Como a casa de George Washington em Mount Vernon se tornou sua obsessão

A apenas 11 milhas do Aeroporto Nacional Reagan, Washington’s Home House ainda transmite uma sensação de isolamento e serenidade Mount Vernon era mais do que a casa de George Washington; era seu projeto. Desde a época em que a propriedade da Virgínia entrou em suas mãos em 1754, quando ele era um jovem major ousado e desesperadamente ambicioso na milícia da Virgínia, até sua morte, duas semanas antes de um novo século em 1799, época em que ele era a personificação do americano grandeza e retidão, ele nunca parou de mexer no lugar. Durante grande parte de sua vida, Washington esteve longe de casa para tratar de negócios extremamente urgentes e, portanto, dirigiu a maior parte do trabalho em Mount Vernon de uma certa distância olímpica. Mas sua correspondência está tão repleta de referências avaliativas a papel de parede, pregos, tinta, dobradiças, fechaduras, massa e vidro que o homem que sai dela parece tanto um faz-tudo frustrado quanto a figura dominante de sua época.





Mesmo quando as coisas estavam no seu pior momento, quando seu novo país estava desmoronando diante de seus olhos, Washington nunca perdeu o interesse em seu fixer-upper no rio Potomac. Em setembro de 1776, em um dos primeiros combates cruciais da Guerra Revolucionária, o exército colonial sofreu uma derrota humilhante na Ilha de Manhattan, fugindo em pânico das forças invasoras britânicas e de Hesse enquanto Washington cavalgava entre suas tropas a cavalo tentando inutilmente derrotá-los de volta à ação com seu chicote de montaria.

Se eu desejasse a mais amarga maldição a um inimigo deste lado da sepultura, escreveu ele a Lund Washington, o primo que administrou Mount Vernon em sua ausência, deveria colocá-lo em meu lugar com meus sentimentos. Mas na mesma carta, escrita em uma hora sombria quando sua causa parecia sem esperança e ele sentia sua reputação cair em desgraça, Washington ainda estava emitindo instruções para trabalhar em sua casa de sonho. A chaminé da nova sala deve ficar exatamente no meio dela, ele instruiu Lund, com uma mudança violenta de tom e assunto, portas e tudo o mais para ser exatamente responsável e uniforme - em suma, eu teria tudo executado de forma magistral maneiras.

A mansão paladiana local que Washington remodelou continuamente em sua propriedade de 8.000 acres fica em um penhasco alto acima do Potomac. Embora agora esteja a apenas 11 milhas rio abaixo do Aeroporto Nacional Reagan de D.C., o Washington’s Home House ainda consegue transmitir uma sensação formidável de isolamento e serenidade. E se você tiver a sorte de ter o lugar só para você, como fiz uma noite graças à hospitalidade da equipe de Mount Vernon, Washington não parece uma presença mais remota do que os vaga-lumes no gramado inclinado ou os galhos ondulantes das eras nogueira-velha que se eleva acima da ala sul da mansão.



Eu estava sentado naquela noite na piazza, a varanda confortável de pé-direito alto que fica de frente para o rio e vai de uma extremidade à outra da casa. É um espaço sedutoramente informal e versátil que George e Martha Washington costumavam usar como sala de jantar ao ar livre. Uma varanda extensa como esta - que se tornou um pilar da arquitetura doméstica norte-americana - pode nos parecer uma maneira óbvia de aproveitar a esplêndida localização do Monte Vernon, mas na época em que a praça foi construída, nada do tipo ainda havia sido visto na Inglaterra ou no Novo Mundo. O extremamente prático George Washington inventou tudo sozinho.

Da piazza, olhei para o gramado sob a luz fraca. Uma suave encosta gramada descia até um precipício afiado plantado com árvores; meus olhos percorreram as copas frondosas desta floresta suspensa, passei pelo parque de cervos abaixo e segui para o imemorial Potomac. A única sugestão do século atual era a luz elétrica constante de um único barco e o ruído reverberante de seu motor.

