The Miracle Men of Midway





A vitória americana em Midway teve mais a ver com líderes ousados ​​do que com golpes de sorte

C Em arco nas paredes de mármore do Memorial Nacional da Segunda Guerra Mundial em Washington, DC, em letras de quinze centímetros de altura, está uma frase do livro premiado de Walter Lord em 1967 sobre a Batalha de Midway: eles não tinham o direito de vencer, mas ganharam , e ao fazer isso eles mudaram o curso de uma guerra. O que Lord quis dizer é que as probabilidades contra os americanos em Midway eram tão grandes que seu sucesso final era nada menos que incrível - daí o título de seu livro: Vitória incrível. Quinze anos depois, Gordon Prange deu continuidade a esse tema em seu livro Miracle at Midway. Embutido nesses títulos de livros, e também em suas conclusões, está a implicação de que a vitória americana na Batalha de Midway foi em grande parte o produto do destino, ou acaso, ou sorte, ou alguma outra força não mundana - que foi um milagre depois tudo.

Que os americanos em Midway mudaram o curso da Segunda Guerra Mundial é indiscutível. Às 10 horas da manhã de 4 de junho de 1942, os japoneses estavam vencendo a Guerra do Pacífico; uma hora depois, três porta-aviões japoneses estavam pegando fogo e afundando. O destino das nações e o curso da história mudaram em uma surpreendente enxurrada de bombas americanas de cinco minutos.



Para ter certeza, o acaso desempenhou um papel na Midway, assim como em todos os combates militares ao longo da história. Mas atribuir a vitória americana predominantemente à sorte é um desserviço aos jogadores principais. Uma olhada nas ações de quatro americanos em toda a cadeia de comando em Midway - o almirante da frota Chester Nimitz, o comandante da força-tarefa Raymond Spruance, o líder do grupo aéreo Clarence Wade McClusky e o piloto de bombardeiro de mergulho Richard Dick Best - mostra como liderança corajosa e sólida decisão fazer, não apenas o destino e o acaso, determinaram a crucial vitória americana em Midway.

C Hester Nimitz era fácil de subestimar. Aos 56 anos, com cabelos brancos como a neve e penetrantes olhos azul-claros, ele era um homem quieto que raramente traiu suas emoções. Discreto e contido, ele raramente xingava ou mesmo levantava a voz. Quando exasperado, sua declaração mais confrontadora foi: Agora veja aqui! Ele não era impessoal ou frio - ele era um contador de histórias talentoso e particularmente apreciador de trocadilhos elegantes - mas sua herança alemã e sua educação no Texas Hill Country criaram nele uma reserva de calma que lhe permitiu permanecer aparentemente imperturbado no meio da crise . Esse era exatamente o tipo de homem que o presidente Franklin D. Roosevelt queria no comando de Pearl Harbor após o desastroso ataque japonês em 7 de dezembro de 1941. O secretário da Marinha, Frank Knox, lembrou-se do presidente dizendo: Diga a Nimitz para dar o fora até Pearl Abrigue e fique lá até que a guerra seja vencida.

Não era muito um comando quando Nimitz assumiu no último dia do ano. Os alardeados navios de guerra da América estavam em reparos nos Estados Unidos ou no fundo do porto. Certamente, os japoneses haviam demonstrado claramente em Pearl Harbor que os porta-aviões haviam suplantado os navios de guerra como as principais armas ofensivas das marinhas modernas. Mas, no final da primavera de 1942, os dois grandes porta-aviões da América foram perdidos. As 36.000 toneladasSaratogatinha sido vitimado por um submarino japonês em janeiro e enviado de volta a Puget Sound, Washington, para uma reforma completa; as 37.000 toneladasLexingtonfoi afundado na Batalha do Mar de Coral em maio. Os americanos quase perderam Yorktown nesse mesmo noivado. O porta-aviões chegou mancando a Pearl Harbor em 27 de maio, deixando uma mancha de óleo de 16 quilômetros de extensão, deixando Nimitz com apenas dois porta-aviões totalmente operacionais: oEmpreendimentoe o novoHornet.



