Lee foge de Gettysburg





A CAMPANHA DE GETTYSBURG não terminou com a Batalha de Gettysburg. Na verdade, com a retirada dos Confederados, a grande conflagração reacendeu-se uma dúzia de vezes, em uma série de microdramas que culminou em um confronto anticlímax na costa norte do rio Potomac, enquanto o Sul escapava do que alguns de ambos os lados haviam previsto como certo Armagedom.

A perseguição de 10 dias deixou todos, desde o presidente dos Estados Unidos até o soldado raso, fazendo a mesma pergunta: Será que o comandante do Exército do Potomac, major-general George Meade, perseguiu o maltratado Exército da Virgínia do Norte com mais gosto , ele poderia ter terminado a guerra ali mesmo?



Junto com os jogadores centrais, a retirada do exército do Sul de Gettysburg produziu um número excessivo de heróis B-roll e cabras. Transformou em vencedores em perdedores e em perdedores em vencedores, polindo algumas reputações e manchando outras. A retirada será lembrada por suas ferozes batalhas de cavalaria, por civis empunhando machados que perseguiram os rebeldes e por uma batalha campal que estourou nas ruas de uma cidade no oeste de Maryland.

Mas principalmente, os soldados se lembraram da retirada de Gettysburg para a chuva.

As tempestades, que começaram no dia seguinte à batalha, definiram grande parte da ação - e inação que se seguiria. Eles adicionaram uma camada de miséria a uma cena infernal que poucos teriam pensado que poderia ter piorado. Tantos feridos que não foi possível atender a todos, sargento. Calvin Haynes, da 125ª Infantaria de Nova York, escreveu para sua esposa. Alguns deles ficaram 48 horas em uma chuva torrencial.



Por dias, as chuvas intermitentes caíram pesadamente, transformando as estradas em mingau, saturando e azedando roupas e cobertores de lã e elevando o nível do rio Potomac, um obstáculo que os rebeldes precisariam enfrentar se quisessem voltar em segurança para sua terra natal .

No último dia da batalha, enquanto os últimos sobreviventes do ataque desesperado de Pickett se arrastavam de volta às linhas confederadas, o general Robert E. Lee compreendeu rapidamente que seus próximos movimentos seriam de autopreservação para a causa sulista.

O exército cambaleante de Lee se preparou para um contra-ataque que nunca aconteceu, para grande alívio e perplexidade dos confederados. Sempre acreditei que o inimigo perdeu a maior oportunidade que já teve de derrotar o exército de Lee, escreveu o coronel Edward Porter Alexander, comandante de artilharia do tenente-general James Longstreet.

Mas as tropas de Meade não estavam muito melhor. Três dias de combate frenético haviam destruído o amido de ambos os lados. Muitos soldados da União não eram alimentados desde 1º de julho, quando o Dia da Independência amanheceu. Se Meade fizesse Lee correr atrás de seu dinheiro, as tropas do general precisariam de comida e suas armas precisariam de munição. Mas seus suprimentos estavam a 40 quilômetros de Westminster, Maryland, e os confederados já haviam destruído as pontes da ferrovia que levavam a Gettysburg.

Os problemas de transporte de Lee eram ainda mais complexos. Seu destino era a cidade de Williamsport, no rio Potomac, e uma ponte flutuante próxima a três milhas rio abaixo em Falling Waters. Mas esses objetivos estavam a mais de 40 milhas do campo de batalha e do outro lado de uma escalada difícil sobre a South Mountain - uma cordilheira de 2.000 pés que, conforme as montanhas vão, não é alta para os padrões de hoje, mas no século 19 pode até bem foram as Montanhas Rochosas.

Teria sido uma viagem difícil para uma única carruagem. Lee, no entanto, estava encarregado de uma cidade móvel. Ele não apenas teve que tirar seus soldados ativos, escravos e armamentos da Pensilvânia, mas também transportar cerca de 8.000 homens feridos, milhares de prisioneiros, um mar de gado e quilômetros de carroças de abastecimento pesadas com o butim retirado das fazendas da Pensilvânia.

E, por tudo o que sabia, toda a força do Exército do Potomac estaria em sua cola enquanto seus homens, animais e máquinas negociassem os trechos difíceis nas montanhas de Blue Ridge.

Lee decidiu enviar seus feridos para o oeste sobre South Mountain em Cashtown e para baixo no Cumberland Valley, onde virariam para o sul em direção a Williamsport. Seu exército, enquanto isso, se moveria diagonalmente para o sudoeste, uma rota um pouco mais curta que lhe permitia proteger suas carroças, mas envolvia uma subida ainda mais difícil da South Mountain em Monterey Pass.

