Grumman F4F Wildcat: U.S. Navy Fighter na Segunda Guerra Mundial



_ Não foi como você lembra, Saburo. Não sei quantos Wildcats havia, mas pareciam surgir do sol em um riacho sem fim. Nunca tivemos uma chance ... Cada vez que saíamos perdíamos mais e mais aviões. Guadalcanal estava completamente sob o controle do inimigo ... De todos os homens que voltaram comigo, apenas o capitão Aito, [tenente Comandante Tadashi] Nakajima e menos de seis dos outros pilotos que estavam em nosso grupo original de 80 homens sobreviveram. '



Essas palavras do grande ás japonês Hiroyoshi Nishizawa, parte de uma conversa de novembro de 1942 que foi relatada na autobiografia do piloto de caça Saburo Sakai,Samurai,pode ser a melhor homenagem já prestada ao Grumman F4F Wildcat. Enquanto os mais novos Vought F4U Corsairs e F6F Hellcats ganharam os holofotes, foi o Wildcat que serviu como lutador de linha de frente da Marinha dos EUA durante as primeiras crises da Segunda Guerra Mundial de 1942 e início de 1943.

O Wildcat é único entre as aeronaves da Segunda Guerra Mundial por ter sido originalmente concebido como um biplano. Em 1936, a Marinha havia elaborado especificações para sua próxima geração de caças a bordo. Embora apresentado com ampla evidência de que a era do biplano havia acabado, uma forte facção tradicionalista dentro da Marinha ainda achava que o monoplano era impróprio para uso em porta-aviões.

XF4F-2, o primeiro protótipo Wildcat.
XF4F-2, o primeiro protótipo Wildcat.



Como resultado, em 2 de março de 1936, Grumman recebeu ordens para desenvolver mais um biplano monoposto, o G-16, para substituir a bem-sucedida série de biplanos F3F. O projeto, o XF4F-1, foi encomendado tanto para aplacar os tradicionalistas quanto para ser um backup do primeiro monoplano da Marinha, o Brewster F2A Buffalo. Os engenheiros da Grumman, no entanto, mostraram que a instalação de um motor maior no F3F resultaria em desempenho comparável ao esperado do novo design e começaram a trabalhar em um projeto de monoplano paralelo, o G-18 (ou XF4F-2). A Marinha finalmente viu a lógica das ações de Grumman e as sancionou oficialmente.

Embora redesenhado como um monoplano, o XF4F-2 que saiu de Bethpage de Grumman, Long Island, galpão de montagem em 2 de setembro de 1937, mostrou uma forte semelhança familiar com a família F3F com trem de pouso de pista estreita que se retraiu para cima e para dentro do fuselagem em forma de barril. Isso, em combinação com a colocação da cabine no alto da fuselagem para dar uma boa visão, ajudou a dar ao Wildcat sua aparência distinta e combativa.

Embora o novo navio não tivesse um verdadeiro desempenho 'acrobático', era estável e fácil de voar e exibia excelentes qualidades de manuseio no convés. Um problema que permaneceria com o F4F ao longo de sua vida, entretanto, era seu mecanismo de retração manual do trem de pouso. A engrenagem exigia 30 voltas com uma manivela para retrair, e um deslize da mão da manivela poderia resultar em uma lesão grave no pulso.



O protótipo F4F teve que superar dois concorrentes durante os testes da primavera de 1938 antes de sua aceitação pela Marinha dos Estados Unidos - o protótipo F2A e uma versão naval do Seversky P-35. Embora o F2A tenha sido considerado o vencedor por causa dos problemas de dentição encontrados com o F4F, a Marinha viu potencial suficiente no projeto para ordenar o desenvolvimento contínuo incorporando um motor radial Pratt & Whitney R-1830 recém-projetado com um superalimentador de duas velocidades.

O redesenho resultante, o XF4F-3, diferia do original em vários aspectos. Asas de maior envergadura com pontas quadradas - mais tarde uma marca registrada da Grumman - foram adicionadas, e o armamento de quatro metralhadoras .50 foi concentrado nas asas. O peso, entretanto, havia subido até 3 toneladas. O primeiro voo da nova máquina foi em fevereiro de 1939, cerca de dois meses após o primeiro voo do protótipo Mitsubishi A6M1 Zero no Japão.

As tensões internacionais estavam aumentando e a Marinha concedeu à Grumman um contrato para 600 Wildcats no final de 1940. O suficiente deles foi recebido para iniciar as operações dos porta-aviõesguardaeVespaem fevereiro de 1941.



O primeiro combate para o F4F não foi com a Marinha dos Estados Unidos, mas com a Marinha Real da Grã-Bretanha, e sua primeira vítima foi a alemã. Os britânicos mostraram grande interesse no Wildcat como substituto do Gloster Sea Gladiator, e o primeiro foi entregue no final de 1940. No dia de Natal de 1940, um deles interceptou e derrubou um bombardeiro Junkers Ju-88 sobre o grande Scapa Flow base naval. O Martlet, como os britânicos também o chamaram, entrou em ação quando 30 originalmente com destino à Grécia foram desviados para a Marinha Real após o colapso da Grécia e foram usados ​​em um papel de ataque ao solo no Deserto do Norte da África em 1941.

