Mercúrio 7: os primeiros astronautas americanos a orbitar a Terra





Em fevereiro de 1962 - apenas nove meses depois que o presidente John F. Kennedy pediu aos EUA que colocassem um homem na Lua antes de 1970 - o astronauta de Mercúrio John Glenn se tornou o primeiro americano a orbitar a Terra.

OUNa manhã de 20 de fevereiro de 1962, milhões de americanos coletivamente prenderam a respiração enquanto o mais novo pioneiro do mundo varria o limiar de uma das últimas fronteiras do homem. A cerca de 160 quilômetros acima de suas cabeças, o astronauta John Glenn sentou-se confortavelmente no ambiente sem peso de uma cápsula espacial de 9 1/2 por 6 pés que ele chamou de Friendship 7.Dentro desse ambiente fechado, ele elaborou seu plano de vôo e completou uma série de testes técnicos e médicos enquanto cruzava os céus.

Oferecia o espaço para as pernas de um Fusca e a estética de uma lata de lixo, mas a pequena cápsula comandava uma visão extraordinária do planeta Terra. Através da janela da nave, Glenn viu nuvens brancas espessas e fofas cobrindo grande parte do sul da África e do Oceano Índico. As Montanhas Atlas, no norte da África, pareciam estátuas majestosas e orgulhosas em um planeta que parecia tão atemporal quanto as estrelas que cintilavam por uma eternidade. Tempestades de poeira sopraram sobre os desertos e a fumaça das queimadas espalhou-se pela atmosfera.



Oh, essa visão é tremenda, Glenn comentou no rádio para o comunicador da cápsula (Capcom) Alan Shepard, seu colega astronauta do Mercúrio estacionado no controle da missão. Enquanto a Friendship 7 passava pelo Oceano Índico, Glenn testemunhou seu primeiro pôr do sol do espaço, um panorama de belas e brilhantes cores. Antes da conclusão daquele dia histórico, ele testemunharia um total de quatro pores do sol - três enquanto estava na órbita terrestre e o quarto no convés de seu navio de recuperação.

Para Glenn, a viagem histórica de Friendship 7 permanece tão vívida hoje como se tivesse acontecido ontem. As pessoas ainda lhe perguntam como foi ser o primeiro americano a orbitar a Terra. E muitas vezes ele pensa na decolagem de sua cápsula de tirar o fôlego e naqueles amanheceres e entardeceres sutis e emocionalmente fortalecedores.

Aqui na terra você vê um nascer do sol, é dourado, é laranja, Glenn lembrou recentemente. Quando você está no espaço, e está vindo em um pôr do sol ou amanhecer, onde a luz chega a você refratada através da atmosfera da Terra e de volta ao espaço, para a espaçonave essa refração tem a mesma cor brilhante para todas as cores do espectro. . . .



Já ocorreram mais de dez mil pores do sol desde que seu vôo orbital ajudou a lançar os Estados Unidos ainda mais em uma corrida espacial com a ex-União Soviética. E embora a carreira política de Glenn como senador democrata por Ohio o tenha mantido aos olhos do público, ele é lembrado por muitos de seus conterrâneos como o primeiro americano a dar a volta ao planeta e como o porta-voz afável dos sete astronautas do Mercury.

Glenn se maravilha com a forma como as pessoas em todo o mundo ainda se lembram dos dias inebriantes do programa Mercury. Tem sido emocionante em alguns aspectos e é incrível em outros, diz ele. Eu não saio por aí o dia todo, dizendo 'Você não quer ouvir sobre minha experiência espacial?' Mas se as crianças vêm ao escritório aqui, ou se eu as encontro no metrô e elas querem parar um minuto, não hesito em parar e conversar. Eu acho que está bom; Acho que é um dever que nós [ex-astronautas] temos.

Quando Glenn e Friendship 7 estouraram na atmosfera terrestre, os Estados Unidos já eram um distante segundo lugar em tecnologia espacial, atrás da União Soviética. A corrida para começar a explorar o universo havia começado não oficialmente em 4 de outubro de 1957, quando os soviéticos lançaram o Sputnik I, o primeiro satélite artificial do mundo.

Acho que o Sputnik meio que forçou a mão, explica Gene Kranz, que serviu como diretor de vôo assistente do Projeto Mercury e chefe de seção para operações de controle de vôo. Acho que nos encontramos em um embaraçoso segundo em espaço e tecnologias relacionadas. Estávamos em segundo lugar, e os americanos geralmente não gostam desse tipo de papel.

