Entrevista - Everett Alvarez - Um prisioneiro de guerra do Vietnã para a duração

O piloto da marinha Everett Alvarez foi o primeiro aviador dos EUA capturado durante a Guerra do Vietnã em 4 de agosto de 1964 e permaneceu como prisioneiro de guerra até sua libertação em 12 de fevereiro de 1973.
O piloto da marinha Everett Alvarez foi o primeiro aviador dos EUA capturado durante a Guerra do Vietnã em 4 de agosto de 1964 e permaneceu como prisioneiro de guerra até sua libertação em 12 de fevereiro de 1973.

'Aprendi a falar muito com meus interrogadores sem realmente dizer nada'



Enquanto o presidente Lyndon Johnson se dirigia a uma audiência nacional de televisão da Casa Branca, pouco antes da meia-noite de 4 de agosto de 1964, o piloto da Marinha Everett Alvarez estava sendo informado para uma missão no USSconstelação. Algumas horas antes, Alvarez havia sobrevoado uma situação caótica no Golfo de Tonkin que levou ao discurso de Johnson. Poucas horas depois, ele foi abatido em uma missão de bombardeio perto de Hanói, o primeiro aviador dos EUA capturado. No final das contas, ele seria o segundo prisioneiro de guerra detido por mais tempo, sobrevivendo a anos de confinamento solitário e tortura antes de ser solto em 12 de fevereiro de 1973. Após sua aposentadoria da Marinha, Alvarez serviu como vice-diretor do Peace Corps e como vice-administrador do o VA antes de fundar sua empresa de tecnologia da informação, Alvarez and Associates, em 2004. Ele conversou recentemente comVietnãsobre seu caminho para a Marinha, sua missão no Golfo Tonkin, sua captura e os primeiros dias perigosos de seu cativeiro de oito anos no Vietnã do Norte.

Sua educação é uma espécie de história de sucesso americana, não é?

Meus pais cresceram durante a Depressão, filhos de imigrantes mexicanos. Meu pai cursou a sexta série e minha mãe só foi até a terceira série. Eles se casaram muito jovens em Salinas, Califórnia. Quando Pearl Harbor aconteceu, meu pai empacotou nossa família e mudou-se para San Francisco para trabalhar nos estaleiros de lá. Voltamos para Salinas em 1947. Fui o primeiro da família a concluir o ensino médio. Eu tive que trabalhar duro em empregos de meio período, então aprendi uma ética de trabalho. Eu nunca soube realmente o que queria fazer na vida, mas descobri o quenão fezquerer fazer. Entrei em engenharia na Santa Clara University e me formei em engenharia elétrica.

Sua classe teve alguns outros graduados notáveis?

Santa Clara é um colégio jesuíta pequeno, mas de prestígio. Na minha classe estavam Leon Panetta; Jerry Brown, que desistiu e ingressou no seminário; Steve Schott, proprietário do Oakland Athletics; e o ator Max Baer Jr., que foi BMOC.

Como você acabou um piloto da Marinha?

Eu me formei quase no topo da minha turma de engenharia e, com o programa espacial se preparando, os engenheiros estavam em alta. Mas, ao me formar, decidi que queria fazer o teste para piloto. Bem, eu passei, então eu tinha um dilema sobre o que fazer. Conversei com meu pai e disse, você sabe, eu sempre poderia ser um engenheiro, mas eu me chutaria para o resto da minha vida se não me tornasse um piloto. Eu queria voar.

Mas você também estava pensando em voar no espaço?

Ironicamente, no avião que me levava para Pensacola, conheci Bob Crippen, que havia ingressado na Marinha no mesmo dia que eu e que se tornaria astronauta e comandante de nave espacial no ônibus espacial, aquele com Sally Ride na tripulação.

É concebível que, depois do Vietnã, você pudesse ter ido à lua?

Eu tinha as qualificações. Para entrar no programa de astronauta, você precisava ter um diploma de mestre e um mínimo de 2.000 horas de voo em um jato monomotor. Eu tinha tempo de vôo e me inscrevi e fui aceito em um programa de pós-graduação em engenharia aeronáutica depois de minha viagem de combate. Então, eu estava marcando as caixas para entrar no pipeline do astronauta, mas é claro que não havia garantias.

Seu treinamento e primeiro cruzeiro foram relativamente rotineiros?

