De ‘cascavéis belgas’ a BARs

A luta estática da Primeira Guerra Mundial provou ser um catalisador para o desenvolvimento de um componente integral do campo de batalha móvel moderno: a metralhadora leve.

Por quase um século, o soldado de infantaria foi vinculado, na mente popular e na doutrina de batalha, à metralhadora de fogo contínuo. Seja umForças Armadassoldado pulverizando Omaha Beach com um MG 42 ou um Ranger do Exército dos EUA varrendo uma posição do Taleban com seu M2 49, a doutrina da infantaria desde 1914 sempre incluiu - e frequentemente foi baseada na chamada arma automática de esquadrão, uma metralhadora relativamente leve capaz de disparar munições de calibre de rifle em rajadas longas e fulminantes. Esta arma é valorizada por sua portabilidade e poder de fogo e serviu em campos de batalha das trincheiras da França aos desertos do Iraque. As armas leves e sofisticadas semelhantes a Ramboles do final do século 20 não nasceram em uma guerra móvel. Em vez disso, eles - junto com o tanque e a argamassa leve - foram adotados para quebrar o banho de sangue mais imóvel da história mundial: a Primeira Guerra Mundial.



A combinação mortal da metralhadora pesada de Sir Hiram Maxim e do rifle alimentado por carregador no final do século 19 preparou o cenário para um impasse sangrento na guerra de trincheiras entre a Alemanha, França e Grã-Bretanha do final de 1914 a meados de 1918. A metralhadora Vickers da Grã-Bretanha e a MG 08 da Alemanha, ambos projetos essencialmente da Maxim, podiam disparar milhares de tiros durante longos períodos de tempo quando adequadamente abastecidos com água de resfriamento, barris sobressalentes e munição. Durante aqueles primeiros anos cataclísmicos, a defesa reinou suprema. Centenas de milhares de Tommies e poilus se jogaram nas trincheiras alemãs, apenas para serem reduzidos à tagarelice doentia do MG 08 e do onipresente rifle Mauser Modelo 1898. Do outro lado do campo de batalha, os soldados do Kaiser Wilhelm morreram aos milhares, despedaçados por armas Vickers e rifles Lee-Enfield da Grã-Bretanha ou por rifles Lebel e metralhadoras Hotchkiss da França.



A razão pela qual a metralhadora pesada conferia tamanha vantagem à defesa era que, quando bem situada em terreno plano, uma equipe de metralhadoras de oito homens poderia substituir o poder de fogo de cem fuzileiros. Mas a metralhadora não era uma arma portátil. Um MG 08, com seu pesado suporte de quatro patas, pesava mais de 126 libras, enquanto o Vickers mais leve com seu tripé Mark IV pesava 90 libras. O modelo 1914 Hotchkiss refrigerado a ar e seu tripé pesavam quase 112 libras sem munição. Essas armas tiveram que ser transportadas por pelo menos dois homens - um para carregar a arma, o outro para montar. Cada uma das armas exigia muitas caixas de munição pesada para mantê-la disparando, e os Vickers e os Maxim tinham um calcanhar de Aquiles: a fina camisa de água de metal que continha o refrigerante da arma. Em suma, a metralhadora pesada mostrou-se imóvel demais para ser uma boa arma ofensiva. Enquanto todas as implicações da guerra de trincheiras desabavam sobre comandantes anteriormente otimistas de ambos os lados, as Potências Centrais e os Aliados procuraram desesperadamente por uma maneira de quebrar o domínio mortal de Sir Hiram no campo de batalha.

No final de 1914, não havia soluções óbvias além daquelas levadas pelo soldado de infantaria comum. O bombardeio aéreo, o gás venenoso, o lança-chamas e o tanque eram todos inexistentes ou estavam na sua imaginação, então ambos os lados se voltaram para a metralhadora para quebrar o impasse que a mesma arma havia criado. O primeiro esforço generalizado para encontrar uma metralhadora portátil para uso na guerra de trincheiras veio com a adoção da arma Lewis pelo exército britânico em 1914. Como muitas outras metralhadoras antigas, foi ideia de um ianque inventivo que não foi capaz de interessar os Governo dos EUA em sua nova arma. O coronel Isaac Newton Lewis passou vários anos projetando um rifle automático leve e refrigerado a ar para competir com o rifle automático Benet-Mercie, adotado em pequenos números pelo Exército dos EUA. O Lewis empregou um sistema de aletas de alumínio para extrair calor do cano da arma e um design engenhoso de cano que criou um fluxo de ar sobre as aletas do radiador para manter o cano frio. A arma se tornou a primeira metralhadora aérea do mundo quando foi testada em um biplano empurrador Wright fora de College Park, Maryland, em 1912. Em 1913, a empresa de Lewis, Armes Automatique Lewis, SA, havia licenciado a produção da arma em Liege, Bélgica, e Birmingham, Inglaterra. No final de 1913, o exército britânico fez sua primeira encomenda de um pequeno número de armas Lewis, e o exército belga usou as armas de forma eficaz contra os invasores alemães, ganhando a arma o apelido de cascavel belga.