O almirante Chester W. Nimitz, com o almirante Raymond A. Spruance, a bordo do USS New Jersey em abril de 1944, próximo ao Atol Majuro, nas Ilhas Marshall. (Marinha dos Estados Unidos)
O almirante Chester W. Nimitz, com o almirante Raymond A. Spruance, a bordo do USS New Jersey em abril de 1944, próximo ao Atol Majuro, nas Ilhas Marshall. (Marinha dos Estados Unidos)

Este era o estado de coisas quando Nimitz soube que os japoneses estavam enviando seu até então invicto - na verdade, ainda não seriamente desafiado - Kido Butai, a força de ataque móvel da Marinha Imperial, para atacar o Atol de Midway, um território controlado pelos americanos 1.100 milhas a noroeste do Havaí. Ele sabia do ataque iminente graças ao trabalho de um grupo dedicado de decifradores de código que previu que aconteceria no final de maio ou início de junho, com quatro ou possivelmente cinco operadoras.

Se o aleijadoYorktownpoderia ser reparado a tempo - o que era problemático - Nimitz teria três transportadores. Mas a força japonesa incluía pelo menos dois navios de guerra (Nimitz não tinha nenhum), sua aeronave de ataque tinha um alcance maior do que os aviões americanos e seus caças Zero eram superiores em alcance e capacidade de manobra aos Wildcats F4F da Marinha dos EUA. Se Nimitz decidisse se opor ao ataque japonês, tudo com que poderia contar com certeza eram os dois porta-aviões da Força-Tarefa 16 do Contra-Almirante William F. Halsey.

Então descobri que ele não estava com Halsey. Quando Bull Halsey trouxe seus dois carregadores para Pearl Harbor em 26 de maio, ele estava sofrendo de um surto severo de psoríase e teve que ser hospitalizado. Solicitado a recomendar alguém para substituí-lo na luta que se aproximava, ele nomeou Raymond Spruance, o contra-almirante que comandava os navios de sua tela de contratorpedeiros. (Se oYorktowntornou-se disponível, então o contra-almirante Frank J. Fletcher, o comandante da Força-Tarefa 17 e sênior de Spruance, iria comandar a frota.) Embora Spruance fosse um profissional confiável, no entanto, ele era um especialista em guerra de superfície, sem experiência no comando da aviação naval forças; Fletcher também era oficial de superfície.

Além da superioridade da força de porta-aviões japonesa, Nimitz teve que levar em consideração o fato de que a grande estratégia aliada, elaborada mesmo antes do início das hostilidades e confirmada pelo menos duas vezes desde então, era derrotar a Alemanha primeiro. De acordo com esse plano, os Estados Unidos deveriam evitar uma ação decisiva contra elementos importantes da frota japonesa no Pacífico, a fim de se concentrar no teatro europeu.

Diante de tudo isso, Nimitz teve que se perguntar se Midway era de tal importância estratégica que justificava arriscar seus porta-aviões restantes em uma luta desigual com o Kido Butai. Para ter certeza, Midway era um valioso posto avançado no meio do oceano para os americanos, e a ocupação japonesa dele teria sido um sério incômodo. Mas era de maior importância estratégica do que os poucos porta-aviões do país? Uma opção para Nimitz era evitar a batalha por completo e esperar peloSaratogaeYorktownpara voltar à frota, quando teria novamente quatro porta-aviões. A essa altura, os japoneses poderiam muito bem ter apreendido Midway, mas seu controle - no final de uma linha de abastecimento de 2.500 milhas do Japão - seria muito tênue e os americanos poderiam retirá-lo com bastante facilidade. Essa era a alternativa conservadora - e provavelmente a responsável.

A outra opção de Nimitz, é claro, era lutar por Midway. Seu conhecimento avançado da abordagem da marinha japonesa, graças aos decifradores de código, transferiu o elemento inestimável de surpresa dos japoneses para os americanos, e deu a Nimitz tempo para reforçar a Midway em si - especialmente com aeronaves. Se o Yorktown pudesse se juntar à Enterprise e ao Hornet, os americanos teriam quatro plataformas de avião, incluindo Midway - o mesmo número dos japoneses.

