível Nakajima B5N2 Kate e 36 bombardeiros de mergulho Aichi D3A1 Val rugiram em direção à ilha. Uma escolta de 36 Mitsubishi A6M2 Zeros saiu de posição logo abaixo e atrás deles, esperando pegar os americanos escalando para atacar. A vantagem da altitude dos fuzileiros navais deu-lhes um passe livre contra os bombardeiros japoneses expostos.

Filhotes de albatrozes - descendentes dos famosos Gooney Birds de Midway - observam a confusa cena em Sand Island enquanto tanques de óleo queimam após o ataque japonês. (Arquivos Nacionais)
Filhotes de albatrozes - descendentes dos famosos Gooney Birds de Midway - observam a confusa cena em Sand Island enquanto tanques de óleo queimam após o ataque japonês. (Arquivos Nacionais)

Carey começou sua corrida pela direita sobre o líder do primeiro V. Ele esperou até que o avião inimigo enchesse sua mira e então disparou com suas quatro metralhadoras calibre .50, destruindo o Kate e incendiando-o, mas não antes de seu artilheiro quebrar o para-brisa de Carey com um tiro. Milissegundos depois, o bombardeiro explodiu, enchendo o ar com destroços. Carey disparou através da formação de bombardeiros, então aumentou o zoom e voltou para outro ataque. Ele começou a fazer uma alta corrida de wingover quando seu F4F foi raked por uma rajada de fogo que rasgou seu joelho direito e perna esquerda. Com uma dor terrível e prestes a perder a consciência, Carey mergulhou em um ângulo de cerca de 40 graus e se dirigiu para uma grande nuvem a cerca de cinco milhas de distância.

Canfield seguiu Carey através da formação inimiga e atirou no avião número três na seção número três até que ele explodiu e caiu em chamas, ele relatou. No meio da corrida, a escolta Zero mergulhou sobre os três americanos, com canhões e metralhadoras disparando. Canfield disse que seu Wildcat foi atingido no elevador direito, asa esquerda e flap e logo à frente da roda traseira por um projétil de canhão de 20 mm. Havia também um orifício de calibre .30 na roda traseira e um que entrava no capô do lado direito a cerca de 15 centímetros de altura, passando logo acima do pedal do leme esquerdo e danificando o trem de pouso.

Canfield sabiamente decidiu seguir Carey para a segurança. Eu dei a volta na nuvem na direção oposta e me juntei a ele novamente, disse ele. Os dois aviadores seguiram na direção geral de Midway em um curso instável. Carey continuou perdendo altitude e ficando para trás. Eu continuei acelerando para que ele pudesse acompanhar, Canfield explicou. Os ferimentos de Carey o impediram de trabalhar os lemes e seu avião estava no céu.

Os dois pilotos chegaram ao campo, que estava sob ataque, e se prepararam para pousar. Canfield descobriu que ele não teve nenhum flaps. Quando as rodas tocaram o solo, o trem de pouso desabou e o avião deslizou ao longo da pista, disse ele. Quando ele parou, pulei e corri para uma trincheira no momento em que um avião japonês metralhou meu avião abandonado. Carey pousou bem atrás dele e acabou em uma volta no solo, pois tive um pneu furado e não consegui controlar o avião por causa do ferimento na minha perna. Ele foi retirado dos destroços pouco antes das bombas começarem a cair.



Apesar de ter sido ferido em ambas as pernas, o capitão John F. Carey conseguiu devolver seu Wildcat baleado para Midway. (Arquivos Nacionais)
Apesar de ter sido ferido em ambas as pernas, o capitão John F. Carey conseguiu devolver seu Wildcat baleado para Midway. (Arquivos Nacionais)

Enquanto isso, o capitão Carl estava se envolvendo com os japoneses. Quando ele rolou em uma passagem aérea, ele avistou esses malditos Zeros ... o ar estava cheio deles! Carl deu um tiro certeiro em um deles e olhou para trás para ver os resultados de seu ataque. Ele ficou surpreso ao ver vários Zeros balançando em sua cauda, ​​então ele mergulhou direto para baixo a toda velocidade e então voltou a subir para 20.000 pés. Indo em direção a Midway, Carl avistou três Zeros em baixa altitude. Eles não o viram cair na popa e no interior do círculo feito de um dos lutadores. Eu dei a ele uma longa explosão, até que ele caiu em uma asa ... fora de controle, [e] desceu quase direto com a fumaça saindo do avião.

