Como a doença oculta de Woodrow Wilson deixou a América sem presidente por mais de um ano





Meses depois de contrair a gripe espanhola, Woodrow Wilson sofreu um grave derrame, deixando sua esposa e médico para governar o país

AT 11 AM NA SEGUNDA-FEIRA, 6 de outubro de 1919, um severo Secretário de Estado Robert Lansing olhou através da mesa para nove homens sentados na Sala do Gabinete da Casa Branca. Os membros do gabinete do presidente Woodrow Wilson compareceram, a pedido de Lansing, a uma reunião sem precedentes. Historicamente, o gabinete não se reunia sem a aprovação do presidente. No entanto, as circunstâncias exigiam ação e nenhum chefe de departamento recusou. A cadeira do presidente, na cabeceira da mesa, permaneceu vazia.

Wilson em 1924 depois de adoecer. (Biblioteca do Congresso)



Quatro dias antes, Wilson havia adoecido, como diziam os jornais, e desde então estava incomunicável. Washington é uma fábrica de boatos e a capital fervilhava de conversas sombrias. Ninguém sabia se Woodrow Wilson algum dia poderia fazer o trabalho que os eleitores o elegeram duas vezes. Lansing, que não via seu chefe desde o início de setembro, suspeitou do pior sobre a condição do presidente. Lansing achava que o gabinete deveria enfrentar diretamente um tópico que dias antes seria impensável - transferir o poder de um presidente com deficiência.

Para o gabinete, Lansing, 54, tinha duas perguntas: quem decidia se o presidente estava incapacitado e, em caso afirmativo, o gabinete, que até então não havia feito nada, comandava o poder executivo na ausência de Wilson? Lansing sugeriu que o vice-presidente Thomas R. Marshall, que estava em outra parte de Washington naquele dia, talvez tivesse que preencher o vazio.

A reunião oficial do gabinete não respondeu a nenhuma das perguntas. Encerrando a sessão, mas solicitando que seus colegas secretários permanecessem, Lansing convocou o Dr. Cary T. Grayson, o médico pessoal do presidente. Lansing e seus colegas pressionaram Grayson para obter detalhes sobre a condição de seu paciente. Esquivando-se cordialmente, o médico pintou Wilson em tons rosados. A mente do presidente não estava apenas clara, mas muito ativa, declarou o médico. Tudo o que afligia Woodrow Wilson, afirmava Grayson, era um toque de indigestão e um sistema nervoso esgotado.



Lansing, um advogado que serviu a Wilson durante a recente guerra mundial e durante as negociações de paz em Versalhes, sabia quando estava com neve. Grayson, 40, fez as antenas de Lansing vibrarem evitando cuidadosamente dar qualquer informação definitiva, escreveu Lansing mais tarde. No entanto, o secretário de Estado não tinha informações concretas com as quais desafiar o médico, que protestou que Lansing não tinha autoridade para convocar uma reunião de gabinete sem o conhecimento do chefe do executivo.

A estranha reunião de duas horas terminou em um gemido, com o secretário da Guerra Newton D. Baker garantindo a Grayson que o gabinete havia se reunido inocentemente para tratar de assuntos pendentes. Baker pediu ao médico que transmitisse os melhores votos do gabinete a Wilson.

Sem saber a condição ou o prognóstico de Wilson, o gabinete - e toda a nação - passou os próximos 17 meses remando em um mar de boatos, sussurros e especulações.

Apenas Grayson e, mais importante, Edith Bolling Galt Wilson, a segunda esposa do presidente, estavam regularmente na enferma empresa de Woodrow Wilson e a par de sua verdadeira condição, mas nenhum estava disponível.

Por um ano e meio, os Estados Unidos da América operaram sob um governo paralelo não eleito de dois.

Nasceu na Virgíniaem 1856, Thomas Woodrow Wilson ganhou destaque primeiro como presidente da Universidade de Princeton e depois como governador de Nova Jersey. Democrata, ele vestiu o manto da reforma progressiva quando fez campanha para a presidência em 1912, derrotando o republicano William Howard Taft e o candidato de Bull-Moose, Theodore Roosevelt.

Com 5'11 e 170 libras, Wilson, 62, parecia estadista e em forma, mas sua saúde estava longe de ser robusta. Ele havia sofrido derrames em 1896 e 1906 e sofrido ataques de dores de cabeça crônicas e hipertensão.