O presidente Dwight D. Eisenhower, no entanto, estava mais preocupado com a segurança do país do que com sua autoestima. Com os soviéticos tendo o poder de foguete para impulsionar um satélite ao espaço, ele se perguntou quanto tempo levaria até que fossem capazes de lançar uma bomba nuclear contra os Estados Unidos. Em resposta a esta ameaça soviética percebida, Eisenhower assinou com a Administração Nacional de Aeronáutica e Espaço (NASA) em 29 de julho de 1958. Uma das primeiras atribuições dadas à nova agência foi lançar um homem ao espaço e devolvê-lo em segurança à Terra , e naquele outono, o Projeto Mercury foi criado para cumprir essa tarefa assustadora.

Em 9 de abril de 1959, a NASA apresentou formalmente ao mundo os sete pilotos de teste que, esperava-se, carregariam a bandeira dos EUA até o céu. Selecionados foram: Tenentes Comandantes Malcolm Scott Carpenter, Walter Marty Schirra e Alan B. Shepard da Marinha; Os capitães da Força Aérea Leroy Gordon Cooper, Virgil I. Gus Grissom e Donald Deke Slayton; e o tenente-coronel John H. Glenn, do Corpo de Fuzileiros Navais.

Nascido em 18 de julho de 1921, Glenn era o mais velho do grupo, indiscutivelmente o mais célebre, e um candidato óbvio para Mercúrio desde o início. Um veterano da Segunda Guerra Mundial e da Guerra da Coréia, Glenn voou em 149 missões de combate e recebeu a Distinguished Flying Cross cinco vezes. Depois de concluir a escola de piloto de teste em 1954, Glenn começou a trabalhar testando os jatos mais rápidos que a América poderia produzir. Sua carreira brilhou ainda mais em 1957, depois que ele estabeleceu um recorde de velocidade transcontinental para o primeiro voo com velocidade supersônica média (700 milhas por hora) de Los Angeles a Nova York.

Desde sua primeira aparição pública juntos, os astronautas do Mercury 7, como vieram a ser conhecidos, eram celebridades e heróis. A princípio ficamos extremamente surpresos quando fomos anunciados para o mundo inteiro, e como todo mundo ficou louco com a coisa toda, Cooper ri.

Mas entusiasmo pelo projeto era uma coisa; torná-lo um sucesso era mais difícil. Havia incontáveis ​​variáveis ​​e incógnitas a conquistar: ausência de peso, uma nova cápsula, um impulsionador inconsistente no foguete Atlas e, claro, o espantoso espectro do espaço. Para ser franco, não sabíamos o que estávamos fazendo em muitas áreas do programa Mercury e tivemos a sorte de nosso país compreender que não havia conquista sem risco, admite Kranz.

Conforme o projeto Mercury evoluiu e avançou para a década seguinte, a NASA encontrou um apoiador crucial no presidente John F. Kennedy. Apenas algumas semanas após o início de seu mandato, porém, os soviéticos marcaram outro golpe tecnológico. Em 2 de abril de 1961, o cosmonauta soviético Yuri Gagarin se tornou o primeiro humano a voar no espaço, orbitando a Terra uma vez durante seu vôo de uma hora e 48 minutos, que ocorreu apenas três meses depois de um foguete americano Redstone transportar um chimpanzé chamado Ham para dentro espaço e o trouxe de volta em segurança.

Em 5 de maio de 1961, Alan Shepard fez a primeira viagem suborbital tripulada da América, voando por 15 minutos e alcançando uma altitude de 116 milhas. Comparado ao voo de Gagarin ao redor do mundo, a missão de 302 milhas de Shepard foi uma mera parada entre os portos de escala. Foi, no entanto, um grande impulso para o orgulho da América. Enquanto Gagarin voava sob o manto de sigilo, o voo de Shepard foi transmitido ao vivo pela televisão.

O sucesso inicial do Programa Mercury estimulou o presidente Kennedy a inspirar a NASA a alcançar novos patamares. Em 25 de maio, ele chamou a atenção do mundo quando disse ao Congresso que a nova meta da nação era completar uma viagem tripulada à lua antes do final da década. Pela primeira vez em seu duelo espacial com a União Soviética, os Estados Unidos, que até então acumularam apenas 15 minutos de voo espacial tripulado, estabeleceram as apostas. Gene Kranz se lembra disso com uma risada. . . pensamos que ele estava louco, mas os astronautas também se sentiram energizados para enfrentar o novo desafio.

A NASA aumentou seus esforços naquele verão. Em julho, Gus Grissom replicou o curto voo suborbital de Shepard e, no outono, a NASA estava pronta para tentar colocar uma espaçonave em órbita. Como teste final de preparação para uma viagem tripulada, um chimpanzé chamado Enos foi lançado ao espaço no final de novembro. A nave que transportava Enos completou duas órbitas antes de pousar com segurança de volta à Terra, após o que a NASA anunciou que em 20 de dezembro daquele ano, John Glenn faria o primeiro voo orbital americano.

