Balões de gás: vista de cima do campo de batalha da Guerra Civil





Na tarde de 17 de junho de 1861, um observador perspicaz inspecionou a cena à sua frente e deu ordens a um telégrafo ao seu lado. 'Este ponto de observação comanda uma extensão do país com quase 50 milhas de diâmetro', disse ele, e o operador gentilmente digitou suas palavras com a tecla do telégrafo. ‘A cidade com seu cinturão de acampamentos apresenta um cenário magnífico. Tenho o prazer de lhe enviar este primeiro despacho telegrafado de uma estação aérea, e em agradecimento pelo seu encorajamento pela oportunidade de demonstrar a disponibilidade da ciência da aeronáutica no serviço militar do país. '

O homem que ditou a mensagem enfadonha foi Thaddeus Lowe. Ele e o operador do telégrafo estavam em um balão de gás amarrado a 150 metros acima do terreno do Columbia Armory em Washington, DC. Os cabos do telégrafo, que corriam ao longo de um dos fios do cordame até o solo, estavam conectados ao Departamento de Guerra e à Casa Branca . O mais importante foi o homem que recebeu a mensagem - o presidente Abraham Lincoln. Com um dom refinado de arte de vender, Lowe estava fazendo sua proposta para se tornar o chefe de um corpo aeronáutico vinculado ao Exército da União, usando o balão como uma máquina militar.



O uso de balões na guerra não era realmente novo. Em uma carta a um amigo escrita menos de três meses após o primeiro voo de balão tripulado na França em 1783, Benjamin Franklin sugeriu que 'cinco mil balões, capazes de levantar dois homens cada, não poderiam custar mais do que cinco navios de linha, e onde O príncipe pode se dar ao luxo de cobrir seu país com tropas para sua defesa, de modo que dez mil homens descendo das nuvens não possam em muitos lugares cometer um mal infinito antes que uma força possa ser reunida para repeli-los? '

Durante a turbulência que se seguiu à Revolução Francesa, o governo da França estabeleceu um corpo de balões ligado ao exército e uma academia de treinamento para os membros do corpo. Seu principal objetivo era observar as posições e forças inimigas. Outras nações europeias, incluindo Dinamarca, Rússia e Áustria, ou utilizaram balões em ações militares ou tentaram fazê-lo.

Nos Estados Unidos, o uso de balões pelos militares havia sido sugerido antes da Guerra Civil, embora não tivessem sido utilizados até então. Durante a Guerra Seminole na Flórida entre 1835 e 1842, o Coronel John Sherburne sugeriu ao Secretário da Guerra Joel Poinsett que os balonistas poderiam fazer ascensões noturnas para detectar as fogueiras dos rebeldes Seminoles. Poinsett considerou seriamente a ideia, mas se recusou a aprová-la depois que o comandante militar na Flórida, major-general Warren K. Armistead, disse que o terreno não era adequado para o uso de balões.



Durante a Guerra do México, John Wise, considerado o ‘Pai da Aeronáutica Americana’, elaborou um plano para tomar a cidade de Vera Cruz, que era guardada pela imponente fortaleza de San Juan de Ulua. Wise sugeriu fabricar um balão de gás capaz de erguer 20.000 libras, prendendo-o a um cabo de oito quilômetros de comprimento e voar com a nave sobre a fortaleza para que 18.000 libras de explosivos pudessem ser lançados sobre ele. Wise enviou sua ideia ambiciosa ao Departamento de Guerra, mas parece que não obteve resposta.

Dois meses antes de estar na cesta do balão amarrado, ditando sua mensagem telegráfica ao presidente Lincoln, Lowe fez um voo demorado que pode ter inspirado seus pensamentos sobre o valor desse tipo de aeronave para os militares. Junto com vários outros balonistas, ele havia estabelecido a meta de voar pelo Oceano Atlântico durante o verão de 1860. Lowe esperava usar o balãoGreat Westernpara fazer a travessia do Atlântico, mas a nave explodiu durante uma tentativa de inflá-la em 8 de setembro. Como outros aeronautas, Lowe acreditava que o vento em altitudes mais elevadas se movia de oeste para leste e, assim que atingisse a altitude adequada, o levaria facilmente através do Atlântico.