Mulher da roda: Edith Bolling Galt, nativa de Washington, DC, aqui na década de 1890, dirigia seu próprio carro e era dona de uma joalheria com seu nome.

Em seu primeiro mandato, Wilson ajudou a criar o sistema bancário de reserva federal e enviou o Exército dos EUA para perseguir o fora-da-lei mexicano Pancho Villa. Sua esposa, Ellen, morreu em 6 de agosto de 1914, deixando-o desanimado. Em um ano, no entanto, o presidente caiu de cabeça para baixo por Edith Bolling Galt, uma viúva de 42 anos e próspera e a primeira mulher na capital a dirigir seu próprio carro. Seguiu-se um namoro rápido e, em 18 de dezembro de 1915, o casal se casou. Os dois amaram um ao outro pelo resto da vida de Wilson.

Em agosto de 1914, a Europa entrou em guerra. Em meio ao debate sobre se os Estados Unidos deveriam se juntar à luta, Wilson defendeu firmemente que o país seja neutro de fato, bem como no nome durante esses dias que são para testar as almas dos homens.

Em 1916, concorrendo à reeleição com o slogan Ele nos manteve fora da guerra, Wilson derrotou por pouco o desafiante republicano Charles Evans Hughes.

A neutralidade tornou-se insustentável em 1917, quando a Alemanha travou uma guerra submarina irrestrita e tentou incitar o México a atacar o sudoeste dos Estados Unidos. Em 2 de abril de 1917, os Estados Unidos declararam guerra à Alemanha. A neutralidade não é mais viável ou desejável onde a paz do mundo está envolvida e a liberdade de seus povos ... Wilson disse ao Congresso. A nação se mobilizou e enviou dois milhões de Fuzileiros Navais e Fuzileiros Navais à França para se juntar às forças francesas e britânicas em um impulso final que derrotou o Kaiser.

A 11 de novembro de 1918, o armistício encerrou a luta, mas Wilson tinha uma nova causa. Ele imaginou um organismo internacional com poderes para resolver disputas multinacionais de forma pacífica. Wilson viu a proposta Liga das Nações como a força moral organizada dos homens em todo o mundo, e que sempre ou onde o mal e a agressão são planejados ou contemplados, esta luz perscrutadora da consciência será voltada sobre eles ... O veículo para a criação da Liga, o Tratado de Versalhes, enfrentou oposição formidável nos Estados Unidos, que entraria na Liga apenas se o Senado ratificasse o tratado com uma votação de dois terços.

O senador Henry Cabot Lodge (R-Massachusetts) liderava a oposição, cuja principal objeção ao tratado era uma cláusula estipulando que um ataque a qualquer membro da Liga, disse Lodge, traria uma resposta militar dos países membros. Devo pensar primeiro nos Estados Unidos, disse Lodge, caracterizando a Liga como uma ameaça à soberania americana que diluiria o poder expresso atribuído ao Congresso para declarar guerra. A provisão de ajuda mútua arriscava mergulhar os Estados Unidos em todas as controvérsias e conflitos na face do globo, temia Lodge.

Wilson fez da Liga uma cruzada pessoal. Apesar das dores de cabeça e da pressão alta, ele decidiu que levaria seu caso às pessoas. Em 3 de setembro de 1919, Wilson, determinado, mas cansado, embarcou em uma viagem de quatro semanas pelos estados do oeste, com discursos programados em 29 cidades. Sei que estou no fim de minhas amarras, disse ele a Joseph P. Tumulty, seu secretário - uma posição análoga à do chefe de gabinete presidencial de hoje. Mesmo que, na minha condição, isso signifique desistir da minha vida, terei o maior prazer em fazer o sacrifício para salvar o tratado. A viagem de trem era punitiva e os discursos desgastantes - naqueles dias eletrizantes, os oradores muitas vezes tinham apenas os pulmões para amplificação.

Na quinta-feira, 25 de setembro, Wilson estava falando a uma multidão em Pueblo, Colorado, quando começou a ter dificuldade para falar e manter sua linha de pensamento. Alarmado, sua esposa e Grayson o persuadiram a cancelar sua cansativa turnê e retornar a Washington. Na Casa Branca, na manhã da quinta-feira seguinte, 2 de outubro, Wilson estava sentado no vaso sanitário quando caiu no chão, batendo com a cabeça na banheira. Uma artéria cerebral bloqueada causou um derrame. O coágulo paralisou o lado esquerdo de Wilson, diminuiu sua visão, restringiu sua fala e prejudicou seu julgamento. A equipe da Casa Branca o colocou na cama. Mais tarde naquele dia, para o porteiro da Casa Branca Ike Hoover, o presidente parecia morto, escreveu Hoover em um livro de memórias posterior. Não havia sinal de vida.