Antes de dar o próximo salto gigante em direção à lua, no entanto, a NASA tinha que garantir que um astronauta pudesse funcionar em um ambiente sem gravidade por um longo período de tempo. Alguns cientistas temiam que, sem equipamento e tecnologia adequados, os olhos de um viajante espacial saltassem das órbitas e mudassem de forma. Isso, por sua vez, distorceria sua visão e o impediria de pilotar a nave caso algum dos controles automáticos falhasse. Além disso, os cientistas temiam que o fluido do ouvido interno pudesse flutuar livremente no ar e que Glenn ficasse tão nauseado e desorientado que fosse incapaz de realizar suas tarefas.

Além de suas preocupações com a adaptabilidade de Glenn à ausência de peso, a NASA se preocupou com o inconsistente impulsionador Atlas, o enorme foguete projetado para colocar a nave de Glenn em órbita. Dois dos cinco disparos de teste não tripulados conduzidos no Atlas de 93 pés antes da missão de Glenn falharam. A memória de uma dessas falhas permaneceu vívida para Glenn. Foi um teste noturno, ele se lembra, e foi muito dramático - holofotes e uma linda noite estrelada. Nenhuma núvem no céu. Eles acendem esta coisa e ela sobe. . . . A cerca de 27.000 pés, explodiu bem sobre nossas cabeças. Parecia que uma bomba atômica explodiu bem ali.

Para aumentar a tensão crescente, o mau tempo e problemas mecânicos com o foguete forçaram a NASA a destruir a missão programada de Glenn nove vezes. Finalmente, em 20 de fevereiro de 1962, sete meses após o último vôo tripulado da América, John Glenn vestiria seu macacão de pressão volumoso pelo que seria a última vez.

Levantando-se da cama em seu quarto no centro de espaçonaves da NASA em Cape Canaveral, Flórida, às 02h20, ele verificou o boletim meteorológico, que indicava cinquenta por cento de chance de chuva. Glenn tomou banho, fez a barba e tomou o café da manhã habitual dos astronautas com filé e ovos, antes de fazer um exame físico pré-voo. Se as muitas semanas de antecipação pesavam na mente de Glenn, seu corpo não refletia.

Quatro horas depois, Glenn fez uma curta viagem até o local de lançamento do foguete. Quando ele saiu da van de transferência, a plataforma de lançamento 14 parecia um cenário de filme, já que holofotes gigantes acenavam com raios de um branco leitoso sobre o foguete e a área ao redor. O enorme Atlas era uma espada de prata brilhante na noite negra como carvão. Meu vôo foi ... foi como se você o tivesse encenado, lembra Glenn. Foi hollywoodiano.

Duas horas antes de sua decolagem programada, Glenn se espremeu na cabine apertada do Friendship 7, empoleirado no topo do foguete Atlas. O céu estava clareando e, pouco antes das 8h, os técnicos começaram a laboriosa tarefa de trancar a escotilha de entrada da nave. Selado dentro da cápsula, Glenn se sentiu verdadeiramente sozinho. Os minutos passavam lentamente enquanto ele calma e metodicamente trabalhava em sua lista de verificação pré-vôo. Finalmente, Glenn ouviu a equipe de vôo dar um A-OK à sua missão pelo rádio. Com todos os sistemas funcionando normalmente, Glenn reconheceu sua preparação com uma empresa pronta. Quando a contagem regressiva final para a decolagem começou, a voz do piloto reserva Scott Carpenter estalou no rádio de Glenn: Godspeed, John Glenn.

Às 9h47, os três motores do foguete foram acionados. O Friendship 7 começou a vibrar enquanto o poderoso Atlas acumulava 350.000 libras de empuxo, a força necessária para colocar Glenn e sua nave em órbita. Por alguns segundos intermináveis, o foguete maciço se manteve estável. Finalmente, seus grampos se soltaram e o Atlas lenta e agonizantemente agarrou e puxou o céu azul brilhante. Estamos a caminho, relatou Glenn ao Controle de Mercúrio.

Minutos depois, Glenn estava a 160 quilômetros acima da Terra e viajando a mais de 27.000 quilômetros por hora. Com todos os sistemas funcionando sem problemas durante sua órbita inicial, Control o avisou que ele teria pelo menos sete voltas ao redor da Terra. Ao contrário do cosmonauta soviético Gherman Titov, que experimentou náuseas e tonturas durante seu recente vôo de 16 órbitas, Glenn trabalhou e comeu sem dificuldade. Enquanto olhava para a terra através da janela da cápsula, ele notou como o planeta parecia frágil, protegido do vácuo implacável do espaço por uma película de atmosfera que parecia não mais densa do que uma casca de ovo.