Havia tantos feridos que era impossível atender a todos eles

Para o trabalho de liderar a caravana dos feridos, Lee recorreu ao Brig. Gen. John D. Imboden, um oficial de cavalaria independente que era um tanto suspeito aos olhos dos oficiais regulares. Imboden era um advogado de carreira e político sem experiência militar, que começou seu serviço com um destacamento de artilharia e mais tarde formou um bando de patrulheiros guerrilheiros que provaram ser adeptos de ataques a fazendas e ferrovias, apesar, de acordo com os chefes confederados, da falta de treinamento militar adequado e a disciplina. Os corsários de Imboden foram designados para o dever de guarda durante a batalha, mas suas credenciais até aquele ponto incluíam vários ataques ousados ​​e bem-sucedidos na Ferrovia B&O e fazendeiros pró-União. Infelizmente para Imboden, esgueirar-se cortando fios de telégrafo e farfalhar o gado não treinou um equipamento para a batalha.

Mas Imboden e seus 2.000 cavaleiros estavam descansados ​​e descansados, o que naquele ponto era qualificação suficiente.

Na tarde de 4 de julho, quando os céus estavam se abrindo, Imboden estava concluindo a montagem de uma carruagem macabra de homens quebrados e animais exaustos que media 17 milhas da frente para trás. Homens sofrendo de ferimentos horríveis foram estendidos no assoalho de milhares de carroças de Conestoga - câmaras de tortura móveis sem molas para absorver os solavancos das estradas rochosas.

Depois que a última carroça partiu, Imboden deu início a uma cavalgada de quatro horas até a frente, uma viagem sombria que deixou o general claramente abalado. Fazendo-se ouvir acima da tempestade, homens delirantes clamavam por suas esposas e mães; aqueles que ainda estavam de posse de seus sentidos gritaram em agonia e imploraram para que alguém colocasse uma bala em suas cabeças.

As ordens de Imboden eram cavalgar sem parar até Williamsport e cruzar o Potomac, parando apenas o tempo suficiente para refrescar os cavalos antes de seguir para o sul para Winchester, Virgínia. Não havia tempo para parar para reparos; os vagões que quebraram ou ficaram presos na lama foram abandonados, sua carga horrível carregada às pressas no próximo passeio mais próximo ou deixados na beira da estrada com a vaga esperança de que eles pudessem ser encontrados e salvos.

Havia um bom motivo para a urgência; a lenta procissão era um alvo fácil para ataques da União, fossem eles militares ou civis. Mesmo com a maior parte do exército de Meade aguardando ordens de volta em Gettysburg, a cavalaria da União costumava molestar o trem de Imboden. Jovens cavaleiros impetuosos, incluindo os jovens e arrojados Ulric Dahlgren e Abram Jones, emboscaram as carroças e enviaram cavalos e mulas em disparada pelas fazendas da Pensilvânia.

O trem levemente defendido também foi zombado por residentes da Pensilvânia, que entregaram uma última bota no fundo dos sulistas enlameados quando homens da vila de Greencastle, armados apenas com machados, conseguiram desativar alguns vagões com alguns tacos bem colocados para o raios.

Apesar das interrupções, Imboden chegou com sucesso em Williamsport apenas para encontrar o Rio Potomac inundado e intransitável. Ainda mais desastroso, um ousado ataque da cavalaria da União destruiu a ponte flutuante dos confederados. Preso pela correnteza rápida e com acesso apenas a uma pequena e inadequada balsa, Imboden percebeu que seus invasores, em grande parte sem formação nas artes da guerra convencional, poderiam ser chamados para lutar.

Williamsport era um importante centro de transporte que já foi considerado como um local para a capital do país. Mas nada poderia tê-lo preparado para a chegada desse influxo macabro de homens e animais. O cheiro de carne humana apodrecida, esterco e restos de animais abatidos era atraente apenas para vermes, urubus e nuvens espessas de moscas verdes.

Agora, o resto do exército de Lee também estava em movimento. Na noite de 4 de julho, protegido por tiros aleatórios, um trem de suprimentos de 22 quilômetros se deslocou por Fairfield até a base de South Mountain, para ser seguido no dia seguinte pelo exército em sua totalidade. Meade, no entanto, não tinha informações sólidas sobre os planos de Lee, o que o fez relutante em se comprometer com um curso de ação agressivo.