Dadas as circunstâncias, poucos teriam culpado Nimitz se ele tivesse escolhido a primeira opção e evitado a batalha com a aproximação de Kido Butai. O chefe de operações navais americano, almirante Ernest J. King - que não era uma violeta encolhida - deu a entender quando sugeriu que Nimitz deveria enviar oYorktownpara Puget Sound para mantê-lo fora de perigo e transferir os aviões sobreviventes do porta-aviões para os campos de aviação em Oahu como uma força defensiva.

A escolha pertencia a Nimitz: sua responsabilidade era o comando. Ele certamente estava ciente dos riscos, mas em sua mente a decisão de lutar por Midway não era uma aposta. Ele calculou as probabilidades de maneira fria e racional, e acreditava que tinha uma mão vencedora. Walter Lord afirmou que os americanos não tinham o direito de vencer, mas Nimitz esperava isso. Sua decisão de encontrar os japoneses ao norte de Midway agora parece predeterminada, mas na época foi um golpe ousado, e se alguém além de Chester Nimitz estivesse no comando em Pearl Harbor, a batalha poderia nem ter acontecido.

R ouvido O almirante Raymond Spruance era um homem muito parecido com Nimitz: calmo em seu comportamento e cortês em suas maneiras, lembrando um entrevistador de um professor universitário de fala mansa. Esguio de 55 anos, Spruance formou-se na Academia em 1907 e serviu em contratorpedeiros e cruzadores durante toda a carreira. Quando Bull Halsey percebeu que sua doença significava que ele não poderia comandar a Força-Tarefa 16 na próxima operação, ele não hesitou em recomendar Spruance para o trabalho.

Junto com a atribuição, Spruance também herdou o chefe de gabinete de Halsey, o capitão Miles Browning, de 45 anos. Alto e robusto e bonito, com uma atração de bad boy que o tornava atraente para as mulheres, Browning era um tanto excêntrico na comunidade da aviação. Ele era um excelente piloto e um estrategista imaginativo, mas também era arrogante e desdenhoso dos outros - características que não o tornavam querido para os subordinados. O entusiasmado Halsey se deu bem com Browning e o recomendou para sua promoção a capitão. Antes de Halsey partir para o hospital, ele pediu a Spruance que confiasse fortemente em Browning e em sua experiência em operações aéreas durante o combate que se aproximava. Browning, por sua vez, claramente esperava que Spruance cedesse a ele na gestão dos meios aéreos da Força-Tarefa 16.

Por acaso, os trabalhadores do estaleiro em Pearl Harbor conseguiram consertar oYorktowna tempo de enviá-lo para se juntar à Força-Tarefa 16 de Spruance, em um ponto de encontro que os americanos, com certa esperança, apelidaram de Point Luck, 325 milhas ao norte de Midway. Todos os três porta-aviões americanos estavam lá alguns minutos depois das 6h do dia 4 de junho, quando um PBY Catalina de Midway relatou ter visto dois porta-aviões japoneses e dois navios de guerra a cerca de 170 milhas a sudoeste - uma posição no alcance extremo dos torpedeiros americanos e lutadores. Às 6h07, o almirante Fletcher - a bordoYorktown, esperando o retorno de um grupo de aeronaves - transmitiu uma ordem por rádio para Spruance, a bordo doEmpreendimento: Prossiga para sudoeste e ataque os porta-aviões inimigos quando estiver definitivamente localizado. Seguirei assim que os aviões se recuperarem.

O vento naquele dia estava muito fraco - apenas cerca de cinco nós - e vinha do leste. Para que suas aeronaves fossem lançadas, o Hornet e a Enterprise teriam que virar contra o vento, longe do alvo, e aumentar a velocidade para pelo menos 25 nós (quase 29 mph). Uma vez que levaria mais de uma hora para lançar grupos aéreos de duas operadoras, o que acrescentaria mais 20 milhas ao vôo no momento em que todos os aviões estivessem em suas formações, Spruance decidiu continuar navegando em direção ao alvo por mais 45 minutos antes lançamento. Ainda seria um longo vôo até o alvo, mas o lançamento posterior deve permitir aos aviões de ataque tempo suficiente para fazer o trabalho e voltar com segurança. Sob a gestão de Browning, os primeiros aviões começaram a ser lançados às 7h05.