O pai de George Washington, Agostinho, construiu uma casa compacta e despretensiosa aqui por volta de 1735 que o amado meio-irmão de George, Lawrence, reconstruiu substancialmente antes de sua morte em 1752. Quando George posteriormente se tornou mestre de Mount Vernon, ele aumentou a elevação de um e meio para dois andares e meio e passou a transformar gradualmente a casa em uma mansão imponente, mas nunca intimidante, com várias salas de jantar e salões, oito quartos, um escritório e um aglomerado de dependências, conhecidas como dependências, elegantemente ligadas à casa principal por passagens com colunatas. Alguns de seus esboços de construção sobreviveram, e são simples e claros e, às vezes, altamente criativos. Washington foi seu próprio arquiteto e construtor, escreveu o neto de sua esposa, George Washington Parke Custis, deixando tudo sozinho. Os edifícios, jardins e terrenos tornaram-se todos ornamentados e úteis sob a sua mão protetora.



Washington passou toda a sua vida adulta construindo Mount Vernon e, até certo ponto, é um simulacro de sua própria personalidade complexa e em constante evolução. É, por exemplo, um monumento à privacidade e contenção. Do lado de fora, há uma sensação de grandeza, mas pouca ostentação além dos desvios rústicos que ele copiou dos livros de padrões. No interior, no entanto, nas salas de jantar e salões, encontra-se um indício do eu interior vaidoso de que era a tarefa da vida de Washington domar. As paredes desses quartos são pintadas com cores teatrais insistentes - azul prussiano intenso e vários tons de verde azeviche de arregalar os olhos - que estavam no auge da moda na época de Washington e são tão vibrantes quanto as paredes externas são austeras. As cores exuberantes servem para nos lembrar que o líder sério e sóbrio que publicamente desdenhou a pompa e fez uma demonstração de aclamação de rejeição também despendeu muito esforço projetando seus próprios uniformes e planejando obsessivamente seu avanço no mundo.

Ainda assim, é o Washington público - tão equilibrado, imparcial e magistral - que domina Mount Vernon, assim como ele domina a história. Durante os oito anos que esteve fora lutando contra a Revolução, ele quase nunca deixou o exército, voltando para casa apenas por um total de 10 dias, mas com uma onisciência quase divina ele monitorou a construção em andamento da casa.

O que você vai fazer a seguir? ele escreveu a Lund em 1781. Você tem alguma perspectiva de conseguir tinta e Oyl? Você vai consertar o Pavimento da Praça? Alguma coisa está acontecendo, ou gostaria de ser feita em relação ao Muro na orla da Colina em frente à Casa? Você consertou as árvores decadentes nas extremidades da casa, nas sebes, etc. Você fez alguma tentativa de reivindicar mais terras para o prado? & ca. & ca.



Era um projeto interminável, caro e em constante expansão, tornado possível apenas pelas centenas de escravos que Washington e sua esposa possuíam. A maioria desses escravos trabalhava no campo, mas alguns eram carpinteiros e donos de casa habilidosos. A consciência de Washington foi perturbada, embora não torturada, pela escravidão. Ele queria vê-lo desaparecer em graus lentos, seguros e imperceptíveis, mas, enquanto isso, precisava de todo aquele trabalho livre - todas aquelas mãos habilidosas empunhando cascas, escaravelhos e enxós e puxar facas - para moldar suas madeiras, para cortar suas telhas de cipreste, misturar seu gesso e queimar seus tijolos e chanfrar e rusticar as tábuas de pinho que cobriam a mansão, dando a aparência de pedra lapidada.

Não era apenas a mansão que estava constantemente sendo consertada e ampliada, mas toda a plantação, com seus estábulos, alojamentos para escravos, depósitos, cozinhas, cocheiras e lavanderias. Havia até um repositório de esterco inovador para compostagem. Uma das estruturas mais intrigantes da plantação era um celeiro de dois andares. A estrutura de 16 lados deste celeiro visionário se aproximava de um círculo. Lá dentro, um cavalo podia dar voltas e mais voltas ao redor da circunferência do segundo andar, agitando trigo com seus cascos. À medida que o grão era separado do joio, ele descia para o piso de coleta através das aberturas nas sólidas tábuas de carvalho branco, um processo muito mais eficiente do que pisar em terreno aberto. O celeiro caiu em ruínas e desapareceu perto do final do século 19, mas uma réplica exata foi construída em 1996.