Mas um curso de ação agressivo era exatamente o que a administração Lincoln tinha em mente. Washington ficou em êxtase com a vitória da União, e muitos nortistas, ignorantes das más condições do exército de Meade, acreditavam que a rendição da Confederação era iminente.

Alfred Hamilton, cirurgião assistente da 148ª Infantaria da Pensilvânia, apontou, entretanto, que o conflito de 2 e 3 de julho os deixou sem capacidade física para perseguir Lee; portanto, o clamor daqueles que farejavam a batalha à distância não tinha motivos para culpar Meade por permitir a fuga do inimigo para o sul.

Os generais de Meade também recomendaram uma abordagem cautelosa, e dois dias se passaram quando o Exército do Potomac teve a chance de recuperar o fôlego. Isso deixou para a cavalaria do major-general Alfred Pleasonton perseguir e irritar os sulistas na esperança de retardar o progresso de Lee. Esses aborrecimentos vão desde pequenos vandalismos até batalhas que podem mudar o jogo, como aconteceu no cume de South Mountain na madrugada de 5 de julho.

Homens e cavalos foram presos cotovelo com cotovelo e coxa com quadril

Em 1863, a estrada principal que serpenteava pelo Passo de Monterey se parecia muito com o que poderíamos pensar hoje como uma trilha de jipe. Passou por um resort luxuoso conhecido como Monterey Springs, e durante a maior parte do caminho era quatro vezes mais íngreme do que o declive mais íngreme permitido em uma rodovia moderna, e mal tinha a largura de uma carroça.

A oeste do grande hotel, uma segunda estrada ligava-se à auto-estrada vinda do nordeste. Foi nesta estrada que o pesado trem de suprimentos sob o comando do tenente-general Richard S. Ewell fez seu caminho sobre South Mountain.

Brigadeiro da União O general Judson Kilpatrick era um comandante torto para o couro, que no último dia em Gettysburg ordenou ao Brig. Gen. Elon J. Farnsworth para liderar um ataque de cavalaria em direção a Devil’s Den. Quando Farnsworth protestou que tal acusação seria suicídio, Kilpatrick ridicularizou seu subordinado e questionou sua coragem. Assim inspirado, Farnsworth entrou na briga e imediatamente levou cinco balas no peito.

Às vezes, no entanto, a ousadia de Kilpatrick tinha um lado positivo, e em uma chuva cegante e lama na altura dos joelhos - em uma noite tão escura que os soldados disseram que não podiam ver suas mãos na frente de seus rostos - Kilpatrick apressou seus soldados para a crista, na esperança de pegar o trem de vagões no cruzamento antes que ele escorregasse pela passagem.

Uma força defensiva escassa, mas estrategicamente colocada, perto do topo, manteve Kilpatrick à distância por horas, mas quando ele finalmente conseguiu passar, ficou satisfeito ao ouvir as rodas das carroças que passavam. Kilpatrick deu a ordem para atacar, enquanto seus homens estreitavam os olhos na escuridão para tentar descobrir o que deveriam estar atacando. Ainda assim, para um cavaleiro, não há palavra mais doce - em sua empolgação, Brig. O general George Armstrong Custer caiu de sua montaria e quase foi capturado - e os homens de Kilpatrick rapidamente isolaram e capturaram 250 carroças e 1.300 homens.

Naquele momento, a cavalaria de Kilpatrick abriu uma cunha entre os suprimentos de Lee e seu exército, um ponto que não passou despercebido para o major-general Abner Doubleday, um comandante da União que lutou com distinção até aquele ponto na guerra, mas foi preterido por um promoção pela Meade.

Os exércitos em fuga, entoou Doubleday, são tratados com uma parede de aço ou uma ponte dourada, e Meade estava entregando a ponte a Lee. Na manhã de 5 de julho, Meade enviou o VI Corpo de exército do major-general John Sedgwick à sombra, mas não enfrentou o exército de Lee. Com um osso óbvio para escolher, Doubleday escreveu mais tarde que, em minha opinião, Sedgwick deveria ter feito um ataque enérgico, e Meade deveria tê-lo apoiado com todo o seu exército ... se Lee, em vez de se voltar contra Kilpatrick, tivesse sido forçado a formar uma linha contra Meade, a cavalaria, que estava entre ele e seus comboios de munição, pode ter capturado [o material bélico de Lee] e encerrado a guerra.

