A busca de Nelson pela expedição de Napoleão ao Egito

Os britânicos e os franceses se enfrentam na Batalha do Nilo, 1798. (clipart.com)
Os britânicos e os franceses se enfrentam na Batalha do Nilo, 1798. (clipart.com)



NO DIA DO TRAFALGAR, o vice-almirante Horatio Nelson tinha a frota francesa e espanhola combinada à vista. O encontro aconteceu no final de uma longa perseguição que começou em maio de 1805, o levou através do Atlântico para chegar às Índias Ocidentais em junho, de volta à foz do Canal da Mancha em agosto, e finalmente ao sul do Estreito de Gibraltar em setembro, onde bloqueou Cádiz até que o inimigo se coloque no mar em outubro. Ele teve uma série de falsos começos e seguido uma série de trilhas falsas, mas depois que o Almirante Pierre Villeneuve limpou o Estreito de Gibraltar do Mediterrâneo e partiu para o Atlântico profundo, Nelson foi capaz de fazer a suposição com alguma certeza de que os franceses estavam indo para as Índias Ocidentais. A campanha de Trafalgar provou ser um triunfo da manobra estratégica. Como operação de inteligência, não foi, pelo menos em seus estágios posteriores, uma operação de complexidade.



O contraste com a anterior perseguição, descoberta e destruição de uma frota francesa por Nelson era extremo. Em 1798, Nelson, recentemente promovido a comando independente, foi nomeado para liderar um esquadrão britânico de volta ao Mediterrâneo, do qual estava ausente desde o final de 1796, e para montar guarda fora de Toulon, a principal base naval inimiga no sul da França. Era sabido que o general Napoleão Bonaparte comandava um exército reunido ali; que os transportes também estavam se acumulando, sob a proteção de uma frota de batalha francesa; e que uma expedição anfíbia foi planejada, dirigida contra os interesses britânicos. A questão era qual e onde: a própria Grã-Bretanha? Irlanda? Sul da Italia? Malta? Peru? Egito? Tudo estava ao alcance operacional de Napoleão, e alguns, Malta em particular, foram trampolins para outros. Além do Egito ficava a Índia, onde a Grã-Bretanha estava reconstruindo um substituto para o império ultramarino perdido na América do Norte em 1782. Se Napoleão pudesse se lançar ao mar sem ser detectado, o Mediterrâneo engoliria seus rastros e Nelson descobriria para onde ele tinha ido apenas depois de terminar seu pior. A ameaça perturbaria um observador dia e noite. Nelson ficou perturbado. Antes que os franceses deixassem o porto, ele estava antecipando sua partida para a Sicília, Malta e Sardenha e para acabar com o rei de Nápoles com um golpe, mas também talvez para Málaga e [a] marchar através da Espanha para invadir Portugal, o aliado mais antigo da Grã-Bretanha. Depois que eles partiram no final de maio, ele estava em uma perseguição intensa, às vezes no caminho certo, às vezes errado, às vezes para trás, às vezes à frente, às vezes no continente totalmente errado. No final, ele correu sua presa para a terra. O cheiro havia morrido em suas narinas várias vezes, no entanto, e seus próprios cálculos falsos o levaram ao erro. Não até 1 hora da tarde de 1 de agosto, quando o vigia do HMSZelosoO relato de mastros na baía de Aboukir, a leste do delta do Nilo, garantiu a Nelson que a perseguição iniciada setenta e três dias antes havia sido concluída. Como isso aconteceu é uma das histórias de inteligência operacional mais impressionantes da história.

NAPOLEÃO AINDA NÃO DOMINOU o mundo europeu como faria como imperador dos franceses depois de maio de 1804. Ainda não era o primeiro cônsul, que seria nomeado em dezembro de 1799. Já prometia se tornar, no entanto, a principal figura política da a República Francesa e foi, sem dúvida, seu general de destaque, em um momento em que os exércitos franceses dominavam a Europa. A Primeira Coalizão de inimigos da Revolução Francesa - formada em 1792 pela Áustria e Prússia, mais tarde acompanhada pelo reino italiano do norte da Sardenha e ampliada pela declaração de guerra francesa contra a Espanha, Holanda holandesa e Grã-Bretanha - caiu progressivamente para peças durante a década de 1790. A Holanda foi ocupada no início de 1795 e reorganizada como República Batávia, sob controle francês. A Prússia e a Espanha haviam feito as pazes no final daquele ano. Em agosto de 1796, sob pressão francesa, a Espanha chegou a declarar guerra à Grã-Bretanha, fechando seus portos no Atlântico e no Mediterrâneo à Marinha Real e somando a força de sua grande frota à dos franceses.