Eu olhei ao redor e não consegui encontrar um avião amigável em nenhum lugar, Carl continuou, ... e a próxima coisa que eu sei, eu tenho um Zero na minha cauda ... que está disparando. Ele se dirigiu para uma nuvem, cortou a energia e jogou o avião em uma derrapagem. Quando saí do outro lado, o Zero havia me invadido. Eu puxei o gatilho das minhas armas - e não acertei nada! Suas armas haviam travado, mas evidentemente a manobra de Carl assustou tanto [o piloto japonês] que ele desistiu de lutar.

Apesar de ter levado um tiro, Carl foi capaz de mancar de volta à segurança. Ele passou a se tornar o sétimo craque do Corpo de Fuzileiros Navais, com 18 vitórias e meia.

ÉEm outro lugar, Red Parks liderou os obsoletos Buffalos de sua divisão contra os invasores que se aproximavam e foi imediatamente atacado pela escolta Zero. Hughes, que assistiu à batalha do solo, disse que os Buffalos pareciam estar amarrados a uma corda enquanto os Zeros passavam por eles. Parks, uma das primeiras vítimas, saltou de sua aeronave em chamas. Seu pára-quedas abriu, mas enquanto ele pendia das linhas da mortalha, um piloto do Zero metralhou todo o caminho, e continuou a atirar mesmo quando seu corpo pousou em um recife.

Parks pode ter tido uma premonição na noite anterior à sua morte. Normalmente extrovertido, ele era mal-humorado e distraído. O capitão Kirk Armistead tentou animá-lo. Amanhã a esta hora, tudo estará acabado, disse ele. Sim, respondeu Parks, para aqueles de vocês que passam por isso. Todos os pilotos da divisão Park foram abatidos.

O capitão Philip R. White foi um dos dois únicos homens da segunda divisão a sobreviver. Após a primeira passagem, perdi meu ala e o resto da divisão, relatou. Fiz uma subida longa, baixa e rápida e fiz uma segunda passagem acima do lado, e comecei a uma terceira, quando vi um lutador Zero subindo na minha cauda muito rapidamente. Empurrei meu manche o mais forte que pude e mergulhei violento. Quando me recuperei e olhei em volta, havia perdido o lutador Zero.

White avistou um Val e fez um passe lateral longo e rápido [nele]. O bombardeiro de mergulho oscilou e então fez uma curva fácil à esquerda para entrar na água. White recuperou a altitude e mirou em outro Val, fazendo dois passes sobre ele antes de ficar sem munição. Ele voltou para Midway e se rearmou, mas não voltou na luta. Em seu relatório pós-ação, ele reclamou amargamente: O F2A-3 não é uma aeronave de combate. É inferior aos aviões que lutamos em todos os aspectosAcredito que qualquer comandante que ordene os pilotos para o combate em um F2A-3 deve considerar o piloto como perdido antes de deixar o solo.

A terceira divisão do Capitão Armistead atacou em coluna, iniciando sua corrida de tiro a 17.000 pés. Seu alvo consistia em cinco divisões de cinco a nove aviões cada, voando na divisão 'Vees'. Ele fez uma abordagem frontal de alta velocidade na quarta divisão inimiga. Eu vi minhas balas incendiárias viajarem de um ponto à frente do líder, passando por seu avião e voltando pelos aviões da asa esquerda do Vee, relatou Armistead. Ele olhou para trás enquanto continuava seu mergulho e viu dois daqueles três aviões japoneses caindo em chamas.

Armistead saiu do mergulho e voltou a voar para 14.000 pés para outra corrida. De repente, três Zeros dispararam contra seu Buffalo. Eu chutei em uma violenta divisão 'S' e recebi 3 projéteis de 20 mm: um no canhão da asa direita, um no tanque raiz da asa direita e um no lado superior esquerdo da capota do motor ... [mais] 20 balas de 7,7 mm no aileron esquerdo ... que cortou uma parte do aileron. Ele empurrou em um mergulho de força, mal controlando quando seu Buffalo girou em direção ao oceano. O caça japonês arrancou, supondo que o americano estava perdido. Armistead recuperou o controle, no entanto, retirando-se a 500 pés antes de pousar trêmulo na Ilha Oriental.