Em 3 de outubro,os jornais noticiaram que Wilson estava doente e, enquanto se recuperava, teve que divorciar sua mente de seus deveres executivos, mas ofereceram poucos detalhes. No mesmo dia, Lansing preparou-se para Tumulty, exigindo informações. A secretária do presidente admitiu que Wilson estava em péssimo estado; Tumulty apontou ameaçadoramente para seu próprio lado esquerdo, sugerindo que Wilson havia sofrido um derrame paralisante. Lansing disse a Tumulty e Grayson que se Wilson fosse deficiente, o presidente deveria se afastar e entregar a responsabilidade ao vice-presidente Marshall. Os outros dois homens explodiram.

Você pode ter certeza de que, enquanto Woodrow Wilson está deitado de costas na Casa Branca, Tumulty rugiu, eu não farei parte de expulsá-lo! Tumulty e Grayson juraram negar que o presidente fosse inválido. Lansing convocou uma reunião de gabinete para 6 de outubro.

Edith Wilson levantou o assunto de seu marido renunciar ao Dr. Francis X. Dercum, outro médico de Wilson. Dercum a aconselhou, ela afirmou mais tarde, que, se o presidente renunciasse, ele perderia o maior incentivo à recuperação. Um Wilson reduzido poderia fazer mais bem até com um corpo mutilado do que qualquer outra pessoa, disse Dercum.

Marshall, 65, foi governador de Indiana; seu estilo folclórico escondeu uma mente política astuta e, durante a crise, ele se manteve fora de vista. Mais conhecido por zombar de que o que este país precisa é de um charuto de cinco centavos realmente bom, Marshall, temendo mostrar as ambições de um usurpador, decidiu que a única maneira de intervir seria se o Congresso declarasse Wilson incapacitado e somente se Edith Wilson e Grayson foram junto. Particularmente, Marshall reclamou que os cuidadores de Wilson o estavam mantendo no escuro. A Constituição não prescreveu nenhum método para destituir um presidente com deficiência. A decisão cabia ao titular, e o titular Wilson não mostrou nenhum desejo de se afastar.

Colaborando com Grayson para esconder o quão baixo o derrame atingiu seu marido, Edith Wilson interpôs uma barreira invisível, mas impenetrável, entre o mundo e o presidente. Todos os negócios destinados a Woodrow Wilson passavam por sua esposa, que ocultava tudo, até mesmo os jornais diários, que temia que pudessem incomodá-lo. Os médicos advertiram Edith Wilson que agitar o marido com informações perturbadoras seria como girar uma faca em uma ferida aberta. Ao lado de seu homem, Edith Wilson rechaçou Lansing e outros membros do gabinete. Mesmo quando Marshall pagou uma chamada de recuperação, ela o rejeitou.

O presidente não podiaser mantido fora de vista. Por acaso, o rei Albert I da Bélgica e a rainha Elisabeth estavam viajando nos Estados Unidos. Habitualmente, os chefes de estado visitantes visitavam a Casa Branca. Edith Wilson e o Dr. Grayson orquestraram cuidadosamente uma audiência em 30 de outubro. Um Wilson barbudo - ele não se barbeava há quatro semanas - recebeu a realeza escorada na cama, as cortinas fechadas e o quarto escuro. Um cobertor cobriu o braço esquerdo inútil do presidente, e a equipe acomodou os belgas à sua direita, dentro de seu campo de visão limitado. Grayson e Edith Wilson aguardaram, prontos para intervir, mas durante o encontro de 15 minutos, Wilson foi capaz de conversar. A imprensa noticiou a visita de maneira positiva e a história chegou às primeiras páginas.

Obter qualquer ação presidencial tornou-se uma tarefa árdua. Tumulty provou ser um gargalo, levando os assessores de Wilson a inundar Grayson com memorandos e pedidos de ação. O médico obedientemente as transmitiu a Edith Wilson, mas ninguém sabia ao certo se haveria uma resposta.