Em 1796, o jovem general Bonaparte confirmou sua crescente reputação com uma série de vitórias espetaculares no norte da Itália. Após a derrota na Batalha de Lodi em maio, o rei da Sardenha fez as pazes e cedeu o porto de Nice e a província de Sabóia à França. Durante o resto do ano, Bonaparte tirou os exércitos do império austríaco de suas possessões no norte da Itália, infligindo derrotas em Castiglione e Arcola. Finalmente, após semanas de manobra ao redor da fortaleza de Mântua, Bonaparte obteve uma vitória esmagadora em Rivoli em 14 de janeiro de 1797, e expulsou os austríacos derrotados de volta ao sul da Áustria. O imperador austríaco Francisco pediu a paz, concluída em Campo Formio em outubro. Os termos incluíam a criação de um fantoche da República Cisalpina Francesa no norte da Itália e a cessão da Holanda austríaca (Bélgica) à França. Em fevereiro de 1798, os franceses ocuparam Roma e fizeram o Papa Pio VI prisioneiro; em abril, a França ocupou a Suíça.

O resultado desta sucessão de conquistas foi deixar a Grã-Bretanha, que se recusou a fazer a paz, sem nenhum aliado exceto o minúsculo Portugal, e sem bases em qualquer parte da Europa continental, exceto nos portos portugueses do Atlântico. A Rússia, o único Estado continental poderoso ainda resistente à influência francesa, estava mantendo seu conselho. A Turquia, governante dos Bálcãs, da Grécia e das ilhas gregas e da Síria, e o soberano nominal do Egito e dos principados piratas de Túnis e Argel, permaneceram aliados da França. A velha República marítima de Veneza fora dada à Áustria no Tratado de Campo Formio, mas logo passaria para a França. A política externa dos reinos escandinavos, Dinamarca e Suécia, era subserviente à da França. Como resultado, nem um quilômetro da costa do norte da Europa ou do sul do Mediterrâneo - exceto aquela do fraco Reino de Nápoles, Portugal e a ilha de Malta - estava fora do controle francês. O Báltico foi efetivamente fechado para os britânicos, assim como os portos do Canal e do Atlântico, assim como os portos do Mediterrâneo. Todas as bases tradicionais da Grã-Bretanha no exterior, exceto Gibraltar, foram perdidas. Em outubro de 1796, o governo britânico sentiu-se obrigado a retirar sua frota do Mediterrâneo, onde havia mantido uma presença quase contínua desde meados do século XVII, e a concentrar a marinha em águas nacionais. A Inglaterra estava realmente ameaçada de invasão. Se não fosse pela derrota do almirante John Jervis sobre os espanhóis no Atlântico ao largo do cabo de São Vicente em fevereiro de 1797 e a destruição da frota holandesa pelo almirante Adam Duncan na Batalha de Camperdown em outubro, seus inimigos poderiam ter conseguido uma combinação suficiente de força para atingir as condições necessárias para a travessia do Canal da Mancha.

Apesar da redução da força naval inimiga que as duas vitórias trouxeram, a Marinha Real não podia ficar confiante em sua capacidade de conter a ameaça. Em outubro de 1798, Bonaparte foi nomeado para comandar um Exército da Inglaterra, organizado para sustentar a pressão. Além disso, a Grã-Bretanha buscou corretamente seguir uma estratégia ofensiva, direcionada a conter a invasão, forçando a França a buscar a proteção de seus próprios interesses, em vez de esperar passivamente para responder aos ataques franceses. Isso exigia a manutenção de várias concentrações separadas de força: uma frota do Canal para defender a travessia marítima curta; uma frota atlântica para bloquear as grandes bases francesas em Brest e Rochefort e vigiar os restos da marinha espanhola em Cádiz; esquadrões destacados para proteger as possessões britânicas nas Índias Ocidentais, no Cabo da Boa Esperança e na Índia; e uma série de navios menores de linha de batalha e fragatas para proteger os comboios de navios mercantes e indianos dos quais dependia o comércio britânico, a alavanca da guerra contra a França.