Wade McClusky com um F4F Wildcat. Piloto de caça durante a maior parte de sua carreira, na época da batalha, ele se tornou o comandante do grupo de bombas a bordo da USS Enterprise. (Marinha dos Estados Unidos)
Wade McClusky com um F4F Wildcat. Piloto de caça durante a maior parte de sua carreira, na época da batalha, ele se tornou o comandante do grupo de bombas a bordo da USS Enterprise. (Marinha dos Estados Unidos)

T O grupo aéreo a bordo doEmpreendimentoestava sob o comando de Wade McClusky. Tendo completado 40 apenas alguns dias antes, ele era o piloto mais velho a bordo. McClusky havia passado a maior parte de sua carreira como piloto de caça, mas em virtude de sua antiguidade ele agora se encontrava no comando de um grupo de bombardeiros. O grupo de bombardeiros era composto pelos bombardeiros de mergulho SBD do Esquadrão de Escotismo VS-6 e do Esquadrão de Bombardeio VB-6, bem como pelos torpedeiros TDB-1 do VT-6.

Atrasos no lançamento surgiram quase desde o início. Os aviões tinham sido alinhados na cabine de comando para o lançamento bem antes do amanhecer, mas vários deles desenvolveram problemas no motor durante o lançamento e tiveram que ser manuseados até o elevador de proa e baixados de volta para o deck do hangar para limpar a cabine de comando. Tudo isso levou tempo.

Houve outros atrasos. Normalmente, a tripulação teria começado a trazer os aviões da carga do segundo convés através do elevador traseiro do porta-aviões enquanto o último dos bombardeiros de mergulho estava sendo lançado para frente. Mas os bombardeiros VB-6, cada um carregando uma bomba de 1.000 libras, precisavam de um deck completo para subir, então a tripulação não começou a trazer os 10 Wildcats do grupo de caça da Enterprise, VF-6, e o Devastator 14 do VT-6 bombardeiros torpedeiros do convés do hangar até depois que o último dos bombardeiros de mergulho estivesse no ar. Demorou mais 20 minutos para trazer os Wildcats pelo elevador dianteiro e os Devastadores pelo elevador traseiro. Os Wildcats foram lançados sem contratempos, mas um dos torpedeiros teve problemas no motor. Estava consertado, mas isso também consumia tempo.

Enquanto isso, os bombardeiros de McClusky estavam circulando sobre a força-tarefa, queimando um combustível precioso. Às 7h45, Spruance estava sem paciência. Cinco minutos antes, seu oficial de inteligência de rádio relatou que ele havia interceptado um relatório de contato de um avião de reconhecimento japonês. Logo o inimigo saberia onde os americanos estavam e a oportunidade de surpresa estaria perdida. O tempo estava acabando.

Até agora, Spruance havia se recusado a interferir na gestão de operações aéreas de Browning, mas, decidindo que era o suficiente, ele ordenou que McClusky recebesse uma mensagem com luz intermitente para prosseguir na missão designada sem esperar pelos torpedeiros. Em vez de um ataque coordenado por bombardeiros e aviões torpedeiros, McClusky teria que fazer o seu melhor apenas com bombardeiros de mergulho.

R animado por Spruance, o grupo de 32 bombardeiros de mergulho de McClusky voou para sudoeste em direção às coordenadas que McClusky calculou naquela manhã. Foi um vôo longo, e a espera pela força-tarefa e a subida à altitude consumiram uma grande quantidade de combustível. O alferes Lew Hopkins olhou para o medidor de combustível e concluiu que seria um voo de ida. Eu sabia, e quase todo mundo sabia, ele lembrou mais tarde, que não tínhamos combustível suficiente para voltar. Mas quando McClusky chegou às 9h20 na área geral onde esperava encontrar o Kido Butai, ele não viu nada abaixo dele, exceto o oceano vazio.