Dr. Feelgood: Cary Grayson MD, médico pessoal de Wilson.(PhotoQuest / Getty Images)

Grayson inundou a imprensa com efusões de Pollyannaish sobre a condição e recuperação do presidente. Ele sabia que estava mentindo, disse mais tarde, culpando o poderoso desejo de Edith Wilson de esconder a verdade sobre seu marido. Os boletins de Grayson foram recebidos com ceticismo e os americanos perceberam que algo seriamente errado. Multiplicaram-se os rumores de que o presidente enlouquecera, contraíra sífilis, corria pelado pela Mansão Executiva. Cidadãos bem-intencionados bombardearam a Casa Branca por carta para sugerir curas que iam do vinho de dente-de-leão ao Racahant, uma mistura de araruta e cacau, a um regime chamado Sistema Bio-Dínamo-Cromático de Diagnóstico.

Quase um século depois, ainda não está claro quanto poder Edith Wilson exerceu durante os 17 meses que ela chamou de minha mordomia. A esposa de Wilson disse que tentou apenas digerir e apresentar em forma de tabloide as questões que considerava importantes o suficiente para o presidente e negou ter tomado uma única decisão sobre a disposição dos assuntos públicos, mas admitiu que ela - e somente ela - julgava o que o presidente faria Vejo. Como ela fez isso? Acabei de decidir, disse Edith Wilson mais tarde. Falei tanto com ele que sabia muito bem o que ele pensava das coisas. Sua agenda era pessoal, não política. Não estou pensando no país agora, disse ela a um grupo de possíveis visitantes enquanto os rejeitava. Estou pensando em meu marido.

As instruções e ordens aos membros do gabinete vieram da esposa do presidente, ninguém sabendo se se originaram dela ou do próprio presidente. Quando David F. Houston foi nomeado secretário do Tesouro, Edith Wilson, não a presidente, entrevistou Houston e lhe deu as boas novas. Memorandos para o presidente foram devolvidos com notas na caligrafia de Edith Wilson, e mensagens para o Departamento de Estado foram enviadas em seu nome.

Homem no meio: O secretário de Estado Robert Lansing tinha dúvidas sobre o Tratado de Versalhes e a saúde de seu chefe.(Corbis / Corbis via Getty Images)

As coisas ficaram embaraçosas em 5 de dezembro de 1919, quando o secretário de Estado Lansing foi forçado a admitir perante o Comitê de Relações Exteriores do Senado que não via nem falava com o presidente desde setembro. Para evitar uma investigação do Congresso sobre a capacidade de Wilson de governar, os assessores presidenciais organizaram uma reunião entre seu chefe e o senador Albert B. Fall (R-Novo México), com quem Wilson freqüentemente treinava, e o senador Gilbert M. Hitchcock (D- Nebraska). Wilson, agora com a barba feita, recebeu os membros do Comitê de Relações Exteriores recostados na cama, mostrando sinais de seu humor característico. Quando Fall disse ao presidente que estava orando por ele, Wilson perguntou: Por que caminho, senador? No entanto, a visita pode não ter sido um verdadeiro teste para Wilson; durante a interação de 40 minutos, Fall foi quem mais falou. A reunião ganhou as primeiras páginas.

Toda a situação enojou Lansing. Não é Woodrow Wilson, mas o presidente dos Estados Unidos que está doente, escreveu ele na época. Sua família e seus médicos não têm o direito de envolver todo o caso em mistério, como fizeram. Em fevereiro de 1920, Lansing foi forçado a renunciar devido à reunião de gabinete que convocou quatro meses antes. Por carta, Wilson repreendeu Lansing tardiamente, mas severamente. [Ninguém], mas o presidente tem o direito de convocar os chefes dos departamentos executivos para a conferência, declarou Woodrow Wilson, acusando Lansing de assumir a autoridade presidencial.

A extensão de Wilson incapacidadenunca será conhecido, mas há poucas dúvidas de que ele estava gravemente comprometido. O senador George H. Moses (R-New Hampshire) escreveu a um amigo que o presidente era absolutamente incapaz de passar por qualquer experiência que exigisse concentração mental e previu que Wilson nunca mais seria uma força material ou fator em qualquer coisa.