A Grã-Bretanha tinha a superioridade. Em 1797, tinha 161 navios de linha de batalha (64 a 120 canhões) e 209 de quarta categoria (50 a 60 canhões) e fragatas (32 a 40 canhões), contra apenas trinta navios de linha de batalha franceses e cinquenta espanhóis . Os franceses e espanhóis não precisavam, no entanto, manter os mares, mas podiam permanecer confortavelmente no porto, aguardando a chance de embarcar em um momento desprotegido, enquanto os navios britânicos estavam constantemente em bloqueio, desgastando seus mastros e madeiras em um batalha com os elementos, ou então no estaleiro, reparando os estragos. Além disso, tanto a marinha francesa quanto a espanhola construíram novos navios em um ritmo prodigioso e encontraram menos dificuldade em tripulá-los do que os britânicos. Com maiores recursos de mão de obra, eles recrutaram soldados e homens da terra para preencher as fileiras navais e, embora os recrutas incluíssem menos marinheiros experientes do que os britânicos, comandados pela imprensa, eles não eram necessariamente mais relutantes. A iniquidade da imprensa, a escassez de salários navais, a dureza da vida a bordo causaram greves em grande escala na Marinha Real na primavera de 1797 - os motins em Spithead e Nore - que por uma vez assustaram os almirantes de pensar que o açoite era a cura para toda indisciplina. A perspectiva de entrar em ação contra os revolucionários franceses com um convés inferior não confiável levou a melhorias imediatas na sorte do marinheiro comum.

Na hora certa. Na primavera de 1798, surgiu uma nova ameaça naval. Sem o conhecimento do governo britânico, a liderança francesa - o Diretório - havia renunciado por enquanto ao projeto de invasão da Inglaterra e decidido criar uma ameaça alternativa aos interesses estratégicos de seu inimigo insular. A iniciativa partiu do general Bonaparte. Em 23 de fevereiro, ele escreveu: Realizar uma descida à Inglaterra sem ser o mestre dos mares é uma operação muito ousada e muito difícil de realizar ... Para tal operação, precisaríamos de longas noites de inverno. Após o mês de abril, seria cada vez mais impossível. Como alternativa, ele propôs um ataque à pátria pessoal do Rei George III, o Eleitorado de Hanover. Sua ocupação não prejudicaria, entretanto, o poder comercial da Grã-Bretanha. Ele viu outra possibilidade: poderíamos muito bem fazer uma expedição ao Levante que ameaçaria o comércio das Índias. O Levante ficava ao longo das margens do Mediterrâneo oriental, no sul da Turquia e na Síria, mas também no Egito. O Egito não era apenas uma terra lendária, mas também o ponto em que o Mediterrâneo mais se aproximava do Mar Vermelho, o meio europeu de acesso ao oceano Índico e aos domínios mogóis na Índia propriamente dita. A França não abandonou as esperanças de suplantar a Grã-Bretanha como a influência externa dominante nos assuntos dos Moguls, embora seus interesses tenham sido pelas vitórias britânicas no subcontinente nos últimos trinta anos. A descendência francesa na Índia, principal fonte da riqueza ultramarina britânica desde a perda das colônias americanas em 1782, pode desferir um golpe incapacitante para o principal inimigo da Revolução.

Além disso, Bonaparte escolhera o momento com astúcia. O Mediterrâneo foi temporariamente um lago francês. Mesmo considerando a força reduzida de sua marinha, navios de guerra suficientes poderiam ser encontrados para escoltar um comboio de tropas dos portos do sul da França ao Nilo em segurança, enquanto sua frota mercantil, juntamente com as da Espanha e do norte da Itália, forneceriam transportes em grande quantidade. A retirada da força necessária não esgotaria significativamente a necessária para manter o domínio sobre os austríacos derrotados ou para dissuadir a Rússia de intervir na Europa Ocidental. Além disso, uma expedição não seria combatida de forma eficaz. Embora o Egito fizesse legalmente parte do Império Otomano, sob um governador turco, não havia guarnição turca adequada no país. O poder repousava, como acontecia desde o século XIII, com os mamelucos, uma corporação de escravos nominais - adquiridos nas fronteiras da Ásia Central e treinados como cavaleiros - que usurparam a autoridade e a usaram para perpetuar seus privilégios. Embora extremamente corajosos, eles somavam apenas dez mil e sua cavalaria ritualizada era taticamente anômala em um campo de batalha de pólvora. A infantaria local que eles comandavam era uma força indiferente.

Bonaparte encontrou pouca dificuldade, portanto, em persuadir o ministro das Relações Exteriores da França, Charles de Talleyrand, de que uma expedição egípcia seria o próximo passo militar que a República deveria dar. Talleyrand enumerou as vantagens, que incluíam, surpreendentemente em vista da entente franco-turca de longa data, apenas represália pelos erros cometidos pelo governo do sultão, mas também, de forma mais prática, que seria fácil, que seria barato, e que apresenta inúmeras vantagens. Os cinco diretores argumentaram contra, com mais ou menos veemência, mas foram se desgastando um a um. Em 5 de março de 1798, deram seu consentimento formal à operação.