Embora com pouco combustível, McClusky continuou a busca. Ele virou a formação ligeiramente para a direita e voou para oeste por 35 milhas, então ele virou à direita novamente para o noroeste, com a intenção de realizar uma busca de caixa padrão. Ele esquadrinhou o horizonte ansiosamente em busca de sinais de qualquer navio de superfície, seus binóculos praticamente grudados, como ele disse, em seus olhos. Dois de seus pilotos de bombardeiro ficaram sem combustível e caíram na água. Finalmente, às 9h55, bem ao norte da posição de interceptação traçada, McClusky avistou um único navio, sozinho, avançando para o norte em grande velocidade, sua onda de proa fazendo uma ampla esteira que parecia para todo o mundo como uma flecha branca pintada a superfície do mar. McClusky adivinhou imediatamente que era um retardatário do Kido Butai e, usando aquela onda de arco em forma de V como guia, ele alterou o curso para seguir a flecha logo a leste do norte. Dez minutos depois, às 10h05, ele viu manchas escuras no horizonte à sua frente. Conforme ele voava mais perto, as manchas se transformaram em navios de superfície. Ele havia encontrado o Kido Butai.

OU m dos 32 pilotos que voaram naquele percurso perigoso com McClusky foi o tenente Dick Best, o oficial comandante do VB-6. Aos 32 anos, Best era mais jovem do que a maioria dos comandantes de esquadrão e parecia ainda mais jovem. Sem o uniforme, ele pode ter tido problemas para conseguir que um barman de Honolulu lhe servisse uma cerveja. Um nativo de Nova Jersey, ele era magro como um chicote, com um nariz aquilino e orelhas proeminentes. Mas ele foi um grande piloto. Antes de assumir o comando do VB-6, ele havia sido instrutor de voo na Naval Air Station Pensacola. Freqüentemente, ele tinha de suportar algumas brincadeiras bem-humoradas porque seu nome do meio era Halsey e, de fato, ele alegava uma relação distante com o almirante.

Quando McClusky, Best e o comandante do VS-6, o tenente Earl Gallaher, se aproximaram do Kido Butai naquela manhã, eles viram tantos alvos valiosos abaixo deles que houve confusão sobre qual deles atacar. O alvo mais próximo era o grande transportadorKaga; cinco milhas à sua direita e algumas milhas à frente estava a nau capitânia Akagi.

De acordo com a doutrina, Gallaher e Best deveriam liderar seus dois esquadrões contra navios diferentes. Para fazer isso, o esquadrão líder - Gallaher's - deve voar além do primeiro porta-aviões e atacar o mais distante, enquanto o esquadrão posterior - Best's - atacou o alvo próximo.

Mas McClusky, que passou a maior parte de sua carreira como piloto de caça e não internalizou a doutrina do bombardeio, abordou a situação com a franqueza típica americana. Ele viu os dois carregadores não tão próximos e distantes, mas à esquerda e à direita. McClusky não podia fazer sinais com as mãos para Best, que estava a 1.500 metros abaixo dele, então quebrou o silêncio do rádio para ordenar que Gallaher pegasse o porta-aviões à esquerda e Best pegasse o porta-aviões à direita.

Melhor nunca ter ouvido a ordem. Mais tarde, ele especulou que seu rádio não funcionava, o que é possível; outra explicação provável é que Best e McClusky enviaram seus relatórios dos avistamentos do navio um para o outro simultaneamente, o que significava que nenhum dos dois teria ouvido o outro. Em qualquer caso, os dois esquadrões sob o comando de McClusky se prepararam para mergulhar noKaga. Os americanos ganharam uma vantagem crucial ao chegar ao Kido Butai em um momento crítico; agora a confusão na atribuição de alvos ameaçava desperdiçá-la.

Um bombardeiro de mergulho do esquadrão VB-6 de Dick Best pousa em Yorktown após ser atingido no ataque ao porta-aviões Kaga. (Arquivos Nacionais)
Um bombardeiro de mergulho do esquadrão VB-6 de Dick Best pousa em Yorktown após ser atingido no ataque ao porta-aviões Kaga. (Arquivos Nacionais)

Os sinais manuais são mais utilizados para preparar os pilotos de seu esquadrão para mergulhar no alvo. Então, quando ele estava prestes a mergulhar, os 16 bombardeiros do VS-6 de Gallaher, além de McClusky, todos vieram voando diretamente na frente dele. Best mais tarde lembrou que seu primeiro pensamento foi: Eles haviam atingido meu alvo! Mas pensando rápido, ele fechou seus flaps e balançou seus ailerons como um sinal para o resto de seu esquadrão se conter. Muito tarde. Já comprometidos com o mergulho, 10 dos pilotos VB-6 aderiram à investida noKaga. Apenas os dois alas de Best, Ed Kroeger e Fred Weber, estavam perto o suficiente para ver seus sinais frenéticos e se segurar.