O britânico Lewis disparou o mesmo cartucho .303 usado no Enfield e no Vickers, mas pesava apenas 32,75 libras carregado. Equipado com uma larga tira de lona, ​​podia ser disparado a partir do quadril e, em mãos fortes, até mesmo disparado do ombro. Seu carregador de pan segurava 47 rodadas e ficava plano em cima do receptor para que pudesse ser trocado rapidamente sem expor excessivamente o usuário ao fogo inimigo. Ele também pode disparar rapidamente várias centenas de tiros de rifle sem superaquecimento.

Com a varredura alemã pela Bélgica em agosto de 1914, apenas a Birmingham Small Arms Company manteve a produção europeia da arma Lewis. Mas, na primavera de 1915, era capaz de produzir 150 armas Lewis por semana e, em dezembro de 1916, a produção semanal tinha aumentado para mil armas. Com esses números, o exército britânico aumentou a emissão de canhões Lewis na linha de frente para dois canhões por pelotão de 36 homens (32 por batalhão) até o final da guerra.

De acordo com a doutrina oficial, a arma foi, em parte, destinada a servir como um substituto para os Vickers, uma função para a qual a arma Lewis não era particularmente adequada. Em vez disso, a verdadeira vantagem do canhão Lewis era que seu artilheiro poderia acompanhar os homens de fuzil. Este fato por si só o tornava tão diferente dos Vickers que, em última análise, recebeu uma tarefa de campo de batalha totalmente diferente e foi tratada por soldados de infantaria especialmente treinados. Os artilheiros de Lewis, e não os metralhadores, receberam funções de apoio para o avanço da infantaria, fornecendo cobertura de fogo e mangueiras de canhões ou chamando a atenção dos atiradores de metralhadora inimigos para permitir que os fuzileiros abram caminho e silenciem um ninho inimigo com rifle fogo, bombas Mills e granadas de rifle.



Na Batalha de Somme do verão de 1916, as instruções táticas britânicas exigiam que os artilheiros de Lewis ultrapassassem o topo antes da hora zero e varressem os pontos fortes alemães durante a calmaria entre o levantamento do bombardeio da artilharia aliada e o avanço da infantaria. De acordo com uma publicação do exército britânico, uma arma Lewis poderia ocupar o lugar de 20 a 25 fuzileiros, ou em uma ponte sobre um desfiladeiro estreito, de 80 a 100 homens. Os britânicos valorizavam tanto a arma Lewis que um brigadeiro mais tarde lembrou que nunca enviaria um par de armas Lewis à terra de ninguém à noite, a menos que fossem amarradas a cordas para que pudessem ser puxadas de volta para as trincheiras se seus artilheiros fossem mortos. Logo os esquadrões de rifle e granada estavam trabalhando em conjunto com os artilheiros Lewis dentro do exército britânico, a Força Expedicionária Canadense e o Corpo de Exército australiano e neozelandês em uma parceria de muito sucesso em nível de esquadrão.

A experiência francesa espelhava em certo grau a da riqueza comum britânica. No início da guerra, a principal metralhadora do exército francês era a Hotchkiss Modelo 1914. A dizimação de seu exército no início da guerra tornou o alto comando francês dolorosamente consciente da necessidade de uma metralhadora leve que pudesse ser carregada por soldados de infantaria comuns operando em ordem aberta. Em 1915, o marechal Joseph Joffre encomendou 50.000 rifles automáticos leves que foram desenvolvidos pelo coronel Louis Chauchat e uma equipe de especialistas em armas franceses, embora os primeiros problemas de produção tenham impedido que as armas fossem distribuídas em grande número até o outono de 1916.