Os preparativos seguiram rapidamente. Toulon foi nomeado porto de concentração; era base para os treze navios de guerra - nove de 74 canhões, três de 80, um (o leste) de 120 - isso formaria a escolta principal e a frota de batalha. Uma ordem impedindo o movimento de navios mercantes de Toulon e portos vizinhos rapidamente permitiu a requisição de transportes suficientes - metade franceses, o resto espanhóis e italianos - para embarcar no exército. Teria sido preferível menos, pois um número tão grande fazia uma presença notável, mas os mercadores mediterrâneos contemporâneos eram pequenos demais para transportar mais de duzentos homens cada. Alguns também eram necessários para carregar cavalos, armas e provisões. Como um comboio mantendo a estação estrita a um comprimento de cabo (duzentos metros) de distância, os transportes ocupariam uma milha quadrada de mar. Na prática, a qualidade variada das embarcações e a marinharia de seus comandantes garantiam a dispersão em uma área muito mais ampla.

A força de Napoleão, o Exército do Oriente, acabou totalizando trinta e um mil homens: vinte e cinco mil infantaria, trinta e duzentos artilheiros e engenheiros, vinte e oitocentos homens de cavalaria. Apenas 1.230 cavalos foram embarcados, no entanto, Bonaparte acreditando que poderia comandar montarias extras suficientes no Egito para suprir a deficiência de cavalos de batalha e equipes de tração. Com razão, Bonaparte, ou mais provavelmente o general Louis-Alexandre Berthier, o futuro marechal que já era seu chefe de gabinete de confiança, duvidava da disponibilidade imediata de rações no Egito. O exército foi organizado em cinco divisões, entre cujos oficiais estava outro futuro marechal do império, o general Jean Lannes. Os oficiais da frota, comandada pelo almirante François Paul Brueys d’Aigalliers, incluíam o almirante Honoré Ganteaume, que levaria Nelson a uma dança nos meses anteriores a Trafalgar, e o almirante Villeneuve, seu trágico oponente naquela batalha.O leste, a nau capitânia, era comandada pelo Capitão Luís de Casabianca.

BRUEYS NAVEGOU DE TOULON em 19 de maio, seus vinte e dois navios de guerra protegendo um comboio de 130 mercantes cheios de soldados, cavalos, armas, provisões e equipamento pesado. Prosseguindo para o leste a trinta e sete milhas por dia, eles se dirigiram primeiro para o ponto norte da ilha da Córsega, dirigindo para fazer uma junção com um comboio separado de setenta e dois navios de Gênova, o que fizeram em 21 de maio. Em 28 de maio eles foram acompanhados por outro comboio de vinte e dois mercantes de Ajaccio na Córsega, e em 30 de maio pelo complemento final de cinquenta e seis navios, que haviam deixado Civitavecchia, no continente italiano, em 26 de maio. A frota combinada, agora numerando 280 transportes, além de seus navios de guerra de escolta, seguiram para o lado oriental da ilha da Sardenha, em direção à Sicília. Ele limpou o ponto mais ao sul da Sardenha em 5 de junho.

Nelson deveria facilmente ter entendido isso. Ele não era. O mar o surpreendeu. Sua nau capitânia fora destruída, suas fragatas de reconhecimento espalhadas e ele e sua tripulação mal escaparam do desastre. Seu estratagema de interceptação fora destruído e ele não tinha esperança de retomar o controle do espaço operacional do mar antes de concluir os reparos essenciais e encontrar seus consortes.

Nelson havia deixado Gibraltar em 8 de maio, com sua bandeira emVanguarda, 74 canhões, comandados pelo Capitão Edward Berry, e em companhia deOrion, 74 (Capitão James Saumarez). O almirante Lord St. Vincent (John Jervis), comandante da frota ao largo da Espanha e superior de Nelson, deu suas três fragatas,Esmeralda, 36,Terpsichore, 32 eBom cidadão, um saveiro em vez de fragata, 20 canhões. Ele também lhe atribuiu outros dez 74s, o 50-gunLeandere o brigueAmotinado, que se juntariam mais tarde.

A partida de Nelson não passou despercebida, eAlexandre, 74, foi realmente atingido por um tiro de uma bateria da costa espanhola. O comandante britânico chegou, no entanto, aparentemente sem ser detectado, setenta milhas ao sul de Toulon em 20 de maio, não descoberto pelo inimigo, embora perto de seus portos ... e exatamente em posição para interceptar os navios do Inimigo, como o Capitão Berry escreveu a seu pai. Além disso,Terpsichorehavia capturado um prêmio do qual se soube que Bonaparte havia chegado a Toulon e que quinze navios de guerra estavam prontos para o mar e, embora ainda não fosse conhecido quando ou onde eles navegariam, a inteligência deu a Nelson e seus capitães a garantia de que estavam no lugar certo, com antecedência.