Tive treinamento de voo em Pensacola, Flórida e Texas, e depois fui designado para um esquadrão da Costa Oeste. Eu estava no primeiro cruzeiro do USSconstelaçãoem 1963. Eu havia chegado como parte da Reserva da Marinha, mas me tornei Marinha regular durante a primeira viagem. Decidi então ficar na Marinha. Quando voltei daquela viagem, estava casado e, na primavera de 1964, estava me preparando para meu segundo cruzeiro.

Como você se viu no Golfo de Tonkin em agosto de 1964?

OConstituiçãoestava indo para o Japão na primavera de 64, mas foi desviado naquele verão para o Mar da China Meridional, de onde paramos para a Estação Yankee por cerca de dois meses. Levamos acompanhantes para voos de reconhecimento de fotos na trilha Ho Chi Minh, no Laos. Laos estava quente, mas é claro que não podíamos falar sobre isso então, nem sei se podemos falar sobre isso agora.

Você tinha alguma noção do que estava para acontecer no Vietnã?

Eu não poderia ter imaginado isso. Antes de deixar os Estados Unidos em 5 de maio, fui ver meu pai e disse que estaria de volta em nove meses. Lembro que meu pai tinha um jornal com uma reportagem sobre o bombardeio de um vietcongue em um navio de suprimentos dos EUA no porto de Saigon, e ele disse: Olha, você pode estar indo para lá. Oh, não, eu disse, não vamos lá. Lembro-me de ter pensado no que ele disse quando fui abatido.

Uma vez no Mar da China Meridional, você viu sinais de que as coisas estavam esquentando?

Não tínhamos senso real, mas as coisas estavam se desenvolvendo lentamente. Eles pediram voluntários para servir como controladores aéreos avançados para os conselheiros dos fuzileiros navais que trabalhavam com os militares sul-vietnamitas. Em seguida, realizamos um exercício classificado em que nossos alvos simulados estavam ao longo da costa do Vietnã do Norte. Eu pensei: você pode imaginar? Estamos bombardeando uma ponte no Vietnã do Norte! Na época, nada estava acontecendo no Vietnã do Norte.

Isso foi no verão de 1964?

sim. Em seguida, paramos em Hong Kong por alguns dias, quando na noite de 4 de agosto recebemos ordens de voltar ao navio e partirmos bem rápido. O inferno estava se abrindo com os torpedeiros norte-vietnamitas disparando contra nossos contratorpedeiros USSMaddoxeTurner Joy.Eles estavam patrulhando a costa.

E você estava no ar naquela noite?

Algumas aeronaves voaramTiconderoga, liderado por James Stockdale, e três A4s foraConstituição, incluindo o meu. Estava muito escuro com fortes tempestades. Foi uma loucura. Eu desci e lancei sinalizadores acima dos navios. Havia caos no rádio, chamadas confusas de destruidores, chamando por mais sinalizadores. Então, de repente, uma voz calma veio de um dos navios dizendo: Diga aos aviões para voltarem, não precisamos deles. Ainda não tenho ideia de quem era.

Você viu algum barco inimigo naquela noite?

Quando voltamos ao navio, fomos informados por um almirante. Ele ficou um pouco perturbado quando eu disse que não tinha visto nada. Se alguém tivesse feito isso, teria sido eu enquanto circulava, soltando sinalizadores. Eu podia ver nossos dois navios claros como o dia.

Resta muita controvérsia sobre oTurner Joy / Maddoxincidente.

Muito controverso. Stockdale não acreditava que eles estivessem lá. Eu vi relatos de testemunhos perante o Congresso de pessoas que disseram que realmente viram os barcos torpedeiros, mas não pude verificar isso. Eu era apenas um oficial subalterno; apenas uma pepita voando por aí.

Como resultado, de qualquer maneira, LBJ ordenou retaliação.

O presidente apareceu na TV às 23h. Hora de Washington anunciar que estava enviando aviões para atacar o Vietnã do Norte. Os aviões estavam saindo doTiconderoga, e nossos aviões seriam lançados cerca de três horas depois. Foi então que percebi, quer saber, nós vamos para a guerra. Eu estava voando como asa de nosso oficial executivo liderando nosso grupo e meus joelhos tremiam enquanto pensava sobre isso. Então, conforme nos aproximávamos da costa, fiquei ocupado e entrei no ritmo da ação assim que o tiroteio começou. Eles estavam esperando por nós e éramos grandes alvos.