O modelo 1915 Chauchat Sutter Ribeyrolles Gladiator (CSRG), ou Chauchat, como ficou conhecido, era uma arma longa e desajeitada que continha um pente de 20 cartuchos em forma de meia lua com grandes aberturas de um lado para permitir que o artilheiro checasse o número de rodadas não gastas. No campo, no entanto, a abertura permitiu que sujeira, lama e outros impedimentos de parada de arma entrassem livremente e entupissem o carregador. Os franceses pretendiam usar a arma para fazer fogo ambulante, ou seja, disparar do quadril enquanto avançava e recarregava sem que os artilheiros diminuíssem o passo. Isso era difícil o suficiente para um artilheiro empunhando qualquer arma de 21 libras, mas foi dificultado pelo posicionamento estranho da empunhadura frontal do CSRG. Localizado a apenas alguns centímetros à frente do guarda-mato, o cabo bulboso ficava bem longe do cano pesado do rifle. Quando a arma era disparada de uma posição inclinada, seu mecanismo de recuo longo tendia a atingir o artilheiro médio na bochecha, forçando-o a atirar de posições não naturais para evitar ser golpeado. O Chauchat também tendia a superaquecer depois de disparar cerca de 300 tiros no modo automático em seu ritmo imponente de 250 tiros por minuto. Finalmente, a principal vantagem da arma - facilidade de fabricação devido ao uso de peças de chapa estampada - foi compensada por problemas de produção que deram ao Chauchat a reputação, justa ou não, de ser um dos piores rifles automáticos produzidos em massa da história.



As táticas de fogo ambulante adotadas pelo alto comando francês originalmente exigiam uma equipe de dois homens, mas essa configuração se mostrou impraticável. No outono de 1917, as companhias de infantaria francesas incluíam equipes de semi-pelotão Chauchat de quatro homens - um artilheiro, um assistente e dois porta-munições - apoiados por granadeiros e fuzileiros. A função dessas equipes era principalmente eliminar os ninhos de metralhadoras alemãs, usando o fogo do Chauchat para manter os inimigos abaixados enquanto os granadeiros fuzileiros silenciavam permanentemente o ninho.

A doutrina alemã desde o fim da Guerra Franco-Prussiana ditou que seu exército poderia vencer uma guerra contra uma potência rival apenas pelo ataque, não pela defesa, e à medida que o rápido Plano Schliefflen deu lugar a linhas estáticas e guerra de trincheiras no outono de 1914 , os comandantes do Kaiser começaram a sentir uma necessidade aguda de uma metralhadora leve para quebrar o impasse. Na linha de frente, os soldados de infantaria alemães descobriram que a cascavel belga era um adversário formidável, e inúmeras fotos de guerra testemunham o programa dos alemães de capturar armas Lewis e recubá-las para o cartucho de 7,9 mm da Alemanha (quase 10.000 ao todo até o final da guerra).

Percebendo que não poderia vencer uma guerra mundial com armas capturadas, a Alemanha procurou produzir suas próprias metralhadoras leves. Após os julgamentos em 1915, os oficiais de artilharia alemães rejeitaram a adoção em larga escala das metralhadoras Bergmann, Parabellum e Madsen e começaram a modificar o pesado MG 08 para uso portátil. A nova arma, designada MG 15/08, tinha um pequeno bipé e uma jaqueta d'água menor, além de trava e receptor, reduzindo seu peso carregado a esbeltos 49 libras. Equipado com um carregador de bateria montado lateralmente com 100 tiros, um soldado de infantaria poderia lançar o dobro do poder de fogo sustentado da arma Lewis, e a semelhança da arma com o MG 08 diminuía a tensão na produção. O 08/15 estreou no início de 1917 e se tornou a metralhadora alemã mais comum da Primeira Guerra Mundial, totalizando aproximadamente 200.000 armas no final da guerra. Em 1917, o chefe do Estado-Maior alemão Erich Ludendorff havia reconhecido o potencial da metralhadora leve, e as altas taxas de produção permitiram à Alemanha emitir seis MG 08 / 15s por empresa.

Tal como aconteceu com os Aliados, a adoção da metralhadora ligeira deu aos comandantes das companhias de rifles o seu próprio fogo automático pela primeira vez. A doutrina tática alemã que começou em 1916 exigia o uso de fuzis para apoiar a metralhadora leve, que era para fazer o trabalho pesado no ataque - uma reversão da doutrina britânica, que exigia a arma Lewis para apoiar o ataque principal, liderado por fuzileiros. Uma metralhadoragrupo(seção) consistia em doistropas(esquadrões). O primeiroEsquadrãoincluiu um MG 08/15, duas metralhadoras treinadas e dois porta-munições. Foi apoiado por um segundoEsquadrãocomposto por um líder de esquadrão e sete fuzileiros, que foram designados para proteger a metralhadora de contra-ataques. A introdução deStrosstruppen(tropas de choque), que receberam a tarefa de abrir buracos nas linhas inimigas, criaram uma dependência cada vez maior da metralhadora leve como base do ataque do esquadrão.