Enquanto buscava financiamento para substituirGreat Western, Lowe recebeu conselhos sobre como colocar sua teoria dos ventos de oeste para leste em um teste mais seguro do que seria possível em um oceano aberto. Joseph Henry, secretário do Smithsonian Institution, sugeriu que Lowe fizesse alguns voos de teste pelo interior do país. Para fazer isso, Lowe pegou seu novo balãoEmpreendimentopara Cincinnati na primavera de 1861 e começou a inflar para um voo experimental na noite de 19 de abril, exatamente uma semana após o bombardeio confederado do Fort Sumter.

Embora os ventos tenham levado Lowe para o leste, eles também o carregaram para o sul, e ele recebeu uma saudação nada amigável após pousar perto da fronteira entre o Sul e a Carolina do Norte. Quando ele tentou pousar, Lowe foi recebido por um grupo de homens armados que o aconselharam em termos inequívocos a decolar novamente. Ao fazer isso, Lowe lançou um saco de lastro de areia pela lateral, o que fez com que um dos homens no chão gritasse: 'Ei, senhor, acho que você deixou cair sua bagagem.'

Na próxima tentativa de pouso de Lowe, ele se viu novamente no meio de um povo do campo armado e hostil, alguns dos quais aparentemente achavam que o aeronauta era algum tipo de demônio, se não de fato um espião. O comitê hostil decidiu escoltar Lowe até Unionville, S.C., junto com seu balão, que foi esvaziado e colocado em um vagão. Após sua chegada, Lowe foi reconhecido por alguns residentes mais bem informados, incluindo o editor do jornal local, que ouviu falar de suas façanhas como aeronauta e lhe deu uma carta de apresentação a amigos na capital, Columbia.

Ao chegar lá, ele foi preso pelo xerife local e jogado na prisão. Ele foi libertado após uma visita de funcionários do governo, incluindo o prefeito W.H. Boatwright, que redigiu um passaporte para Lowe afirmando que ele era 'um cavalheiro de integridade e grandes realizações científicas'.

Em 26 de abril, Lowe e seu balão conseguiram voltar para Cincinnati via ferrovia. Durante o vôo sobre a Carolina do Sul e o tempo em que esteve no estado, ele observou a atividade das tropas confederadas, e decidiu desistir da ideia de cruzar o Atlântico e oferecer seus serviços aos militares da União. Murat Halstead, editor do CincinnatiComercial Diário, ofereceu-se para escrever a Salmon P. Chase, secretário do Tesouro, instando-o a considerar Lowe para servir nas forças da União como aeronauta de reconhecimento. Esse contato mais tarde levou diretamente à jornada de Lowe para Washington e sua mensagem telegráfica aérea para Abraham Lincoln.

Embora Lowe pudesse ter sido informado por meio de seus contatos pessoais com Lincoln, havia outros aeronautas que também procuravam chefiar um corpo de balões nascente. Entre eles estavam Wise, James Allen da Nova Inglaterra e John La Mountain de Troy, N.Y. La Mountain havia voado com Wise antes da guerra, mas começou a lançar farpas verbais contra ele e Lowe regularmente. Na verdade, as relações pré-guerra entre os balonistas eram de consideráveis ​​disputas e calúnias, que não mudaram durante o período em que cada um procurou controlar os serviços aeronáuticos do Exército.