Depois de enfiar a cabeça nas várias dependências, passei pelos dois jardins notáveis ​​- um para o cultivo de frutas e vegetais, outro para flores ornamentais - que flanqueiam o gramado de boliche que se estende da face oeste da mansão. Era uma criação inebriante, não apenas as plantas, mas também as belas paredes de tijolos em terraço que as envolviam. Mesmo as privadas ancestrais, com sua sensação de casa de veraneio espaçosa, faziam parte da visão vinculante de Washington: a harmonia estudada de estrutura e espaço aberto que reinava sobre todo o terreno de Mount Vernon.

Acredito que agora estou fixo neste lugar, escreveu Washington após seu casamento com Martha em 1759, com um agradável consorte para a vida e espero encontrar mais felicidade na aposentadoria do que jamais experimentei em um mundo vasto e agitado.

Washington tinha 51 anos quando renunciou à sua comissão de comandante-em-chefe do Exército Continental em 1783, mas nem o mundo agitado nem sua própria natureza agitada podiam tolerar sua vida tranquila e inconseqüente como um escudeiro rural. Seus anos de paz em Mount Vernon foram cronicamente interrompidos por surtos de guerra e turbulência política e pelo cuidado com que sua reputação era exigida, especialmente depois que ele relutantemente fez o juramento de mandato como nosso primeiro presidente em 1789. No final, essa reputação foi quase totalmente obscureceu-o. Washington, Abraham Lincoln uma vez proclamou, é o nome mais poderoso da terra.

Quando Washington finalmente conseguiu se retirar da vida pública, centenas de pessoas pararam em Mount Vernon anualmente para aproveitar sua hospitalidade. Ele era um anfitrião alegre, embora um tanto evasivo, freqüentemente escapulindo para seu quarto e escritório particular, ou para fazer suas rondas na plantação. Não estou apenas aposentado de todos os empregos públicos, escreveu ele a Lafayette, mas estou me retirando dentro de mim ... Seguirei suavemente pela corrente da vida, até dormir com meus pais.

George Washington dorme com seus pais hoje em uma tumba de tijolos construída de acordo com suas especificações em uma encosta arborizada entre a mansão e o rio. Em certo sentido, foi Mount Vernon que o matou. Com a garganta já ferida, ele insistira em sair em um dia frio e chuvoso de dezembro, ansioso para marcar algumas árvores para serem removidas para que a vista do rio da piazza melhorasse.

Ele foi para a cama de bom humor naquela noite, mas acordou nas primeiras horas da manhã com uma violenta inflamação na garganta que lhe deixou sem fôlego.

Acho que estou indo, disse ele.

Ele tinha 67 anos. Visitantes não são permitidos no quarto que ele compartilhou com Martha, e no qual ele morreu, mas eles podem olhar pela porta o tempo suficiente para assimilar os detalhes espartanos. Quando eu estava na turnê, permaneci lá o máximo que pude educadamente, mas quando virei meus olhos para a cama em que Washington havia morrido, senti um espasmo inesperado de emoção. Foi como se, depois de passar um dia em Mount Vernon, eu tivesse realmente conhecido a figura que uma vez esteve ali, lentamente sufocando.

Eu morro muito, mas não tenho medo de ir, Washington engasgou no final de seu longo último dia. Foi uma passagem sombria e prematura, embora se esperasse que ele se consolasse com o fato de estar morrendo em um quarto que ele mesmo havia construído, de estar passando para a história ao abrigo de sua própria criação.

A Magnífica Obsessão de Washington foi escrita porStephen Harriganapareceu na edição de agosto de 2008 daHistória americana.

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