O capitão William C. Humberd avançou atrás de Armistead e abateu um bombardeiro em uma abordagem de alta lateral. Ele atacou novamente do outro lado. Eu estava no meio de outra corrida quando ouvi um barulho alto e, virando-me, vi um grande buraco no capô do meu avião ... e dois Jap Zeros em mim a cerca de 200 metros da popa. Ele deu um mergulho íngreme para escapar, mas um dos aviões inimigos o seguiu. Eu fiquei no nível da água com aceleração total até que ganhei distância suficiente para virar para ele. Nós nos encontramos de frente. Eu dei a ele uma longa explosão quando estávamos a cerca de 300 metros de distância, e o avião pegou fogo e, fora de controle, mergulhou na água.

Humberd pousou sua aeronave danificada pela batalha logo depois. Meu fluido hidráulico tinha acabado e meus flaps e trem de pouso não baixavam, então usei meu sistema de emergência para abaixar minhas rodas. Ele pousou com segurança, embora seu Buffalo tivesse três ou quatro orifícios no tanque de combustível esquerdo e dois orifícios de 20 mm na fuselagem. Apesar dos danos, Humberd reabasteceu, rearmou e decolou com a intenção de se afastar um pouco do campo por um período [de tempo] quando ordens de pouso foram dadas a todos os aviões de combate.

Os segundo-tenentes William V. Brooks e William B. Sandoval fizeram um passe pela direitalado da formação inimiga. Um de nós tem umavião do lado direito do Vee, disse Brooks. Quando ele saiu do mergulho, dois lutadores o atacaram. Não consegui superar esses aviões [seu trem de pouso estava parcialmente travado na posição para baixo], mas consegui desviá-los e disparar uma rajada ou algo assim contra eles enquanto passavam. Nesse ponto, Brooks estava perto o suficiente de Midway para que o fogo antiaéreo afugentasse os japoneses.

Brooks continuou na luta. Eu vi dois aviões lutando contra cães ... e decidi ir ajudar, disse ele. Meu avião estava funcionando muito mal e minha subida era lenta. Quando me aproximei da luta, os dois aviões se voltaram contra mim! Brooks acreditava que havia sido enganado - que os japoneses estavam encenando uma batalha simulada para atraí-lo. Virei-me e recuei rapidamente, recolhendo um bom número de balas pelo caminho. Com sua aeronave levantada, ele decidiu pousar. Enquanto circulava a ilha, vi dois japoneses em um Brewster, continuou ele. Três de minhas armas estavam emperradas, mas atravessei a ilha, atirando enquanto avançava com minha única arma. Ele era tarde demais e o fuzileiro foi abatido. Brooks pousou sua aeronave esfarrapada com 72 buracos de bala e canhão.

Sandoval não teve tanta sorte. Um de seus companheiros de esquadrão relatou que ele nivelou sua corrida de tiro e foi acertado por um artilheiro no banco de trás. Ele não voltou e foi listado como morto em combate. Mais tarde, ele foi creditado com uma vitória depois que Brooks solicitou que o tenente Sandoval, falecido, fosse registrado com o homem-bomba que um de nós conseguiu em nossa primeira tentativa.

O segundo-tenente Charles M. Kunz foi o último piloto da divisão de Armistead a sobreviver. Eu vi rastreadores passando pela minha cabine e balas rasgando minhas asas, ele contou. Ele imediatamente mergulhou na água em uma tentativa de sacudir o Zero de seu rabo. Fiz curvas radicais a todo vapor, esperando que o piloto não conseguisse se firmar em mim. Ele foi parcialmente bem-sucedido. Sua aeronave ainda era pilotável, mas as balas passaram por cada lado de sua cabeça, vincando seu couro cabeludo acima de cada orelha. Apesar de estar perto de desmaiar, ele conseguiu pousar sua aeronave com segurança. Naquela noite, o comandante do grupo disse que era necessário que o cirurgião do grupo aplicasse várias 'injeções fortes' antes que ele pudesse dormir. Com o crédito de dois Vals, Kunz se tornaria o único ás americano a ter obtido alguma vitória no Buffalo.