As tentativas de vôo de Allen foram curtas e nada agradáveis. Em 8 de julho de 1861, ele recebeu ordens de fazer voos de reconhecimento sobre as forças confederadas perto de Washington. Allen fez uma tentativa de encher um de seus dois balões em 9 de julho, mas seu gerador de gás não funcionou o suficiente para encher o navio. Allen decidiu usar o gás da cidade para encher seu balão e depois transportar o balão inflado em um vagão. Durante uma tentativa de inflação subsequente em 14 de julho, o balão menor de Allen estourou. Mais tarde, seu dirigível maior foi inflado, e 60 homens do 11º Zouaves de Nova York foram designados para movê-lo manualmente para Falls Church, Virgínia. Eles rebocaram o balão por uma curta distância quando uma rajada de vento soprou contra um poste telegráfico, destruindo-o. Saia de James Allen.

Wise se saiu um pouco melhor. Ele chegou a Washington em 18 de julho. Sob o comando do major Albert J. Myer, Wise também decidiu encher seu balão com gás da cidade e fazê-lo mover-se na direção de Manassas. Infelizmente, o movimento das tropas de Myer foi retardado pela necessidade de manter o balão longe das árvores que delimitavam sua rota. Frustrado com o ritmo lento, o major Myer ordenou que o balão fosse preso a uma carroça, movimento contra o qual Wise argumentou. Suas objeções eram bem fundadas. O passo mais rápido estabelecido pelos cavalos a trote fez com que o balão começasse a balançar, e foi prontamente preso nos galhos das árvores à beira da estrada. Seguindo uma má decisão com outra, Myer ordenou que os cavalos fossem empurrados para a frente para soltar o balão, que rasgou o tecido. Um desconsolado Wise voltou a Washington com seu balão danificado.

Wise fez os reparos necessários na seda picada e fez uma ascensão sobre Arlington em 25 de julho, onde notou a presença de forças confederadas e, supostamente, com seu rifle disparou o primeiro tiro hostil de um aparelho aerotransportado da história militar. Dois dias depois, ele foi instruído a levar seu balão para Ball’s Cross Roads. Durante a viagem, Wise percebeu que as tropas que rebocavam o balão foram prejudicadas por suas mochilas e rifles, então ele os fez remover o equipamento e colocá-lo dentro da gôndola do balão. O grupo logo encontrou ventos que fizeram o balão balançar, e as cordas de amarração entraram em contato com fios telegráficos. Os fios cortaram as cordas e o balão partiu. Ele voltou à terra eventualmente em estado danificado perto de um regimento de Nova York cujos membros o esvaziaram e o enviaram de volta a Washington, depois de primeiro desfrutar de um lanche graças ao conteúdo das mochilas encontradas na gôndola do balão. Wise voltou para casa em Lancaster, Pa.

Além de Lowe, o último balonista que fez uma oferta para liderar o corpo de balões do Exército foi John La Mountain. De sua casa em Tróia, La Mountain escrevera aos funcionários federais que buscavam o cargo. Seus esforços foram ignorados no início, mas depois ele recebeu uma carta do major-general Benjamin F. Butler oferecendo-lhe um emprego como balonista se seus serviços fossem valiosos. La Mountain chegou à sede de Butler em Fort Monroe no final de junho de 1861. O New Yorker criticou o uso do telégrafo por Lowe e alegou que ele tinha um método de transmitir informações de cima. La Mountain também criticou o método de Lowe de observação de um balão amarrado, em vez de defender voos livres sobre as posições inimigas.

O sistema proposto por La Mountain exigia que as forças da União estivessem localizadas a leste dos Confederados. Embora tal situação existisse no verão e no outono de 1861, era improvável que continuasse assim durante o curso da guerra. Outras limitações eram a falta de comunicação com os que estavam no solo e a necessidade de subir a grandes altitudes para pegar as correntes de ar soprando para o leste, o que tornaria difícil determinar onde estava a posição original de decolagem para que um pouso próximo a ela pudesse ser feito.