De volta ao Mercury Control, a equipe de vôo, chefiada por Chris Kraft e Kranz, manteve o foco em considerações mais práticas. Após a primeira órbita de Glenn, o Controle recebeu um sinal de telemetria indicando que o escudo térmico de sua cápsula pode estar solto. Se esse sinal estivesse correto, Glenn e a espaçonave se desintegrariam no calor de três mil graus gerado pela reentrada na atmosfera da Terra. Parecia haver apenas uma solução para esse problema potencialmente trágico. Se Glenn se abstivesse de lançar o pacote de retro-foguete da nave, um procedimento normal pouco antes da reentrada, suas tiras de titânio poderiam segurar o escudo no lugar. O controle avisou Glenn de sua decisão de encerrar seu vôo e ordenou que ele planejasse a reentrada após sua terceira órbita.

Não querendo sobrecarregar Glenn com a preocupação com o possível mau funcionamento do escudo térmico, Control não ofereceu nenhuma explicação para a decisão deles até que ele estivesse em casa em segurança. Glenn estava desconfiado, mas todas as partes de Friendship 7 pareciam estar funcionando bem, então ele se preocupou apenas com o que estava sob seu controle. Em pouco tempo, a cápsula caiu com segurança no Oceano Atlântico.

Quando comecei a voltar pela atmosfera, quando as correias que prendiam a embalagem de retorno queimaram, uma delas apareceu na frente da janela, lembra Glenn. Achei que o retropack ou o escudo térmico estavam quebrando. Foi uma verdadeira bola de fogo. Mas o escudo térmico funcionou bem.

O voo de Glenn foi uma bênção de relações públicas para o programa espacial dos EUA. Ele voltou para as boas-vindas de um herói e para um desfile descontroladamente emocionante da fita do ticker da cidade de Nova York. Os Estados Unidos deram um passo significativo em sua competição com a União Soviética e sua busca pela lua. Poucas pessoas sabiam, no entanto, que o piloto mais famoso do país nunca mais voaria no espaço.

Como Glenn se lembra, o presidente Kennedy havia passado a palavra para a NASA, e eu não sabia disso há alguns anos, que não seria usado novamente em um vôo, pelo menos por um tempo. Você não pode acreditar ser o ponto focal desse tipo de atenção quando voltamos. Não sei se ele estava preocupado com as consequências políticas ou o quê. Glenn ficou desapontado por nunca mais ter viajado para o espaço, mas declara: Não me sinto enganado porque fiz um vôo tremendo.

Três anos depois que o confete e as serpentinas explodiram, John Glenn deixou a NASA e, relegando o voo espacial a uma memória vívida, mudou-se para outra arena pública. A política é um mundo de alto perfil no qual a imagem limpa e a personalidade amável de Glenn o tornaram facilmente querido por seus eleitores e pelo público em geral. Em 1974, ele foi eleito para o Senado dos EUA por seu estado natal, Ohio, cargo que ocupou por mais três mandatos.

Apesar da passagem de mais de um quarto de século, Glenn lembra facilmente a alegria inocente que ele encontrou naqueles pores do sol espaciais maravilhosos. Ele nunca perdeu a capacidade de inspirar-se em suas experiências e canalizá-las para uma perspectiva positiva. Acho que é uma atitude, diz ele, de manter sua juventude interior. Acho que as crianças têm uma expectativa do que vai acontecer amanhã. Acho que algumas pessoas são capazes de manter tudo isso, essa expectativa sobre o que estão ansiosos.

Não surpreendentemente, o senador Glenn pode facilmente encontrar seu tempo consumido pelos negócios do Capitólio. Mas quando um adolescente ruivo, de rosto sardento e olhos azuis em chamas pede a Glenn para descrever um lançamento ou respingo, o senador de Ohio torna-se novamente um dos primeiros astronautas da América, ao reviver aquele dia histórico em 1962 quando o tempo parou e três o pôr-do-sol do espaço resplandecia como fogueiras de mil cores cintilantes.


Bryan Ethier é um escritor freelance de Connecticut. Depois de Mercury, seu livro retrospectivo sobre o efeito que o Programa Espacial de Mercúrio teve no mundo, será publicado na primavera por McGregor Hill.

Esta história foi publicada originalmente na edição de outubro de 1997 daRevista de História Americana. Para mais conteúdo, inscreva-se sua é.

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