Morris Moe Berg: como o estranho homem do beisebol se tornou um espião americano



Morris Moe Berg era um acadêmico inteligente que falava várias línguas. Ele também era um espião.

euNo outono de 1934, Morris Moe Berg, um jornaleiro apanhador reserva do time de beisebol dos Cleveland Indians, teve uma folga - ou assim se pensava. Para a surpresa de muitas pessoas, ele foi nomeado para um elenco de 14 jogadores da liga principal que se preparava para uma turnê pós-temporada no Japão, onde estaria na companhia rarefeita de estrelas como Babe Ruth, Lou Gehrig, Jimmy Foxx, Lefty Gomez e a lendária gerente Connie Mack. Foi a primeira vez desde o colégio que o prodígio inteligente, mas violento, formou um time de estrelas.

Nunca foi explicado por que Berg foi escolhido para se juntar à turnê. Um acadêmico inteligente - ele se formou Phi Beta Kappa na Universidade de Princeton, passou a se formar em direito na Universidade de Columbia e lia 10 jornais por dia - Berg era um enigma para seus colegas jogadores de bola menos intelectuais, um homem aparentemente mais interessado em diplomacia internacional do que médias de rebatidas diárias. Ele falava 12 idiomas, brincou um ex-companheiro de equipe uma vez, mas não sabia acertar em nenhum deles. Supunha-se que o domínio das línguas de Berg seria útil em um momento em que o Japão estava se tornando cada vez mais hostil a outros países da região. Acontece que o veterano jogador de beisebol era mais do que um lingüista talentoso.

Ele também era um espião.

Ninguém sabe exatamente quando a carreira de Berg no beisebol colidiu com sua espionagem sombria, mas condizente com um agente secreto, ele era um enigma para seus companheiros de equipe e amigos. Sua vida, então e depois, foi repleta de perguntas sem respostas. Berg usava o beisebol como disfarce ou ele honestamente gostava de praticar o esporte? Quem o conhecia melhor acreditava que era um pouco dos dois.

O caçula de três filhos, Berg nasceu no bairro de East Harlem na cidade de Nova York em 2 de março de 1902, filho de imigrantes ucranianos-judeus, dividindo um apartamento na East 121st Street com seus pais e seus dois irmãos. O pai de Berg, Bernard, trabalhava em uma lavanderia enquanto aprendia sozinho a ler inglês, francês e alemão. De sua casa, Moe podia ver o Harlem River até o Yankee Stadium, onde o time de Nova York jogava. No devido tempo, ele próprio tocaria lá. Depois de se destacar nas aulas noturnas, o mais velho Berg ganhou dinheiro suficiente para abrir uma farmácia e mudar a família para um apartamento mais confortável em Newark, New Jersey.

Desde o início, seu pai incentivou Berg a estudar e ler. Embora Moe tenha prosperado na escola, sua verdadeira paixão, como muitos garotos de sua idade, era o beisebol. Um dia, um policial de ronda o notou jogando uma bola na rua e o convidou
para se juntar à equipe local da Igreja Episcopal Metodista - para grande desgosto do pai trabalhador de Berg, que via o beisebol como uma perda de tempo e intelecto. O único judeu em um time de católicos e protestantes italianos, o imaginativo Moe, de sete anos, criou seu primeiro pseudônimo, mudando seu nome de jogo para Runt Wolfe.

Aos 16 anos, Berg se formou como o primeiro de sua classe na Barringer High School em Newark e foi selecionado como o homem da terceira base inicial de um time dos sonhos de nove homens do ensino médio escolhido peloNewark Star Eagle. Na primavera de 1918, ele foi aceito na Universidade de Nova York. No ano seguinte, depois de dois semestres jogando beisebol e basquete na NYU, Berg foi transferido para Princeton, onde jogou na primeira base e no shortstop. Seguindo os passos de seu pai, Moe estudou línguas, destacando-se em espanhol, latim, grego, italiano, alemão e sânscrito. Quando não estava jogando bola, ele ensinava seus companheiros de equipe. Ele era conhecido por confundir os oponentes gritando dicas em latim para frente e para trás com o igualmente intelectual segundo base Crossan Cooper.