No outono de 1861, Lowe estava firmemente estabelecido como chefe das atividades aeronáuticas, com autoridade para construir balões adicionais e geradores portáteis de gás hidrogênio. Com os novos balões em mãos, La Mountain entrou em cena mais uma vez. Ele estava voando seus próprios sacos de gasolina,atlânticoeSaratoga, e ambos estavam sofrendo com a idade e o uso. Em novembro,Saratogafoi perdido em um vento forte e nunca foi recuperado. La Mountain cobiçava os novos balões. Em dezembro de 1861, ele pediu permissão para usar um deles, alegando que Lowe estava acumulando a embarcação. A tentativa de La Mountain de usar um dos balões não teve sucesso, mas em fevereiro de 1862 ele tentou novamente, alegando que dois dos novos balões estavam parados.

Lowe respondeu a seus superiores que os dois balões em questão não estavam ociosos. Ele continuou a disparar uma salva em La Mountain: 'Um homem que é conhecido por ser inescrupuloso, e movido por ciúme ou qualquer outro motivo, me assaltou sem justa causa por meio da imprensa e de outra forma por vários anos ... Ele mexeu na minha homens, tendendo a desmoralizá-los e, em suma, nada parou para me ferir. ”O general George B. McClellan, o comandante da União, havia feito tentativas anteriores para fazer Lowe e La Mountain cooperarem um com o outro. A essa altura, ele estava farto dos balonistas briguentos e, em 19 de fevereiro, emitiu uma ordem demitindo La Mountain do serviço militar.

No inverno de 1861-62, Lowe recrutou uma equipe de aeronautas para o corpo. Entre eles estavam William Paulin (que havia voado com Lowe antes da guerra), John B. Starkweather, Ebenezer Mason e Ebenezer Seaver. Lowe também conseguiu contratar James Allen, junto com o irmão de Allen, Ezra, o advogado e balonista da Filadélfia Jacob Freno e o balonista John Steiner. Lowe contratou seu pai, Clovis Lowe, como assistente.

O salário de Thaddeus Lowe era de US $ 10 por dia. Steiner, Seaver e Starkweather, que foram enviados para locais distantes da área de Washington, receberam US $ 5,75. Allen, que trabalhou como assistente de Lowe, recebeu $ 4,75, enquanto Ezra Allen, Mason, Paulin, Freno e Clovis Lowe receberam $ 3,75 cada.

Lowe agora enfrentava problemas com membros de seu próprio corpo. Paulin tentou manter sua carreira como ambrotipista além de seu balonismo, e Lowe achou necessário despedi-lo em janeiro de 1862. Na primavera, Mason e Seaver recusaram-se a voar porque não haviam sido pagos, e Lowe os dispensou. Suas transgressões eram leves em comparação com as de Freno. Após vários meses de serviço em 1862, o advogado que virou balonista da Filadélfia foi demitido por se ausentar sem licença, fazer declarações desleais, dirigir uma operação de jogo e ter um efeito desmoralizante sobre seus subordinados.

John Steiner, que era um imigrante alemão, foi enviado para o oeste, para Illinois, e foi vítima da indiferença do comandante de lá, o major-general Henry W. Halleck. Demonstrando uma infeliz fratura da língua inglesa, ele escreveu a Lowe: 'Não consigo obter ajuda aqui. Dizem que não sabem nada sobre meu negócio de balões ... até riem de mim. Deixe-me ouvir de você o mais rápido possível e dê-me um papel do quartel-general para mostrar a esses idiotas como eu sou. ”A indiferença foi acompanhada de falta de pagamento a Steiner, que escreveu novamente para Lowe:“ Estou aqui como um cachorro sabichão um rabo e não sei o que poderei sacar meu pagamento, pois ninguém parece saber de nada sobre isso. Estou certo do desprezo e se eu tivesse os meios para voltar a Washington, me estreitaria hoje ... agora que não posso receber nenhum pagamento aqui. 'Steiner mais tarde retornou a Washington e ao Exército do Potomac, onde seus esforços foram mais bem avaliados.

O corpo de Lowe teve seu maior sucesso com o Exército do Potomac. O objetivo principal do corpo era observar e relatar as atividades inimigas. Outras funções incluíam alertar sobre movimentos de surpresa pelas forças confederadas e relatar a precisão do fogo de artilharia para que pudesse ser corrigido.