Eu estava me preparando para outra corrida aos bombardeiros, quando vi um caça japonês já na minha cola, lembrou o 2º Ten Darrell D. Irwin, voando na quarta divisão de dois aviões. Eu imediatamente mergulhei (de 16.500 pés) ... atingindo pelo menos 300 nós, puxando para fora cerca de 3.500 pés. Ele não conseguiu se livrar do perseguidor, que disparou a maior parte de seu aileron esquerdo. Irwin caiu a 500 pés acima da água e se dirigiu para a Ilha Oriental. Outro Zero se juntou à perseguição e continuou a correr em mim, cada vez passando por mim e fazendo wing-overs íngremes para outra corrida ... em várias ocasiões eu ouvi balas atingirem a placa de armadura na parte de trás do meu assento, que está apenas na altura do ombro. Abaixei minha cabeça o máximo que pude na cabine. Irwin pousou seu Buffalo fortemente danificado com segurança, durante um ataque de bombardeio em escala real.

Das 25 aeronaves do VMF-221 que enfrentaram os japoneses, 15 foram abatidas e apenas duas das restantes eram pilotáveis ​​após o encontro breve, mas mortal. O grupo aéreo sofreu 14 pilotos mortos em combate e quatro feridos. VMF-221 havia sido eliminado como uma força de combate eficaz. Vinte e três pilotos de esquadrão foram condecorados com a Cruz da Marinha, a maioria postumamente.

Sentados, a partir da esquerda: 2º Tenente William V. Brooks, 2º Tenente John C. Musselman Jr., Capitão Philip R. White, Capitão William C. Humberd, Capitão Kirk Armistead, Capitão Herbert T. Merrill, Capitão Marion E. Carl e 2º Tenente Clayton M. Canfield; em pé, da esquerda: não identificado, e segundo Lts. Darrell D. Irwin, Hyde Phillips, Roy A. Corry Jr. e Charles M. Kunz. (Arquivos Nacionais)
Sentados, a partir da esquerda: 2º Tenente William V. Brooks, 2º Tenente John C. Musselman Jr., Capitão Philip R. White, Capitão William C. Humberd, Capitão Kirk Armistead, Capitão Herbert T. Merrill, Capitão Marion E. Carl e 2º Tenente Clayton M. Canfield; em pé, da esquerda: não identificado, e segundo Lts. Darrell D. Irwin, Hyde Phillips, Roy A. Corry Jr. e Charles M. Kunz. (Arquivos Nacionais)

A maioria dos pilotos sobreviventes ficou pasma com sua experiência, escreveu Carl. (…) [O] oficial-comandante e o oficial executivo estavam desaparecidos; ninguém parecia saber se algum dos outros poderia ter resgatadoVMF-221 foi um comando quebrado.

Os pilotos do VMF-221 reivindicaram oito Vals e três Zeros abatidos, além de quatro aeronaves danificadas. No entanto, com o benefício de uma retrospectiva, o autor Barrett Tillman afirmou em Wildcat: The F4F na Segunda Guerra Mundial , Na melhor das hipóteses, parece que o esquadrão de Parks derrubou um Zero e dois bombardeiros. Do lado japonês, o vice-almirante Chuichi Nagumo relatou a perda de três B5Ns e dois A6Ms em combate aéreo e quatro aviões em fogo antiaéreo.

O tenente-coronel Ira E. Kimes, oficial comandante da Marinha Aérea do Grupo 22, afirmou em um relatório ao comandante-chefe, Frota do Pacífico, que o desempenho dos tipos de aviões F2A-3 e F4F-3 é nitidamente inferior ao dos japoneses 00 2 Sento K1 Fighter em velocidade, capacidade de manobra e taxa de subida[I] t é recomendado que o F2A-3 e o F4F-3 não sejam designados como equipamentos para uso em combate, mas sejam retidos para uso apenas em centros de treinamento. Midway era de fato o canto do cisne do Buffalo em serviço americano, mas os dias de glória do Wildcat estavam longe de acabar.

O coronel Richard Camp (US Marine Corps, aposentado) é autor de 13 livros e mais de 100 artigos sobre história militar. Leitura adicional: Milagre em Midway , por Gordon W. Prange; História da Aviação do Corpo de Fuzileiros Navais na Segunda Guerra Mundial , por Robert Sherrod; e Fuzileiros navais em Midway , pelo tenente-coronel Robert D. Heinl Jr.

Este recurso, originalmente intitulado A Shattered Command, apareceu na edição de julho de 2017 daHistória da Aviação. Recebeu o prêmio General Roy S. Geiger da Marine Corps Heritage Foundation pelo melhor artigo publicado em 2017 sobre a aviação do Corpo de Fuzileiros Navais. Inscreva-se aqui!

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