Por ser judeu, Berg passou por alguns momentos difíceis em Princeton. Quando um de seus companheiros de equipe foi nomeado para membro de um dos prestigiosos clubes de jantar de Princeton, o companheiro se recusou a entrar, a menos que Berg também pudesse se tornar um membro. O clube consentiu com a condição de que os dois não tentassem trazer mais nenhum judeu para o clube. Os companheiros recusaram. Sentindo-se responsável pela recusa de princípio de seu companheiro de equipe, Berg o convenceu a se tornar um membro de qualquer maneira. Quanto a Berg, ele nunca voltou a Princeton para reuniões de classe.

Apesar do preconceito, Berg jogou beisebol por três anos em Princeton. Em sua temporada sênior, ele foi o capitão do time, batendo 0,337 pontos no ano e um espumante 0,611 contra os arquirrivais de Princeton, Harvard e Yale. Ele jogou contra Yale no Yankee Stadium e conseguiu três rebatidas em um jogo. Graduando-se magna cum laude em 1923, Berg assinou um contrato de US $ 5.000 para jogar beisebol da liga principal com o Brooklyn Robins (que logo seria renomeado como Brooklyn Dodgers), que estava ansioso para adicionar um jogador de beisebol judeu para expandir sua base de fãs. Rebatendo um péssimo .186 como shortstop reserva naquele primeiro ano, Berg fez as malas após o final da temporada e navegou para Paris, onde se matriculou na prestigiosa Sorbonne para estudar latim, finalmente se matriculando em 32 aulas.

Retornando a tempo para o treinamento de primavera em 1924, Berg foi exilado para as ligas menores. Ele passou os próximos dois anos jogando pelos Minneapolis Millers, Toledo Mud Hens e Reading (Pennsylvania) Keystones. Sua mais do que respeitável média de rebatidas de 0,311 com os Keystones lhe valeu uma passagem de volta para os majores com o Chicago White Sox em 1926, mas não antes de ele pular o treinamento de primavera para terminar seu primeiro ano na Columbia Law School. Uma série de lesões nos apanhadores do White Sox deu a Berg uma abertura: ele se ofereceu para pegar, embora nunca tivesse jogado naquela posição antes. Em seu primeiro jogo atrás da placa, os arremessadores do White Sox seguraram Babe Ruth sem rebatidas e venceram por 6–3. Berg encontrou um novo lar.

Nunca muito rebatedor, Berg desenvolveu um braço de arremesso forte e usou sua inteligência dominante para ajudar seus arremessadores a conseguirem jogos melhores. Não menos jogador do que Ted Williams, do Boston Red Sox, procurou seu conselho. Durante o segundo ano de sua carreira histórica, Williams perguntou a Berg como Babe Ruth e Lou Gehrig haviam se saído. Gehrig esperaria e esperaria e esperaria até que ele acertasse o campo quase fora da luva do apanhador, Berg respondeu. Quanto a Ruth, ele não tinha fraquezas. Ele tinha um bom olho e lançava arremessos fora da zona de strike. O rebatedor que mais se parecia com Williams, disse Berg, foi Shoeless Joe Jackson, o ex-grande do Chicago Black Sox. Mas você, Berg disse a Williams, é melhor do que todos eles.

Uma lesão no joelho que Berg sofreu em um jogo de exibição contra a liga secundária Little Rock Travellers em 1929 limitou severamente seu tempo de jogo. No ano seguinte, Berg apareceu em apenas 20 jogos, acertando um péssimo 0,115. Olhando para o futuro, ele conseguiu um emprego fora da temporada no respeitado escritório de advocacia de Wall Street, Satterlee and Canfield. O Cleveland Indians contratou Berg em 1931, mas ele jogou apenas 10 partidas, conseguindo uma rebatida em 13 rebatidas. Na primavera seguinte, ele se juntou aos Washington Senators como apanhador reserva, rebatendo 0,236 em 75 jogos sem erros e eliminando 54,3% dos possíveis ladrões, a segunda melhor porcentagem da Liga Americana.