A carreira de combate americana do Wildcat teve um início mais desfavorável. Onze deles foram pegos no solo durante o ataque de 7 de dezembro de 1941 a Pearl Harbor, e quase todos foram destruídos. Foi com o esquadrão da Marinha VMF-211 na Ilha Wake que o Wildcat mostrou pela primeira vez a tenacidade que atormentaria os japoneses repetidas vezes. Como em Pearl Harbor, os ataques japoneses iniciais deixaram sete dos 12 F4F3s naufragados no campo. Mas os sobreviventes lutaram por quase duas semanas e, em 11 de dezembro, o capitão Henry Elrod bombardeou e afundou o destróierKisaragie ajudou a repelir a força de invasão japonesa. Apenas dois Wildcats sobraram em 23 de dezembro, mas a dupla conseguiu abater um Zero e um bombardeiro antes de ser esmagado.

Os F4F3s baseados em operadoras enfrentaram o inimigo logo em seguida. Em 20 de fevereiro de 1942,Lexingtonfoi atacado por uma grande força de bombardeiros Mitsubishi G4M1 Betty enquanto se aproximava da base japonesa em Rabaul. A tela do caça F4F enxameava sobre os bombardeiros sem escolta, e o tenente Edward H. ‘Butch’ O'Hare abateu cinco deles. Ele foi premiado com a Medalha de Honra e se tornou o primeiro ás Wildcat.

Durante a batalha do Mar de Coral em maio, F4Fs das operadorasLexingtoneYorktowninfligiu pesadas perdas aos grupos aéreos deShokaku, ZuikakueShohomas não conseguiu evitar o naufrágio deLexington.Embora as batalhas aéreas não tenham sido unilaterais, elas foram claramente um choque para muitos pilotos do Zero, que haviam enfrentado pouca oposição séria até aquele momento.

Na época do engajamento da Midway em junho, o F4F-3 de asa fixa foi substituído pelo F4F-4 de asa dobrável. Embora as novas asas permitissem que os porta-aviões aumentassem seu complemento de caça de 18 para 27, o mecanismo de dobramento do F4F-4, juntamente com a adição de mais duas metralhadoras, aumentou seu peso em quase 800 libras e causou uma queda na subida e na capacidade de manobra.

Quase 85 Wildcats voaram deYorktown, EnterpriseeHornetdurante Midway, mas era o bombardeiro de mergulho Douglas SBD Dauntless que estava destinado a ser o herói da batalha, afundando os porta-aviõesAkagi, Kaga, HiryueSoryu,e lidar com a Marinha Imperial uma derrota desastrosa.

Quando a notícia da invasão americana de Guadalcanal chegou aos japoneses em 7 de agosto de 1942, eles lançaram ataques aéreos de Rabaul. A escolta voadora era a elite TainanKokutai(grupo aéreo), que contava entre seus pilotos Sakai (64 vitórias), Nishizawa (creditado com 87 antes de sua morte em outubro de 1944) e outros ases principais. Mas em Guadalcanal, os Zeros estavam desequilibrados desde o início. Seu primeiro vislumbre do novo inimigo veio quando Wildcats deSaratogaO VF-5 mergulhou em sua formação e o espalhou.

Sakai e Nishizawa se recuperaram e reivindicaram oito Wildcats e um Dauntless entre eles, mas foram os únicos pilotos a pontuar. Os F4Fs da Marinha, em troca, derrubaram 14 bombardeiros e dois Zeros.

Embora as perdas japonesas exatas em Guadalcanal não sejam conhecidas, eles perderam aproximadamente 650 aeronaves entre agosto e novembro de 1942 - e um número insubstituível de aviadores veteranos treinados. É certo que os F4Fs foram os responsáveis ​​pela maior parte dessas perdas. Durante a Batalha de Santa Cruz em 26 de outubro de 1942, Stanley W. ‘Swede’ Vejtasa de VF-10 do porta-aviõesEmpreendimentoabateu sete aviões japoneses em uma luta. O piloto da marinha Joe Foss matou 23 de suas 26 mortes em Guadalcanal; John L. Smith estava logo atrás com 19; e Marion Carl, Richard Galer e Joe Bauer estavam entre outros ases da Marinha.