Quanto você sabia sobre seus alvos?

Estávamos planejando a missão usando fotos de vigilância de alta altitude e fomos informados de que pode haver alguma artilharia antiaérea [AAA] por aqui e ali. Portanto, planejamos dar uma olhada e tentar encontrá-lo. Nós realmente não tínhamos ideia, era meio que vamos ver o que encontramos, pessoal. Eu descobri alguns anos atrás por um cara da inteligência aérea que no dia anterior as fotos de vigilância tinham sido tiradas que mostravam todas as defesas, mas em vez das fotos vindo diretamente para o navio, eles foram primeiro para Washington. Eu disse, você sabe, isso faz sentido.

Quando você foi atingido?

O AAA era muito pesado; estourou por todo lado, assim que entramos .. Os rastreadores estavam vindo em minha direção e o flak estava tão pesado que escureceu o céu. Engraçado, todo o meu nervosismo foi embora assim que começou; Eu estava tão calmo quanto poderia estar. Na minha primeira passagem, disparei todos os meus foguetes. Então eu estava baixo no chão. Vindo em minha segunda passagem, eu liguei minhas armas 20mm e fiz um passe metralhando, explodindo os barcos torpedeiros. Meu oficial executivo desligou, sobre a baía de Hon Gai, e eu o segui, indo a cerca de 500 mph. Enquanto eu nivelava minhas asas para ir para o mar, tivemos que cruzar uma faixa de terra no nível das copas das árvores. Então eu ouço um grande puf - fui atingido. Imediatamente perdi o controle do avião, perdi a sustentação, rolei invertido e apenas me agarrei ali verticalmente a cerca de 60 graus da vertical. Eu sabia que se esperasse, definitivamente não sobreviveria. Eu disse, estou atingido, estou saindo, pessoal!

Dada a sua atitude extremamente baixa, como você sobreviveu?

Deus estava comigo. Senti o rampa piloto puxar e o grande estalo, então imediatamente caí na água. Depois que me livrei do pára-quedas e do capacete, olhei em volta e vi esses penhascos altos e pensei: Deus, acabei de passar por cima deles. Eu sobrevivi, mas imaginei que eles me matariam. Meu primeiro pensamento foi sobre minha pobre esposa e mãe.

Você achou que poderia ser resgatado?

Não pensei em resgate. Não tínhamos rádios de sobrevivência, então não pude falar com ninguém. Isso é o que acontece quando você chega cedo para a guerra. Anos depois, Alexander Haig me disse que estava no Pentágono quando fui abatido e tentei obter autorização para mandar alguém me buscar, mas quando ele conseguiu a liberação, muitas horas haviam se passado. Ele disse: Esqueça, eles já o pegaram.

Como você foi capturado?

Eu estava tentando nadar para me esconder e chegar a um afloramento, pensando que poderia me esconder embaixo de alguma vegetação, mas a maré estava me puxando para trás. A próxima coisa, alguém está atirando em mim. Havia quatro caras em um pequeno barco de pesca. Uma bala acertou meu cotovelo. Conforme eles se aproximavam, eles estavam atirando ao meu redor. Naquela época, eu tinha largado minha pistola .38, o que parecia uma boa ideia. Eu também deixei cair minha aliança de casamento; não devíamos voar com ele. Eles nos disseram na escola de sobrevivência que o inimigo usaria o conhecimento de que você era casado contra você. Grande negócio; em poucos dias, tudo sobre mim e minha família estava em toda parte, em jornais e revistas.

Eles se aproximaram e estavam me circulando, e outro barco veio e me puxaram para bordo e me envolveram. Eles tiraram meu uniforme e estavam com minha identidade. Eles estavam tentando falar comigo e comecei a falar com eles em espanhol, não me pergunte por quê, apenas parecia uma boa ideia na hora. Eles apontaram para a minha identidade e disseram: EUA! ... Americano! e continuou olhando para o céu. Achei que eles iam me matar, mas eles me cobriram e se dirigiram para a costa.

Então, eles estavam tão preparados para segurar um prisioneiro de guerra quanto você estava para sê-lo?