Vinte e sete aviões americanos mergulharam noKaga. Eles o cobriram com bombas e, em poucos minutos, ele era um destroço fumegante. Mas isso deixou apenas três aviões para o ataque aoAkagi. Best reuniu seus dois alas, um de cada lado, e os três aviões americanos voaram em direção ao Akagi em uma formação em V rasa. Foi uma manhã calma e plácida, Best recordou, e ele se lembrou de ter pensado que parecia um treino de batalha individual regular. Enquanto eles mergulhavam de 14.000 pés, Best colocou sua mira de bomba no meio da cabine de comando do Akagi, logo à frente de sua pequena ilha, e lançou sua bomba a cerca de 1.500 pés. Kroeger e Weber lançaram suas bombas quase ao mesmo tempo.

A bomba de 500 libras de Best atingiu o localAkagiConvés de vôo e penetrou no convés do hangar lotado. O dano imediato foi extenso, mas o dano secundário foi catastrófico. OAkagiO convés do hangar estava lotado com 18 grandes torpedeiros Kate, todos com tanques de combustível cheios até o topo e armados com torpedos Tipo 91 de 1.870 libras. Outro material bélico estava nos carrinhos e nas prateleiras ao longo da antepara. Em minutos, o material bélico começou a queimar e, uma vez que as explosões começaram, o combustível de aviação dos aviões destruídos alimentou o fogo. O erro que enviou 27 dos 30 aviões de McClusky contra a mesma transportadora acabou não importando: às 10:25, ambos osKagaeAkagiestavam queimando fora de controle.

Enquanto isso, cerca de 10 milhas ao norte, os aviões de Yorktown estavam atingindo o porta-aviõesSoryu. Em um período eletrizante de cinco minutos, três quartos do Kido Butai foram destruídos. Esse aviso que mudou a história foi possível porque:

• Chester Nimitz tomou a ousada decisão de enfrentar os adversários japoneses, apesar da aparente incompatibilidade.
• Raymond Spruance anulou Miles Browning e ordenou que Wade McClusky continuasse na missão designada. Se, em vez disso, ele tivesse esperado o lançamento dos aviões-torpedo para que todo o grupo aéreo pudesse voar até o alvo juntos, McClusky não teria combustível suficiente para conduzir sua busca decisiva.
• Wade McClusky continuou procurando quando seu medidor de combustível indicou meio vazio, uma escolha ousada que o levou ao Kido Butai.
• Dick Best reagiu instantaneamente quando percebeu que um grupo aéreo inteiro estava mergulhando no mesmo alvo.

Isso não quer dizer que esses quatro homens fossem os únicos cujas ações importavam. Centenas de outros, de oficiais de bandeira a empurradores de aviões, também desempenharam papéis cruciais na vitória que virou a maré na Guerra do Pacífico e desencadeou a contra-ofensiva americana nas Ilhas Salomão. Dois meses depois de Midway, 10.000 fuzileiros navais desembarcaram em Guadalcanal, e a ofensiva americana não parou até agosto de 1945. Havia sorte envolvida, com certeza - mas às vezes homens ousados ​​e corajosos fazem sua própria sorte.

Craig L. Symonds é professor ilustre da classe de 1957 de história naval americana na Academia Naval dos Estados Unidos em Annapolis, e autor ou editor de 25 livros sobre Guerra Civil e história naval. Livro deleA Batalha de Midwayfoi publicado pela Oxford University Press em outubro de 2011.

Homens milagrososapareceu na edição de janeiro / fevereiro de 2012 daRevista da Segunda Guerra Mundial.Inscreva-se hoje!

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