Então o vento começou a ficar mais forte.Vanguardahavia enviado seus mastros topgallant, geralmente enviados para baixo quando o mau tempo ameaçava. Na madrugada de 21 de maio,Vanguarda, ainda sob mastros topgallant, perdeu seu topmast principal, e com ele dois homens, um varrido ao mar, um morto ao cair no convés. Ao raiar do dia, o mastro da mezena também havia partido, o mastro da proa completamente, e o gurupés estava suspenso em três lugares. O navio era quase incontrolável, só podia navegar em um amplo alcance - perpendicular ao vento, que se aproximava da Força 12 (furacão) na escala Beaufort - e se dirigia para a rochosa costa oeste da Córsega, na qual, a menos que fosse trazido de alguma forma, ela logo se despedaçaria.

A situação exigia qualquer remédio, por menos promissor. O cordame de uma vela de espinha sob o gurupés rangente, um dispositivo antigo que não era usado na marinha por muitas décadas, conseguiu trazer à tona sua cabeça. Muito lentamente, ela foi balançada pelo vento até apontar para longe da Córsega e, assim, durante o curso da manhã, quando vergas e cordames foram cortados no mar, arrancados da costa sotavento. Em 22 de maio, quando o furacão diminuiu,Alexandreconseguiu passar um reboque e começou a arrastarVanguardapara o sul em direção à costa oeste da Sardenha. No final da tarde, com o vento moderado, um porto seguro entre a Sardenha e a ilha de San Piétro estava à vista, mas o perigo de dirigir em terra ainda era ameaçador. Nelson sinalizou uma ordem paraAlexandrepara lançar fora o reboque. Foi recusado e, muito gradualmente,Vanguardafoi ancorado na manhã de 23 de maio. O capitão doAlexandreAlexander Ball, de quem Nelson tinha até então uma opinião muito reservada, tornou-se daí em diante um de seus conselheiros mais valiosos.

Vanguardaimediatamente realizou reparos, usando alguns de seus próprios mastros sobressalentes e outros enviados deAlexandreeOrionpara substituir seus mastros inferiores, superiores e superiores perdidos. Depois de quatro dias, ela estava pronta para navegar. No dia seguinte, 24 de maio, um navio de Marselha foi falado. Ele disse que a frota de Napoleão, que estava fora do caminho da tempestade, havia deixado Toulon em 19 de maio, mas não deu nenhuma indicação quanto ao seu destino.

Nelson, portanto, decidiu refazer seu curso em vez de avançar nas incertezas do Mediterrâneo mais amplo. Ele havia perdido contato com suas três fragatas acompanhantes durante o grande vendaval. Ele ainda não havia feito contato com o esquadrão que St. Vincent lhe havia designado. Seu julgamento era que a prudência exigia um retorno ao ponto de partida, onde ele poderia concentrar suas forças, reunir em suas fragatas e obter novas informações sobre os movimentos do inimigo. Em 3 de junho, ele estava de volta a Toulon, onde em 5 de junho o brigueAmotinadoapareceu, trazendo a notícia de que o esquadrão de onze homens de guerra do almirante Thomas Troubridge logo se juntaria.Amotinadofoi comandado por Thomas Masterman Hardy, o Hardy do Kiss me, Hardy em Trafalgar, já um dos favoritos de Nelson. Sua informação trouxe segurança. Em 7 de junho, Troubridge apareceu. O comando de Nelson agora somava treze 74s e um 50, o suficiente para derrotar os franceses se eles pudessem ser encontrados. Para encontrar os franceses, no entanto, Nelson precisava de fragatas - os batedores dos navios capitais - embarcações menores e mais rápidas que pudessem ser enviadas para e além do horizonte em busca do inimigo. Para onde foram as fragatas?

Terpsichore,Esmeralda, eBom cidadãotinha sido espalhado pela tempestade que desmascarouVanguarda.Bom cidadãohavia derrubado seus mastros topgallant e vencido a tempestade; ela era um pequeno navio, muito admirado por suas qualidades de navegação.Terpsichoretambém havia atingido seus topgallants, e eventualmente seus topmasts também, após três de suas mortalhas de mastro anterior terem se quebrado. Ela ficou sozinha por dois dias, de 20 a 21 de maio, durante o auge da tempestade, mas descobriuBom cidadãonovamente na tarde de 22 de maio. Ambos estavam bem ao sul de Toulon.Esmeraldatinha sido levado ainda mais para o sul, mas também para o leste, tão longe de suas duas fragatas irmãs que no início da manhã de 21 de maio ela teve um vislumbre deVanguardaao largo da Córsega em seu estado desmamado. Ela não estava em posição de prestar assistência e os dois navios se perderam no tumulto.