A implantação em grande escala do MG 08/15 não compensou inteiramente a vantagem qualitativa do canhão Lewis. A metralhadora leve [arma Lewis], escreveu um oficial britânico, era a arma do futuro e a metralhadora pesada, à qual os alemães eram fiéis, deixou de nos intimidar.

Quando a Força Expedicionária Americana do General John J. Pershing chegou à França em 1917, as tropas foram equipadas com Chauchats que foram redesenhados para aceitar o cartucho calibre .30-06 dos EUA (o Chauchats francês disparou um cartucho Lebel de 8 mm). Mas a combinação do cartucho calibre .30 e o rifle automático com problemas provou um casamento feito no inferno. Perto do fim da guerra, a Seção de Armas Automáticas da AEF comentou que o Chauchat calibre .30 não era nada satisfatório, os cartuchos grudavam na câmara depois que a arma esquentava ligeiramente. Felizmente para os americanos, aproximadamente 18.000 rifles automáticos Browning modelo 1917 (BARs) chegaram à França em julho de 1918. No entanto, a relutância de Pershing em armar unidades aos poucos atrasou a estreia da arma em combate para 22 de setembro de 1918 - o início da ofensiva de Meuse-Argonne .

A BAR, uma das muitas ideias excelentes do gênio das armas de fogo John Browning, foi indiscutivelmente a melhor metralhadora leve da Primeira Guerra Mundial. Equipada com um carregador de caixa de 20 tiros, sua taxa de disparo de 500 tiros por minuto e peso leve (19,5 libras carregadas) tornou-se uma arma ideal em uma função de suporte de fogo não sustentado. Infelizmente, a arma chegou tarde demais para ver muita ação ou para influenciar as táticas de infantaria durante a Grande Guerra.

Após a Primeira Guerra Mundial, algumas das metralhadoras leves usadas pelas grandes potências evoluíram, enquanto outras foram relegadas ao status de segunda linha ou foram descartadas em favor de máquinas de matar mais novas e eficazes. E, em alguns casos, os mesmos modelos de armas permaneceriam em serviço por décadas. O MG 08/15, sempre muito pesado para uma função de fogo móvel, foi mantido em serviço de linha de frente até 1936, quando foi substituído pelo lendário MG 34, que desencadeou todo o potencial das metralhadoras móveis apoiadas por equipes de fuzil. O canhão Lewis continuou como soldado nos exércitos dos EUA e do Reino Unido durante a Segunda Guerra Mundial, em ação em Pearl Harbor e durante a defesa das Filipinas e a defesa da Grã-Bretanha em 1940-41. A revolucionária metralhadora, no entanto, foi substituída como arma automática de esquadrão na Grã-Bretanha pela metralhadora leve Bren em 1934, enquanto a metralhadora americana Browning 1919A6 calibre .30 desempenhou um papel semelhante durante a Segunda Guerra Mundial. O Chauchat foi descartado pelos franceses na década de 1920 em favor do modelo Chatellerault 24/29. O BAR sobreviveu a todos os seus contemporâneos, servindo às forças dos EUA nos primeiros dias da Guerra do Vietnã.

Ao colocar um poder de fogo massivo nas mãos de esquadrões de infantaria comuns, as metralhadoras leves da Primeira Guerra Mundial revolucionaram as táticas de infantaria, dando aos líderes de esquadrão a capacidade de usar fogo contínuo sem chamar a brigada ou quartel-general divisional. Talvez o maior testemunho de Chauchats, Lewises, Maxims e BARs é que os sucessores dessas armas deselegantes podem ser vistos desempenhando papéis proeminentes na maioria, senão em todas as guerras móveis que dominaram o conflito humano desde os dias estáticos da Grande Guerra.MHQ

JONATHAN W. JORDAN escreve de Marietta, Geórgia.

Este artigo apareceu originalmente na edição de outono de 2004 (Vol. 17, No. 1) deMHQ - The Quarterly Journal of Military Historycom o título: De ‘cascavéis belgas’ a BARs

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