Para se preparar para a ascensão, os balões foram protegidos dos ventos de superfície e presos a cabos de amarração que eram trabalhados por roldanas presas a objetos fixos, como árvores. Quando o aeronauta estava na cesta e pronto para subir, ele sinalizava para a equipe de solo, que então distribuía lentamente os cabos até que o balonista sinalizasse para que parassem. Depois que o aeronauta terminou de fazer suas observações, ele mais uma vez sinalizou para os membros da tripulação puxarem o balão de volta ao solo.

Enquanto estava no ar, o aeronauta ou um observador militar com ele anotava o número do inimigo ou o estimava pelo número de tendas presentes em uma determinada área. No caso de ascensões noturnas, o número de fogos observados pode servir ao mesmo propósito. Até mesmo nuvens de poeira podem ter significado. Uma nuvem de poeira movendo-se lentamente ao longo de uma estrada pode indicar a marcha da infantaria, enquanto uma nuvem em movimento rápido sinaliza o rápido movimento da cavalaria. Com o auxílio de um telescópio, os balonistas podiam ver 30 milhas em um dia claro.

A necessidade de rebocar um balão, que se provou desastrosa para Allen e Wise, foi diminuída por geradores portáteis de hidrogênio projetados por Lowe, 12 dos quais foram encomendados junto com novos balões para o corpo. Os geradores foram projetados para caber em uma carroça do exército e consistiam em um grande tanque contendo prateleiras para limalhas de ferro. Um funil no topo permitia que a tripulação adicionasse ácido sulfúrico ao tanque. O hidrogênio resultante da mistura foi alimentado por uma mangueira até um resfriador antes de ser bombeado para o balão.

Ainda era necessário rebocar balões, entretanto, e o corpo veio com uma maneira diferente de transportá-los. O barco de balãoGeorge Washington Parke Custisfoi construído através da reforma de uma barcaça de carvão existente. Todo o casco foi coberto com uma plataforma plana para inflar e lançar balões, com um dos geradores portáteis Lowe também a bordo. Um rebocador rebocou o barco para vários locais.

As forças confederadas não gostaram que suas ações e posições fossem observadas de cima. Eles começaram a tentar abater os aeronautas, ganhando a Lowe o título indesejado de 'o homem mais atirado na guerra'. Embora nenhum dos balões tenha sido disparado do céu, os artilheiros confederados aprenderam que podiam direcionar mais facilmente seus disparos contra quando eles estavam subindo ou descendo, uma vez que os cabos de amarração ditavam a área para onde eles seriam enviados para cima e para baixo. Apesar de vários esforços rebeldes, a única vítima associada ao corpo foi a morte de D.D. Lathrop, um operador de telégrafo que pisou em um torpedo escondido plantado na base de um poste de telégrafo em Yorktown, Va.

O fogo de artilharia provou ser um problema principalmente para as forças terrestres situadas perto dos balões. Em fevereiro de 1863, David Hogan, um homem alistado com a 13ª Infantaria de New Hampshire, estava cumprindo o dever de sentinela quando um projétil apontado para Lowe, que estava no alto, atingiu uma fossa perto de Hogan, cobrindo-o com o conteúdo desagradável. Hogan não ficou ferido, mas um colega soldado notou secamente que 'suas roupas e apetite estão totalmente arruinados.'

As forças confederadas tomaram medidas no terreno para frustrar as tentativas da União de observá-los de cima. General P.G.T. Beauregard ordenou que suas forças ocultassem suas fogueiras à noite e montassem tendas sob a cobertura de árvores. Os confederados também procuraram confundir os observadores aéreos com a colocação das chamadas armas Quaker - toras ou chaminés enegrecidas para se parecerem com os barris de peças de artilharia.