EsmeraldaO capitão decidiu então, quando o tempo piorou, seguir em direção à costa da Espanha na esperança de receber prêmios, desejáveis ​​por si mesmos, mas também obter informações deles. Embora ele tenha interceptado dois mercantes, ele não teve notícias do paradeiro de Nelson ou Bonaparte. Em 31 de maio, no entanto, ele caiu em outra fragata britânica,Alcmena, capitaneado por George Hope, que São Vicente havia enviado após Nelson em 12 de maio. Ela estava na companhia deTerpsichoreeBom cidadão, que ela conheceu dois dias antes. Eles haviam contado ao capitão Hope sobre a grande tempestade, mas, é claro, não tinham notícias de Nelson.EsmeraldaO capitão subiu a bordoAlcmena, contou sobre seu avistamento do desmamadoVanguardae, assim, deu início a uma sequência de eventos que privaria Nelson de seu grupo de aferição pelos próximos dois meses e meio.

Nelson havia deixado instruções para suas fragatas obedecerem em caso de separação da nau capitânia. Essa foi uma precaução comum e sensata do século XVIII, projetada, na ausência de qualquer coisa além de comunicação falada ou visual, para permitir que o contato fosse restabelecido marcando um encontro. Suas instruções estipulavam que, se perdidos, deveriam cruzar uma linha de oeste para leste e de volta, ao sul de Toulon, a cerca de sessenta a noventa milhas de Cap St. Sebastian, perto de Barcelona. No caso de não me terem ouvido falar durante dez dias, os navios deviam regressar a Gibraltar. O esquema deveria ter funcionado. Capitão Hope emAlcmenacomeçou a trabalhar na linha de patrulha em 23 de maio, navegando para frente e para trás em 42 graus e 20 minutos de latitude norte, conforme instruído. Ele continuou a fazer isso depoisTerpsichoreeBom cidadãojuntou. Se tivesse ficado até 3 de junho, apenas um dia a mais do que o prazo estipulado, teria sido encontrado por Nelson, que ele mesmo chegou à estação naquele dia.

Em 31 de maio, no entanto, Hope havia se destacadoTerpsichoreeBom cidadãopara procurar Nelson entre a Sardenha e o Norte da África. Em 2 de junho ele conheceuAmotinadoe foi informado por Hardy que Troubridge, com dez navios de guerra, estava logo atrás dele, também procurando por Nelson. Havia agora quatro forças britânicas separadas no Mediterrâneo ocidental, todas procurando por Bonaparte, mas também umas pelas outras: Nelson se aproximando de sua linha de patrulha designada,AlcmenaeAmotinadonele,TerpsichoreeBom cidadãoindo para a Sardenha, Troubridge ao sul de todos eles, mas indo para o norte e ansioso para fazer contato. Se Hope tivesse guardadoTerpsichoreeBom cidadãona companhia e permaneceu na estação comAmotinado, ele inevitavelmente teria conhecido Nelson e Troubridge mais tarde, formando assim uma junção de navios pesados ​​e batedores, que com a mais mera adição de sorte teria interceptado os franceses de navegação lenta no Mediterrâneo central dentro de um mês, no máximo. A destruição da frota francesa, e com ela uma parte importante do melhor do exército francês, teria ocorrido; Bonaparte seria um homem derrotado; e nenhuma de suas vitórias mais famosas, principalmente Marengo e Austerlitz, teria sido conquistada. A Primeira Coalizão pode ter sido revivida, a Revolução contida, o Império Francês nunca foi fundado, o futuro da Europa mudou completamente.