Uma grande parte do sucesso da Wildcat foi tática. O ágil Zero, como a maioria dos caças japoneses do exército e da marinha, foi projetado para se destacar em manobras em baixa velocidade. Os aviadores da Marinha dos EUA perceberam logo no início que os controles do Zero ficavam pesados ​​em altas velocidades e eram menos eficazes em rolagens e mergulhos em alta velocidade. Estrategistas da Marinha como James Flatley e James Thach pregavam que o importante era manter a velocidade - sempre que possível - independentemente do que o Zero fizesse. Embora o Wildcat não fosse especialmente rápido, seu supercharger de duas velocidades permitia um bom desempenho em grandes altitudes, algo que o Bell P-39 e o Curtiss P-40 não podiam fazer.

O F4F era tão robusto que a velocidade no ar do mergulho terminal não foi marcada de vermelho. Os canhões de capuz de 7,7 mm do A6M2 e os canhões de 20 mm de disparo lento foram eficazes contra um F4F apenas à queima-roupa. Mas os pilotos da F4F relataram que os ataques de seus canhões de asa calibre .50 geralmente causavam a desintegração completa de um Zero.

O Zero e o Wildcat compartilhavam um sério risco, no entanto. Nenhum dos dois poderia ser modificado com sucesso para acompanhar o desenvolvimento dos caças em tempo de guerra. Foi determinado que a fuselagem do F4F não poderia acomodar um motor maior sem um redesenho quase completo, que finalmente tomou forma como o novo F6F Hellcat de 2.000 hp.

O papel do Wildcat no combate aéreo começou a diminuir quando o Chance-Vought F4U Corsair chegou a Guadalcanal em fevereiro de 1943. No entanto, o robusto F4F ainda era o lutador da linha de frente quando o almirante Isoroku Yamamoto lançou a Operação I-Go contra as forças aliadas nas Ilhas Salomão em April, e o Tenente da Marinha James Swett abateu sete (e possivelmente oito) bombardeiros de mergulho Aichi D3A1 Val em um único combate.

À medida que o ano de 1943 avançava, o Wildcat foi gradualmente relegado a um papel de suporte, conforme o F6F o substituiu a bordo de navios-frota. O tamanho pequeno, a robustez e o alcance do F4F - aprimorados por dois tanques de queda de 58 galões - continuaram a torná-lo ideal para uso fora de conveses de transporte de escolta pequena. O pequeno guerreiro - nas marcas dos EUA e da Marinha Real - contribuiu para eliminar a ameaça dos submarinos no Atlântico.

A General Motors / Eastern Aircraft produziu 5.280 Wildcats como este FM-2. O caça foi otimizado para transportadores de escolta menores, com um motor mais potente e uma cauda mais alta para lidar com o torque.
A General Motors / Eastern Aircraft produziu 5.280 Wildcats como este FM-2. O caça foi otimizado para transportadores de escolta menores, com um motor mais potente e uma cauda mais alta para lidar com o torque.

Uma versão do F4F construída pela General Motors recebeu um impulso marginal quando um radial Wright de 1.350 HP foi instalado no lugar do Pratt & Whitney de 1.200 HP. Os primeiros modelos de produção da nova variante, designados FM-2, chegaram no final de 1943. O novo motor do FM-2, juntamente com uma redução de peso de 350 libras, produziu melhorias no desempenho em relação ao F4F. Na verdade, os testes do pós-guerra revelaram que o último modelo A6M5 Zero estava apenas 13 mph mais rápido.

Os FM-2 normalmente se juntavam aos Vingadores da TBF nos chamados esquadrões 'compostos' de VC em pequenas transportadoras de escolta. Durante a Batalha de Samar em 25 de outubro de 1944, FM-2s e Vingadores de vários 'baby flattops' ajudaram a destruir uma força-tarefa esmagadora de navios de guerra japoneses que surpreendeu a frota de invasão americana nas Filipinas. A aeronave, embora prejudicada pela falta de munições antinavio, desmoralizou tanto os japoneses que um potencial desastre americano foi evitado.

Embora as oportunidades de combate aéreo fossem poucas, os FM-2s registraram respeitáveis ​​422 mortes - muitas delas aeronaves kamikaze - ao final da guerra. Em 5 de agosto de 1945, um VC-98 FM-2 da USSLunga Pointabateu um bombardeiro de reconhecimento Yokosuka P1Y1 Frances para marcar a última matança de Wildcat da guerra.

Em termos de números absolutos, a contagem de mortes do F4F foi menor do que o Corsair e muito menor do que o Hellcat. Mas o Hellcat não apareceu até que os combates realmente críticos terminassem; foi o oprimido F4F, pilotado por pilotos altamente qualificados da Marinha dos EUA e da Marinha, que proporcionou as poucas faíscas de vitória no início da guerra, quando o ataque japonês no Pacífico parecia avassalador.

Muitos aviões alcançaram grandeza durante a Segunda Guerra Mundial, mas poucos poderiam ser chamados de heróicos. O F4F Wildcat, geralmente em menor número e superado por seus oponentes, era um avião heróico.


Este artigo foi escrito por Bruce L. Crawford e publicado originalmente emHistória da Aviação. Para mais artigos excelentes, assine História da Aviação revista hoje!

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