Berg (centro) e o jogador de beisebol japonês Takizo Matsumoto (à esquerda) com um amigo não identificado. (Biblioteca Pública de Boston)
Berg (centro) e o jogador de beisebol japonês Takizo Matsumoto (à esquerda) com um amigo não identificado. (Biblioteca Pública de Boston)

A mudança de Berg para a capital do país mudaria sua vida. Ele era freqüentemente convidado para jantares e festas de embaixadas, onde seu raciocínio rápido e formidável habilidade linguística chamaram a atenção de membros proeminentes do governo de Franklin D. Roosevelt. Após a temporada de 1932, Berg foi convidado a acompanhar os companheiros da liga principal Lefty O’Doul e Ted Lyons ao Japão para ministrar seminários de beisebol em universidades japonesas. Depois que os outros jogadores retornaram aos Estados Unidos, Berg fez uma longa turnê pelo Sudeste Asiático, Oriente Médio e Alemanha antes de retornar a tempo de participar da temporada de vitória da flâmula de Washington em 1933. Era um sinal do que estava por vir.

Berg voltou ao Japão em 1934 com um time de estrelas da Liga Americana liderado por Babe Ruth—Beibu Rusupara os japoneses - que haviam acabado de completar sua última temporada com o New York Yankees. Milhares de fãs loucos por beisebol se alinham nas ruas de Tóquio para dar as boas-vindas ao time dos EUA quando ele chega em novembro para uma série de 18 jogos de exibição contra um time universitário japonês de primeira linha.

Na época de sua surpreendente seleção para o time de craques, Berg, que agora estava de volta ao Cleveland Indians, era conhecido por seus companheiros como um jogador medíocre. Os rumores eram de que suas habilidades com o idioma o haviam garantido uma vaga na viagem como intérprete, embora naquela época ele falasse um japonês limitado. Ninguém suspeitou que seu jogo de bola fosse um disfarce para uma missão ultrassecreta do governo. Em sua mala, ele carregava uma carta assinada pelo Secretário de Estado dos EUA Cordell Hull, endereçada ao consulado americano em Tóquio e instruindo a equipe a mostrar ao apanhador toda a cooperação devida, oficial ou não.

Berg participou de alguns jogos de exibição no Japão - os grandes campeões venceram todos os 18 e Ruth acertou 13 home runs - mas seu verdadeiro trabalho veio depois. Durante seu tempo livre, Berg vagava pelas ruas de Tóquio em um quimono preto e sandálias, filmando cenas de fundo com uma câmera 16mm Bell and Howell fornecida a ele pela Movietone News, uma produtora de noticiários que havia contratado ele para filmar a viagem para cinemas em casa. O governo japonês proibiu estritamente essas filmagens, mas o status de Berg como um jogador de futebol da grande liga ou seu disfarce de japonês de 1,80 metro permitiram que ele iludisse as autoridades.

Depois de um jogo no recinto de feiras Omiya perto de Tóquio, Berg escapuliu, trocando o uniforme pelo quimono, penteando o cabelo para trás e comprando um buquê de flores. Em seguida, ele caminhou indiferente para o Hospital Internacional St. Luke de sete andares, um dos edifícios mais altos da cidade. Sua história de capa: uma visita de cortesia à filha do Embaixador dos Estados Unidos Joseph Grew, Elizabeth Lyon, que acabara de dar à luz. Jogando as flores de lado assim que conseguiu entrar, Berg esgueirou-se por uma porta lateral para o telhado. De lá, com uma vista impressionante da cidade, ele capturou fotos panorâmicas da base naval na Baía de Tóquio, centros comerciais e industriais e alvos militares ao redor. Em seguida, ele silenciosamente voltou para seus companheiros de equipe. Ele nunca viu Lyon. Seu vídeo secreto foi posteriormente mostrado ao Tenente da Força Aérea do Exército dos EUA Coronel Jimmy Doolittle e seus invasores antes de seu famoso bombardeio contra Tóquio em abril de 1942 em retaliação ao ataque japonês a Pearl Harbor.