Do jeito que estava, Hope decidiu por outro curso.EsmeraldaRelatório da extensão dos danos sofridos porVanguardafoi decisivo na formação de sua mente. Ele concluiu que sua gravidade exigia que a nau capitânia entrasse em um estaleiro para reparos. Os únicos disponíveis estavam em Nápoles e Gibraltar. Procurar Nelson em Gibraltar exigia um retrocesso, o que acrescentaria espaço e tempo à vantagem de Bonaparte. Em qualquer caso, Hardy disse a ele que Nelson não havia retornado a Gibraltar quando partiu emAmotinado. Ele também decidiu não procurar Troubridge, um erro grave porque aquele almirante logo encontrou o próprio Nelson e, se ele tivesse sido capaz de trazer as fragatas de Hope com ele, teria, portanto, adicionado enormemente aos poderes de reconhecimento da frota. Em vez disso, Hope tomou a decisão calamitosa de montar uma busca pelos franceses sozinho. Já tendo se destacadoBom cidadãoeTerpsichorepara a Sardenha, ele enviouEsmeraldapara pesquisar os portos do norte da Itália enquanto navegavaAlcmenapassou por Maiorca e Minorca, depois para a Sardenha e, finalmente, para Nápoles, pegando seus consortes separados no caminho. O padrão de busca teria sido justificável se Nelson ou a armada francesa estivessem parados. Nelson, no entanto, estava navegando na linha de patrulha enquanto os franceses se dirigiam firmemente para o leste e para o sul, abrindo um espaço marítimo irrecuperável a cada dia que passava. Se Nelson soubesse dos movimentos e ordens de Hope, sua angústia por falta de fragatas teria sido ainda mais aguda do que era.

Nelson, de volta a sua linha de encontro ao largo de Toulon, agora pelo menos tinha o consolo de pegar os navios que iriam constituir sua força de combate, primeiroAmotinado, então os dez 74s de Troubridge, na tarde de 7 de junho. Então, o tempo interveio novamente. A calma caiu, de modo que não foi até 10 de junho queOrioneAlexandre, de seus três originais, que haviam sido destacados para perseguir os navios mercantes na esperança de notícias, juntou-se novamente e a frota foi montada. Nelson, com treze 74s, o canhão 50Leander, e o ágilAmotinado, agora poderia se voltar em perseguição do inimigo. Para onde ir?

Troubridge trouxera ordens de St. Vincent que recapitulavam a situação estratégica. Nelson foi solicitado e obrigado a prosseguir em busca do Armamento [força militar] preparado pelo inimigo em Toulon e Gênova, o objetivo do qual parece ser, um ataque a Nápoles e Sicília, o transporte de um exército para alguma parte do costa da Espanha, com o propósito de marchar em direção a Portugal ou para passar pelo estreito [de Gibraltar] com vista a prosseguir para a Irlanda. No entanto, em instruções adicionais, ele também foi autorizado a perseguir a frota francesa para qualquer parte do Mediterrâneo, Adriático, Morea [Peloponeso], Arquipélago [ilhas gregas] ou mesmo para o Mar Negro, caso seu destino fosse para qualquer uma dessas partes . Ele deveria se abastecer dos portos do grão-duque da Toscana, do rei das Duas Sicílias [Nápoles], do território otomano, de Malta e dos domínios venezianos ci-devant [antigos] agora pertencentes ao imperador da Alemanha [Áustria]. Ele também pode esperar ajuda do bey de Túnis, do bashaw de Trípoli [atual Líbia] e do dey de Argel, três possessões nominais mas efetivamente independentes do Império Otomano.

Portugal? Irlanda? Nápoles? Sicília? Nenhuma menção ao Egito. A única inferência que Nelson pôde fazer, enquanto montava sua frota, era que Bonaparte também devia estar montando a sua, o que significava reunir os elementos de Toulon e de Gênova. Ele concluiu que Toulon iria para Gênova, e não vice-versa, e decidiu, portanto, fazer uma busca na costa do norte da Itália. Implicitamente, ele descartou a noção de Portugal e Irlanda como destinos e pensou mais em Nápoles e Sicília. Depois de limpar a ponta norte da Córsega, ele começou procurando na baía de Telamon (Golfo di Talamone), ao sul de Elba, considerada por ele um local de reunião adequado para os comboios de Toulon e Gênova.Amotinado, tendo explorado a baía e corrido entre as ilhas de Montecristo e Giglio, não relatou ter avistado o inimigo. Nesta fase, Nelson ainda acreditava que nem todas as tropas francesas haviam deixado Gênova no dia 6. No dia 13 de junho foi se procurar, navegando toda a frota entre Elba e as ilhas de Pianosa e Montecristo, um laborioso desvio. Se suas fragatas estivessem com ele, uma poderia ter sido enviada para fazer o trabalho enquanto Nelson avançava.Amotinadonão foi rápido o suficiente para cumprir tarefas destacadas e acompanhar a frota. Ele pode ter usado um dos 74 como batedor, mas isso teria diminuído seu poder de luta. Antes de deixar Gibraltar, ele disse a St. Vincent que pretendia manter os navios grandes completos, para lutar, espero, contra os maiores.