Sim, eles me levaram para uma prisão local. Foi quando a adrenalina passou e eu realmente comecei a doer. Tive uma fratura comprimida no pescoço por causa da ejeção e do impacto na água. Um dos outros prisioneiros falava inglês. Eu pensei que ele era uma planta, mas na verdade ele era um criminoso que estava lá há anos. Havia alto-falantes no pátio da prisão e eles fizeram um relatório sobre nosso ataque e o tiroteio. Esse cara estava traduzindo, ele está dizendo: Abatemos oito aviões! Um piloto capturado. Ei, é você! Eu pensei, puta que pariu, oito aviões? Mas eu sabia que tínhamos lançado 10 A-4s e conhecia todos aqueles doTiconderogotinha feito isso de volta.

Quando eles começaram a me interrogar e disseram que haviam abatido oito aviões, eu disse, não acredito. Você cometeu um erro. Eles queriam tanto me convencer que uma noite me algemaram e vendaram e me levaram a um museu, onde no quintal havia pilhas de peças de avião. Eu vi o nariz do meu avião aqui, uma asa ali, um pedaço de cauda ali. Eles me disseram que Dick Sadler foi um dos pilotos mortos, mas não poderia me falar de nenhum outro. Eu pensei, OK, entendi. Eles abateram dois. Eu disse a eles que eles só derrubaram dois aviões. Eles continuaram discutindo comigo e eu apontei as marcações nas peças. Eles ficavam dizendo: Não, é verdade. Algum trabalhador cometeu um erro. Nós abatemos oito!

Por que foi tão importante para eles que você acreditou?

Tornou-se um jogo, uma questão de vontades. Como um prisioneiro de guerra, você não tem nada com que lutar, a não ser sua vontade. Eles costumavam me dizer: Vamos mantê-lo até que você não tenha mais vontade de lutar contra nós. Você será um prisioneiro até ver que nossa batalha é justa. Você não pode lutar contra eles fisicamente; você tem que lutar contra eles mentalmente.

Quanto tempo você ficou na prisão local?

Um dia. Temendo outro ataque ou tentativa de resgate, eles me levaram para uma casa de fazenda por uma semana antes de me levarem para Hanói.

Como eles trataram você naqueles primeiros dias?

Em um dos primeiros interrogatórios, dei meu nome, patente e número de serviço e disse que é tudo o que posso dar a você. Eles perguntaram por quê, e eu disse que estava de acordo com a Convenção de Genebra. Eles disseram, Convenção de Genebra? Nós não reconhecemos isso. Você é um criminoso! Nesse ínterim, estou realmente machucado e doente por causa da comida, com diarréia e disenteria. Então, depois de cerca de três semanas, eles de repente me trazem um pouco de comida ocidental de um restaurante, uma omelete e batatas fritas. Então, cerca de seis semanas de interrogatórios reais começaram. Foi exaustivo.

Como você lidou com os interrogatórios?

Inicialmente, eu disse a eles que era um batedor, e outros fizeram o bombardeio. Isso não funcionou por muito tempo, porque eles estavam com meu avião, que estava armado. Eles disseram: Por que você mentiu? Eu disse a eles que tinha medo que eles me matassem. Não vamos matar você, eles disseram. Eles queriam saber coisas sobre o navio. Expliquei a eles, detalhadamente, que meu trabalho principal no navio era operar a máquina de pipoca. Levei dias para explicar isso a eles. Eles queriam saber o que era pipoca. Quanto mais eu falava com eles sobre pipoca e a máquina de pipoca, eles traziam outras e eu tinha que explicar tudo de novo. Aprendi rapidamente a falar com eles, sem dizer nada. Isso matou o tempo. Mais tarde, outro piloto que foi abatido disse-me que perguntou por mim quando foi feito prisioneiro pela primeira vez. Alvie está aqui? ele perguntou. Eles disseram: Sim, Alvarez. Ele fala muito, mas não fala nada!

Você já sonhou que seria abraçado prisioneiro por mais de oito anos?

Durante as primeiras semanas depois de chegar a Hanói, tive a sensação de que a qualquer dia eles simplesmente apareceriam, abririam a porta e diriam: OK, Ev, vamos lá, você vai para casa. Mas, por volta de outubro, pensei, meu Deus, posso ficar aqui muito tempo. Você nunca sabe o que a vida vai trazer.

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