Berg com sua câmera de filme 16mm Bell and Howell. (Arthur W. Diamond Law Library, Columbia University School of Law)
Berg com sua câmera de filme 16mm Bell and Howell. (Arthur W. Diamond Law Library, Columbia University School of Law)

Após a viagem pelo Japão, Berg continuou suas viagens no Extremo Oriente, Rússia e Polônia - todas as áreas de grande interesse para os funcionários da inteligência americana. Depois de retornar aos Estados Unidos, ele foi pego pelo Boston Red Sox para retomar seu trabalho diário como apanhador reserva. Em 17 de outubro de 1938, Berg foi convidado para ser um painelista convidado emUma informação, por favor, O popular programa de perguntas de rádio da NBC. Berg, que voltou ao programa três vezes, demonstrou sem esforço sua ampla gama de conhecimentos respondendo a todos os tipos de perguntas, da astronomia à mitologia à derivação de palavras e nomes em grego e latim. Ele fez mais pelo beisebol em 30 minutos do que eu fiz como comissário, disse Kenesaw Mountain Landis, governante do beisebol há muito tempo. Berg também escreveu um artigo bem recebido sobre beisebol paraAtlantic Monthlyintitulado Pitchers and Catchers.

Depois de se aposentar do beisebol em 1942 com uma média de rebatidas na carreira de 0,243, seis home runs e 206 RBI, Berg aceitou um emprego no Escritório de Assuntos Interamericanos de Nelson Rockefeller, uma agência criada para conter a propaganda do Eixo na América Latina. Os talentos linguísticos de Berg foram úteis quando ele se reuniu com vários funcionários do governo no Brasil, Panamá e Peru. Sua primeira missão foi uma viagem de boa vontade pela América Latina que lhe permitiu avaliar secretamente a disposição dos líderes políticos latino-americanos de se aliar aos Estados Unidos na guerra.

Em agosto de 1943, Berg foi transferido para o Escritório de Serviços Estratégicos, o precursor da Agência Central de Inteligência. O OSS era chefiado pelo Brigadeiro General William Wild Bill Donovan, que comandou o 165º (anteriormente o 69º Regimento de Infantaria Fighting) na Primeira Guerra Mundial. Seu recrutamento foi facilitado por uma carta do Coronel Ellery Huntington, um sócio do escritório de advocacia de Berg, Satterlee e Canfield. Berg, escreveu Huntington, seria um bom oficial de operações, tanto aqui quanto no campo. Colocado na mesa dos Bálcãs no OSS, Berg monitorou os movimentos do rei exilado iugoslavo, Pedro II, que agora era estudante em Cambridge. Ele também recebeu relatórios de campo e os comparou com membros da comunidade eslavo-americana que também haviam sido recrutados para o OSS. (As histórias de que Berg saltou de paraquedas na Iugoslávia para se encontrar pessoalmente com chetniks e partidários comunistas sob o comando de Josip Broz Tito são agora consideradas apócrifas.)

Babe Ruth com gueixas durante a viagem de 1934 ao Japão. (Bettmann / Getty Images)
Babe Ruth com gueixas durante a viagem de 1934 ao Japão. (Bettmann / Getty Images)

No final de 1943, Berg foi escalado para uma operação clandestina altamente sensível atrás das linhas inimigas na Europa. Sua missão, como parte do Projeto Larson, era entrevistar os principais cientistas italianos para avaliar seus conhecimentos sobre o programa da bomba atômica da Alemanha. Para se preparar, ele se encontrou com o físico ganhador do Prêmio Nobel William Fowler e Vannevar Bush, chefe do Escritório de Pesquisa e Desenvolvimento Científico dos EUA. Em abril de 1944, depois de ser oficialmente nomeado agente da inteligência no Departamento de Operações Especiais e autorizado a portar uma pistola calibre .45, Berg voou para a Itália via Portugal e Argel. Nem ele nem a maioria dos outros americanos sabiam na época que os Estados Unidos já estavam desenvolvendo sua própria bomba atômica no Novo México deserto sob o codinome Projeto Manhattan.