Embora as forças da União tivessem a vantagem quando se tratava de atividades aeronáuticas, elas de forma alguma detinham o monopólio do uso de balões. No início da campanha da Península, em 13 de abril de 1862, os confederados sob o comando do General Joseph E. Johnston lançaram um balão de ar quente perto de Yorktown, Virgínia. Ele foi pilotado pelo capitão John Randolph Bryan, de 21 anos, que se ofereceu como voluntário já que ele estava familiarizado com o terreno da área. O balão amarrado foi inflado com o calor e a fumaça de nós de pinheiro em chamas embebidos em terebintina. Bryan fez vários voos, incluindo um voo livre não intencional quando sua corda foi cortada para desembaraçar um soldado cuja perna ficou presa no momento em que Bryan estava subindo. O balão de vôo livre começou a flutuar sobre as posições da União, mas encontrou uma feliz mudança no vento e pousou em segurança atrás das linhas confederadas.

Esses voos de balão confederados foram de curta duração porque o ar quente esfriou rapidamente e se tornou mais denso. Como resultado, os sulistas olharam com olhos invejosos para a frota de balões de gás da União. No verão de 1862, os confederados ganhariam um balão de gás próprio, embora não o tivessem por muito tempo. O balão, que viria a ter uma lenda romântica associada a ele, era conhecido como ‘Balão Vestido de Seda’.

O ex-tenente-general confederado James Longstreet, em um artigo de 1886 emSéculorevista, parece ter começado a história. Longstreet escreveu: ‘Ansiamos pelos balões que a pobreza nos negou. Um gênio surgiu para a ocasião e sugeriu que mandássemos e reuníssemos todos os vestidos de seda da Confederação e fizéssemos um balão. Estava feito, e logo tínhamos um grande navio de retalhos de muitos e variados matizes. 'Embora a história de Longstreet tenha criado uma imagem fantástica dos sacrifícios feitos pelas mulheres do Sul, sua história não era precisa. O Silk Dress Balloon foi feito durante a primavera de 1862 em Savannah, Geórgia, pelo capitão Langdon Cheeves. Cheeves comprou comprimentos de 12 metros de sedas para vestidos multicoloridos. Depois de ser costurado e revestido, o balão foi enviado para Richmond e viu o serviço pela primeira vez em 27 de junho.

O Silk Dress Balloon, inflado com gás da cidade e movido para locais desejados pela ferrovia, fez vários voos. Estava sendo transportado em um estado vazio a bordo do CSSProvocaçãoquando foi capturado pelas forças navais da União em 4 de julho de 1862. Um segundo balão feito de seda artificial foi construído naquele verão pelo balonista sulista Charles Cevor e esteve em operação até o verão de 1863, quando foi perdido durante o cerco de Charleston. No geral, as atividades aeronáuticas da Confederação foram prejudicadas pela incapacidade dos sulistas de gerar gás no campo.

O corpo aeronáutico da União também foi atormentado por problemas ao longo de sua existência. Um envolveu o treinamento de equipes de solo. A tripulação consistia normalmente do aeronauta, um capitão e 50 suboficiais e soldados. A prática era designar tripulações de tropas localizadas perto do local para onde um balão seria enviado. Esse costume fazia com que uma nova equipe de solo fosse designada sempre que um balão fosse movido - o que significava que os membros da tripulação precisavam ser treinados novamente. Um aeronauta teria sorte se tivesse a mesma tripulação por algumas semanas.

Uma complicação adicional centrou-se na questão de quem estava no comando. Lowe achava que o corpo deveria ser comandado por um oficial comissionado, e ele se considerava essa pessoa, mas na realidade os aeronautas mantiveram seu status de civis durante a guerra. Isso significava que se qualquer um deles tivesse sido capturado pelo inimigo, eles poderiam muito bem ter sido acusados ​​de espiões. Lowe estava sujeito ao controle de vários comandantes de campo, bem como de administradores oficiais de Washington, e muitas vezes não tinha certeza de quem estava no comando. O corpo de balões passou do controle do Bureau de Engenheiros Topográficos para o Corpo de Intendente, o Corpo de Engenheiros e o Corpo de Sinalização. A mudança constante não poderia deixar de levar a problemas.