O porteiro da Casa Branca Ike Hoover, que via Wilson quase todos os dias por oito anos, notou que o presidente havia melhorado, mas isso não quer dizer muito ... Nunca houve um momento durante todo aquele tempo em que ele fosse mais do que uma sombra de seu ex-eu. Wilson conseguia articular, mas indistintamente, e pensar, mas debilmente, disse Hoover. Só em 3 de março de 1920 o presidente conseguiu andar de automóvel, mesmo como passageiro - e os vigilantes enxotaram os fotógrafos antes que pudessem tirar fotos de Wilson.

Em 14 de abril de 1920, Wilson pós-derrame se reuniu com seu gabinete. A visão dele chocou o secretário do Tesouro, Houston, que vira Wilson pela última vez em setembro. O presidente parecia velho, gasto e abatido. Bastava chorar só de olhar para ele. Durante a reunião de gabinete, disse Houston, Wilson teve dificuldade em fixar sua mente no que estávamos discutindo.

Wilson nunca se considerou deficiente e, mesmo depois do derrame, brincou com a ideia de um terceiro mandato.

A falta de um presidente em pleno funcionamento tornou-se cada vez mais perceptível. Em novembro de 1919, o procurador-geral A. Mitchell Palmer e o companheiro J. Edgar Hoover começaram a prender supostos comunistas com base em evidências duvidosas, mas não há indicação de que Wilson sabia ou aprovava os chamados ataques de Palmer. Em 2 de dezembro de 1919, data marcada para a mensagem anual de Wilson ao Congresso, o presidente não apareceu, pela primeira vez. Em vez disso, ele enviou comentários sem brilho que Tumulty havia escrito. Confesso que não vi nenhum vestígio do presidente na mensagem, disse o presidente da Câmara, Frederick H. Gillett (R-Massachusetts), e acho que isso é um elogio ao presidente. Vinte e oito projetos se tornaram lei sem a assinatura de Wilson ou mesmo sua atenção, e ele também não se dirigiu ao Congresso em dezembro de 1920.

Cidadão privado: Aposentando-se em 1921, Wilson viveu seus últimos anos em Washington, DC.(Biblioteca do Congresso)

O maior impacto foi na entrada dos Estados Unidos na Liga das Nações. O acordo parecia possível com a emenda do Tratado de Versalhes para enfatizar que os poderes de guerra cabiam ao Congresso, não à Liga. Os apoiadores de Wilson tentaram um acordo; até mesmo sua esposa implorou que ele se comprometesse e resolvesse essa coisa horrível. O presidente não se mexeu. Em 19 de março de 1920, o tratado - e a entrada americana na Liga das Nações - foi derrotado no Senado. O golpe desconcertou Wilson. Ele entrou em depressão, disse Grayson, alegando que o presidente se queixou de se sentir fraco e inútil. No entanto, depois que Wilson deixou o cargo, ele enfrentou a derrota da Liga.

Não tenha medo das coisas pelas quais lutamos, disse ele a um amigo. Eles com certeza prevalecerão. Eles estão apenas atrasados.

O Dr. Edwin A. Weinstein, neuropsiquiatra e biógrafo de Wilson, acreditava que o derrame de Wilson foi diretamente responsável pela derrota do tratado. É quase certo que se Wilson não estivesse tão aflito, suas habilidades políticas e sua facilidade com a linguagem teriam feito a ponte para um acordo, disse Weinstein. Embora nunca reconhecesse o grau de sua deficiência, Wilson pareceu concordar, meditando para Tumulty: Se eu pudesse ter permanecido bem o tempo suficiente para convencer o povo de que a Liga das Nações era sua verdadeira esperança ...

Wilson terminou seu mandato, deixando o cargo em 4 de março de 1921, e três anos depois morrendo de uma doença cardíaca com sua esposa e o fiel Grayson ao seu lado. Os últimos 17 meses de Wilson no cargo ecoaram por anos. Sua querida Liga não pôde evitar uma segunda guerra mundial histórica - embora no final do conflito sua sonhada entidade para mediar disputas internacionais tenha assumido forma concreta como as Nações Unidas, com os Estados Unidos como membro fundador. A ONU se levantou, disse o amigo e conselheiro do falecido presidente Bernard Baruch, sobre as fundações lançadas com dor e sacrifício por Wilson. ✯

Esta história foi publicada originalmente na edição de junho de 2017 da História americana revista. Se inscrever aqui .

Para mais informações sobre a 25ª Emenda, confira o artigo de Joseph Connor, A decisão mais difícil: o que acontece quando o presidente não consegue governar em nosso site de história americana exclusivo. Para inscreva-se na American History, clique aqui .

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