Berg entrou na Itália em um submarino que o OSS pegou emprestado da marinha italiana em Brindisi. Depois de pousar, ele foi a Florença para visitar o Laboratório Galileo, onde cientistas italianos estavam trabalhando em mísseis de longo alcance. De suas entrevistas com os italianos, Berg soube que Werner Heisenberg, o proeminente físico alemão encarregado do nascente programa nuclear dos nazistas, estava escalado para dar uma palestra em Zurique. Berg entrou em contato com Paul Scherrer, diretor do Instituto de Física de Zurique, e combinou de assistir à palestra se passando por um estudante suíço de pós-graduação. Armado com uma pistola e uma cápsula de cianeto de potássio para engolir se necessário, Berg tinha ordens para atirar em Heisenberg se Berg determinasse na palestra que os alemães estavam perto de desenvolver uma bomba atômica.

O ganhador do Prêmio Nobel estava sentado na primeira fila do auditório, cercado por soldados nazistas armados. Berg, que tinha um conhecimento básico de física nuclear, fez anotações meticulosas durante a palestra. Um pouco nervoso e confuso quando Heisenberg se lançou em uma longadiscussão da teoria da matriz S, Berg, no entanto, concluiu que nadaing Heisenberg disse na palestra justificou atirar nele. O julgamento precipitado de Berg foi confirmado quando ele compareceu a um jantar pós-palestra em homenagem a Heisenberg e ouviu a observação alemã de que seu país estavacomo perdendo a guerra e não estava nem perto de desenvolver uma bomba atômica. Heisenberg foi poupado da bala e Berg do cianeto.

Werner Heisenberg, o físico alemão encarregado do programa nuclear nascente dos nazistas, era um dos alvos de Berg. (Bundesarchiv)
Werner Heisenberg, o físico alemão encarregado do programa nuclear nascente dos nazistas, era um dos alvos de Berg. (Bundesarchiv)

Permanecendo com o OSS até sua dissolução em 1945, Berg foi transferido para a equipe do Grupo Consultivo da OTAN para Pesquisa e Desenvolvimento Aeronáutico. Em 1951, ele pediu para ser nomeado chefe de estação do escritório da CIA em Israel, mas seu pedido foi negado. Durante o auge da Guerra Fria, Berg foi designado para a Europa para monitorar o programa atômico da União Soviética. Ele conseguiu atravessar a República Tcheca com nada mais do que um pedaço de papel estampado com uma estrela vermelha, mas no final não aprendeu nada de valor. O oficial da CIA que interrogou Berg em seu retorno relatou que o ex-apanhador era estranho. O contrato de Berg expirou em 1954.

Problemas financeiros atormentaram Berg pelo resto de sua vida. Por 17 anos ele viveu com seu irmão Samuel em Newark antes de Samuel finalmente o expulsar, deixando sua irmã, Ethel, para lidar com o ex-espião excêntrico. Berg tornou-se um colecionador, passando os dias lendo pilhas de jornais. Ninguém tinha permissão de tocar em seus papéis até que ele os lesse todos. Se alguém o fizesse, ele considerava os papéis tocados mortos e sairia e compraria os mesmos novamente. Ele também usava o mesmo terno preto e gravata todos os dias e tomava três banhos.