Mas a retirada permaneceu nas mãos da cavalaria, e em 6 de julho os brigões principais chegaram a Hagerstown, Maryland, uma encruzilhada comercial 11 quilômetros a nordeste de Williamsport. No que é apelidado de a maior ação de cavalaria montada urbana da guerra, os residentes da cidade assistiram, pasmos, à erupção de um vale-tudo no coração de sua cidade. Homens e cavalos foram presos cotovelo com cotovelo e quadril com quadril nas ruas da cidade durante a maior parte do dia, enquanto eles freneticamente atacavam uns aos outros com seus sabres ou desmontavam e se engajavam em tiroteios semelhantes ao Velho Oeste nos alpendres e quintais da cidadania.

Com a chegada da infantaria confederada, a cavalaria da União foi forçada a se retirar de Hagerstown, uma retirada que seria particularmente prejudicial para as esperanças dos federais.

Se o rio não tivesse subido inesperadamente, tudo estaria bem para nós

De volta a South Mountain, enquanto Lee marchava através de Monterey Pass, Meade - que estava sob ordens de manter seu exército entre Lee e a capital da nação - voltou seu olhar para Middletown, Maryland, 40 milhas ao sul. Por enquanto, os dois exércitos corriam quase paralelos um ao outro, os confederados no lado oeste de South Mountain, a União no leste. A corrida começou. Se Lee pudesse chegar ao Potomac e cruzar ou ter ampla oportunidade de escolher um bom terreno e cavar, ele viveria para lutar outro dia. Mas se Meade pudesse se mover rápido o suficiente, ele poderia prender um exército derrotado e desorganizado contra as margens de um rio inundado que, escreveu o coronel da União Frank A. Haskell, estava fervendo, rápido e profundo, um lugar magnífico para afogar todos os rebeldes equipe técnica.

Os soldados de Meade cobriram 30 milhas ou mais por dia, mesmo na chuva e na lama. Em 5 de julho, o Segundo Corpo de exército iniciou a perseguição depois que o exército em retirada de Lee, através de Frederick City, sem tempo para visitar Barbara Fritchie, zombou de Alexander G. White da 140ª Infantaria da Pensilvânia. Estava começando a parecer que poderia haver uma briga, afinal.

Enquanto isso, em Williamsport, o furioso Potomac quase deixou os oficiais confederados em pânico. À medida que os ianques se aproximassem, caberia a um punhado de cavaleiros comandados por Imboden e Brig. Gen. William Grumble Jones para conter o grosso da cavalaria da União.

No mesmo dia, Kilpatrick estava cavalgando para Hagerstown, Brig. A 1ª Divisão de Cavalaria do Gen. John Buford fez uma jogada para Williamsport, na esperança de lançar as carroças confederadas no enlameado Potomac. Um Imboden desesperado e sem mão de obra colocou armas nas mãos de caminhoneiros, escriturários e homens feridos com dedos em gatilho, e esperava pelo melhor.

Buford, que logo se juntaria a Kilpatrick enquanto ele se retirava de Hagerstown, jogou tudo o que tinha contra a força de retalhos de Imboden, apenas para ser repelido uma e outra vez. À medida que a tarde passava, Imboden foi reforçado pelo Brig. A cavalaria do general Fitzhugh Lee, o que tornou Kilpatrick virtualmente ineficaz. Energizadas, as forças do sul começaram a empurrar os federais de volta para Boonsboro, parando apenas quando a escuridão se aproximou. Três mil homens, muitos dos quais poderiam ser considerados impróprios para a batalha, haviam resistido a duas divisões completas da excelente cavalaria da União.

A incapacidade de Kilpatrick de segurar Hagerstown significou que as ruas estavam livres e desimpedidas quando o exército principal de Lee cavalgou para a cidade na manhã de 7 de julho. No livroUma luta contínua, os historiadores Eric J. Wittenberg, J. David Petruzzi e Michael F. Nugent argumentam que o comandante da cavalaria dos EUA Pleasonton errou ao atacar aos poucos, em vez de consolidar suas forças em Hagerstown. Se Pleasonton reunisse todas as três divisões entre Cavetown e Hagerstown, ele poderia bloquear a rota do Exército da Virgínia do Norte para as travessias do rio Williamsport, eles escrevem. Por não reunir suas forças, Pleasonton deixou uma oportunidade de ouro escapar por entre seus dedos. O Exército do Potomac nunca mais desfrutaria da vantagem enquanto o exército de Lee permanecesse ao norte do Potomac.

Em vez disso, Lee passou por Hagerstown sem ser molestado e, em seu lazer, escolheu cuidadosamente o terreno para uma posição defensiva. Quando Lee tinha que escolher o terreno, ele raramente perdia.