Outro problema ainda eram os oficiais que se recusavam a usar o balão como máquina de guerra. Por outro lado, os oficiais com experiência direta com os balões pareciam preferir usá-los. Lowe levou vários generais para voar, incluindo McClellan, Irvin McDowell, Fitz-John Porter, William Smith e Samuel P. Heintzelman. Todos eles endossaram o uso de balões.

O status de civil de Lowe funcionou contra ele em termos de sua incapacidade de fazer as coisas do 'jeito do Exército'. Seus livros contábeis e procedimentos de inventário eram frequentemente questionados pelo Departamento de Guerra. Em abril de 1863, o capitão Cyrus B. Comstock foi designado para assumir o comando das atividades aeronáuticas. Foi uma tarefa que ele levou a sério, como escreveu mais tarde ao secretário adjunto da Guerra, P.H. Waterman sobre o corpo de balões. 'Achei isso como pensava, uma experiência malsucedida', escreveu Comstock, acrescentando que Lowe estava 'agindo sem o conhecimento ou a autoridade de qualquer pessoa ligada ao Exército de que seja funcionário'. Comstock reduziu o salário de Lowe de US $ 10 para US $ 6 um dia e demitiu sumariamente seu pai da equipe. Lowe apresentou uma carta de demissão em 12 de abril de 1863, mas continuou voando sem remuneração até deixar o serviço em 6 de maio.

A renúncia de Lowe deixou James e Ezra Allen como os únicos membros restantes do corpo. Eles continuaram voando, mas reclamaram do mau estado de seus balões nas semanas seguintes. Em junho, eles notaram o movimento dos confederados de Fredericksburg em direção às montanhas Blue Ridge, os primeiros passos da campanha que culminou na luta em Gettysburg.

Não há uma data exata marcando o fim oficial do corpo de balões, mas não parece ter havido qualquer atividade após o verão de 1863. Oficial de artilharia confederado E.P. Alexander disse mais tarde: 'Eu nunca entendi por que o inimigo abandonou o uso de balões militares no início de 1863, depois de tê-los usado extensivamente até então. Mesmo que os observadores nunca vissem nada, eles teriam valido tudo o que custaram pelo aborrecimento e atrasos que nos causaram ao tentar manter nosso movimento fora de sua vista.

Depois que o corpo foi dissolvido, seus membros seguiram seus vários caminhos. Alguns continuaram suas atividades aeronáuticas, enquanto outros não. John La Mountain voou por um tempo, mas morreu em 1878. William Paulin começou a fotografar em tempo integral.

John Wise perseguiu seu objetivo de cruzar o Atlântico - mas sem sucesso. No outono de 1879, aos 71 anos, ele decolou de Sterling, Illinois, com um passageiro, George Burr. Wise nunca mais foi visto, mas o corpo de Burr foi parar na costa de Indiana do Lago Michigan.

Os únicos balonistas que voaram novamente com capacidade militar foram os irmãos Allen. Quanto a Lowe, ele teve a oportunidade de chefiar um corpo aeronáutico do imperador Dom Pedro do Brasil para ajudar na guerra em curso daquele país com o Paraguai. Lowe recusou, mas repassou a oferta aos Allens, que voaram em missões de reconhecimento para o Brasil em 1867 e 1868. Eles voltaram para a Nova Inglaterra e, com outros membros da família, continuaram voando até o início do século XX.

Thaddeus Lowe parou de voar em 1866. O balonista pioneiro fez e perdeu várias fortunas no decorrer de sua vida, mas morreu empobrecido em 1913. Apropriadamente, o Observatório Astronômico Lowe, na Califórnia, leva seu nome.


Este artigo foi escrito por Ben Fanton e apareceu originalmente na edição de setembro de 2001 daGuerra Civil da Américarevista.

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