Recebeu a Medalha Presidencial da Liberdade pelo presidente Harry S. Truman em 1946 por seu serviço durante a guerra, Berg recusou-se a aceitar quando foi informado que não poderia explicar aos amigos como havia conquistado a homenagem. Ele nunca se casou ou teve um emprego em tempo integral após o fim de sua carreira no beisebol. Em vez disso, ele levou uma existência nômade, carregando apenas uma escova de dentes e astuciosamente fazendo amizade com os condutores de trem que o deixavam viajar de graça. Ele passou horas nos estádios da liga principal da cidade de Nova York, assistindo ao jogo dos Yankees, Dodgers ou Giants. Uma noite, ele encontrou seu velho amigo Joe DiMaggio, que lhe ofereceu uma noite de estadia em seu hotel de luxo em Manhattan. Berg passou seis semanas vivendo da hospitalidade do Yankee Clipper.

Em 1960, Berg fez planos para escrever um livro detalhando suas façanhas como espião-jogador. O projeto naufragou depois que o co-escritor de Berg o confundiu com Moe Howard dos Três Patetas. O livro nunca foi escrito. Sempre que alguém perguntava a Berg no que ele estava trabalhando, ele levava um dedo aos lábios e sussurrava teatralmente Shhh. Foi o mais perto que ele chegou de admitir que tinha sido um espião.



Em 1933, Berg foi um dos 240 jogadores da liga principal apresentados na nova série de cartões de beisebol da Big League da Goudy Gum Company - os primeiros desses cartões a serem vendidos com chicletes em cada embalagem. (Leilões Heritage)
Em 1933, Berg foi um dos 240 jogadores da liga principal apresentados na nova série de cartões de beisebol da Big League da Goudy Gum Company - os primeiros desses cartões a serem vendidos com chicletes em cada embalagem. (Leilões Heritage)

Berg morreu em 29 de maio de 1972, aos 70 anos, em decorrência dos ferimentos sofridos em uma queda na casa de sua irmã. Uma enfermeira do hospital de Newark onde ele morreu relembrou suas palavras finais: Como o Mets está hoje? (Eles ganharam.) De acordo com seus desejos declarados, seus restos mortais cremados foram espalhados pelo Monte Scopus em Israel.

Mais tarde naquele ano, a irmã de Berg aceitou a Medalha da Liberdade em seu nome e doou-a para o Hall da Fama do Beisebol Nacional em Cooperstown, Nova York, onde ela é exibida ao lado de sua luva de apanhador bem usada e passaporte. Berg teria aprovado. Talvez eu não esteja no Hall da Fama do Beisebol de Cooperstown como muitos de meus amigos do beisebol, mas estou feliz, ele disse uma vez. Tive a oportunidade de jogar futebol profissionalmente e estou especialmente orgulhoso de minhas contribuições para o meu país. Talvez eu não pudesse bater como Babe Ruth, mas eu falava mais línguas do que ele.

Nos últimos anos, as façanhas sombrias de Berg inspiraram um livro best-sellerO apanhador Era um espião, por Nicholas Dawidoff; um filme de 2018 com o mesmo título estrelado por Paul Rudd; e um documentário de 2019O espião por trás da placa inicial, do cineasta Aviva Kempner, de Washington. O cartão colecionável da liga principal de Berg de Berg é exibido com destaque na sede da CIA em Langley, Virgínia.

O ex-jogador da liga principal e técnico Casey Stengel, ele próprio um notável excêntrico, resumiu sucintamente Moe Berg. Stengel, como Berg, jogou para o Brooklyn Dodgers, e uma vez tirou o boné para deixar um pássaro voar. Anos depois, como gerente do New York Yankees e do New York Mets, ele foi homenageado por Stengelese, seu uso fragmentado da língua inglesa. Berg, disse Stengel, foi o homem mais estranho que já jogou beisebol. Ele teria sabido.MHQ

Liesl Bradner, jornalista residente na Califórnia, é autora deSnapdragon: as explorações do Ranger e fotógrafo de combate de Darby, Phil Stern, na segunda guerra mundial(Osprey Publishing, 2018).

Este artigo aparece na edição de outono de 2020 (Vol. 33, No. 1) deMHQ — The Quarterly Journal of Military Historycom o título: Odd Man Out do Beisebol



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