Na verdade, teria restado pouco drama no retiro neste ponto, não fosse pelo padrão de tempestades diárias que mantinham o Potomac no estágio de inundação. Enquanto esperava impacientemente que a água baixasse, Lee escreveu em 12 de julho: Se o rio não tivesse subido inesperadamente, tudo estaria bem para nós; mas Deus, em Sua sábia providência, desejou o contrário.

Cinco dias após a Batalha de Gettysburg, enquanto as batalhas de cavalaria em grande parte inconclusivas continuavam fora dos pequenos vilarejos a leste de Hagerstown, a infantaria de Meade finalmente começou a subir South Mountain a poucos quilômetros da posição de Lee.

Seus homens haviam marchado com força pelo vale de Middletown e, como recompensa, agora tinham que abrir caminho para cima e pelas mesmas lacunas que os confederados haviam defendido com tanta ferocidade apenas dez meses antes, no prelúdio da Batalha de Antietam.

Lee havia usado o tempo para encontrar e fortalecer uma esplêndida linha de defesa, que ia dos arredores de Hagerstown ao rio Potomac, a oeste de Downsville. Em 12 de julho, quando os exércitos se acomodaram, Meade reuniu seus comandantes e pediu uma avaliação da situação. Ausentes do conselho estavam vários membros da primeira seqüência de Meade. O major-general John Reynolds foi morto em Gettysburg e o major-general Winfield Scott Hancock ficou gravemente ferido. O agressivo, embora ocasionalmente equivocado, o major-general Dan Sickles estava se recuperando em Washington, sem sua perna direita. Os oficiais que permaneceram estavam hesitantes em se comprometer com qualquer coisa além de testes tépidos da força de Lee até 14 de julho, o dia em que finalmente atacariam.

Embora a posição de Lee fosse forte, não era um bloqueio. Seus homens estavam ficando sem comida rapidamente e os suprimentos de artilharia foram reabastecidos apenas com hesitação pela única balsa em Williamsport. Seus engenheiros trabalharam febrilmente para construir uma nova ponte flutuante em Falling Waters e, na noite de 13 de julho, tudo estava pronto. As chuvas aumentaram novamente naquela noite, mas agora o Potomac havia retrocedido apenas o suficiente para ser travado. A chuva forte e os trovões ajudaram a abafar o som dos homens e carroções de Lee enquanto eles batiam nos vaus e na ponte - o Exército da Virgínia do Norte mais uma vez escapou do alcance dos Federados. A cavalaria da União deu uma última surra contra os últimos fragmentos da retirada dos confederados, capturando 500 homens e ferindo mortalmente uma das estrelas acadêmicas do sul, Brig. Gen. James Johnston Pettigrew, comandando a Divisão de Henry Heth, na Batalha de Falling Waters. Se não foi um dos grandes generais, o Sul perdeu um de seus grandes intelectos, escreveu o historiador George Franks III. Para o Norte, foi uma pequena e amarga vitória.

Embora dificilmente fosse o fim do jogo que o Norte desejava, não se pode ignorar que Meade ocupava uma posição seriamente inferior e comandava um exército fatigado. Ele facilmente poderia ter perdido seu pássaro na mão - os ganhos que ele ganhou em Gettysburg - com uma investida imprudente em busca de uma segunda vitória e imortalidade, em Williamsport.

Muitos de seus contemporâneos não viam dessa forma.

Ao saber da fuga de Lee, Lincoln menosprezou Meade em uma carta ao comandante que, depois de dormir sobre ela, o presidente decidiu não enviar. Lincoln reconheceu que, naquele momento específico, Meade era o melhor que tinha.

Enquanto a Campanha de Gettysburg se extinguia nos vales devastados pela guerra do norte da Virgínia, Lincoln escolheu, pelo menos publicamente, parabenizar o general por seu sucesso em Gettysburg e não se concentrar em fracassos subsequentes. Ainda assim, este doeu. Embora vários historiadores hoje acreditem que Meade fez o melhor que pôde, dadas as suas múltiplas limitações, parecia a Lincoln e à nação que a única grande chance do Norte de encerrar a guerra naquele verão havia se tornado atolada e perdida na lama de Maryland.

Tim Rowland é um colaborador regular deGuerra Civil da Américae o autor deHistórias estranhas e obscuras da Guerra Civil(Skyhorse Publishing, 2011).

Este artigo foi publicado originalmente na edição de julho de 2014 daGuerra Civil da Américarevista.

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