Em 14 de junho, as nuvens se dissiparam um pouco. Perto de Civitavecchia ele falava um navio de guerra tunisiano, o que lhe dizia ter falado um grego em 10 de junho que havia passado no dia 4 pela Frota Francesa, de cerca de 200 velas, como ele pensava, ao largo do N.W. fim da Sicília, dirigindo-se para o leste. Não está claro se isso significava que estava se movendo ao longo da costa norte da Sicília ou havia passado por Trapani e estava na costa sul. Se o primeiro fosse apenas possível, o inimigo poderia estar indo para Nápoles, se o último tivesse algum outro objetivo, mas em qualquer dos casos poderia desembarcar tropas na Sicília, eminentemente dignas de ocupar em si. Em qualquer caso, o Armamento de Bonaparte estava quase quinhentos quilômetros à frente dele dez dias antes e, mesmo levando em consideração sua lenta taxa de avanço, poderia ter feito mais quinhentos quilômetros desde então. A nuvem de desconhecimento, mesmo que tivesse se dissipado um pouco, ainda escondia a maior parte do futuro.

Diante das circunstâncias, Nelson decidiu ir para Nápoles. Houve boas razões para isso. O embaixador britânico de longa data, Sir William Hamilton, no cargo por 34 anos, tinha importantes fontes de informação, provenientes de contatos diplomáticos, políticos e comerciais em todo o Mediterrâneo Central. O Reino de Nápoles, ou as Duas Sicílias, como era conhecido, tinha uma boa disposição para com a Grã-Bretanha e temia a França, cujos exércitos estavam logo depois da fronteira com os Estados Papais. Pode emprestar suprimentos e assistência à frota de Nelson. Seu primeiro-ministro, general Sir John Acton, um homem de negócios cosmopolita, detinha o título de baronete britânico e tinha alguma lealdade ao país de seus ancestrais. Nelson esperava por inteligência e apoio material.

Chegando às Ilhas Ponza, perto de Nápoles, em 15 de junho, Nelson enviou Troubridge para terra emAmotinado. Ele pousou na manhã de 17 de junho. Thomas Troubridge era um subordinado de confiança, um colega de 25 anos e um capitão de navio de guerra prático. São Vicente o considerou o maior homem daquele passeio que a Marinha Inglesa já produziu. Um veterano das batalhas do Glorioso Primeiro de Junho e do Cabo de São Vicente, sua atitude para com o comando era direta. Sempre que vejo um sujeito parecer que está pensando, ele deu sua opinião após os surtos generalizados de indisciplina em 1797, eu digo que é motim. Levado para ver Hamilton e Acton, ele foi direto ao ponto. Hamilton registrou: Fizemos mais negócios em meia hora do que deveria ter sido feito em uma semana da maneira oficial aqui ... Agora sendo informados da posição e força do inimigo e tendo extraído uma ordem de Acton autorizando os governadores de todos os napolitanos porto para abastecer os navios do rei com todos os tipos de provisões, Troubridge animou-se e parecia perfeitamente feliz. Colocando o pedido de Acton em seu bolso, ele partiu para a frota offshore, que alcançou em 18 de junho.

Lutar é uma coisa; inteligência é outra. Cada um requer qualidades diferentes, nem sempre encontradas na mesma pessoa. Troubridge, Hamilton e Acton parecem ter se dado como uma casa em chamas. A culpa de Troubridge foi franqueza. Ele queria suprimentos para os navios, quase o primeiro pensamento de um oficial da marinha. Ele queria as notícias mais recentes disponíveis sobre o paradeiro do inimigo. A ordem de Acton garantiu o primeiro. As informações concretas de Hamilton - os franceses estavam indo para Malta - forneceram a segunda. Não admira que Troubridge tenha partido envolto em sorrisos.

O que ele deveria ter extraído de Hamilton, e poderia ter feito se não fosse tão direto ao ponto como ele via, eram notícias mais suaves. Pode ter surgido em conversas especulativas ou mesmo em geral, claramente não é o ponto forte de Troubridge. A notícia era a indicação de que o armamento francês estava indo para mais longe do que a Sicília ou Malta. Em 28 de maio, Acton, cuja primeira língua era o francês (ele nascera em Besançon), dissera a Hamilton que o embaixador francês em Nápoles lhe dissera que a grande expedição de Toulon ... estava realmente destinada ao Egito. Hamilton parece ter suspeitado que ele poderia estar lidando com desinformação. Como resultado, embora tenha feito uma ata do relatório de Acton ao Foreign Office em Londres, ele não transmitiu seu conteúdo para Troubridge nem o colocou por escrito para Nelson.

LONDRES PODE TER SIDO melhor informada do que Nelson. O Ministério das Relações Exteriores, o Almirantado e o Ministério da Guerra coletaram informações de agentes profissionais, funcionários consulares, viajantes bem dispostos ou tagarelas e jornais estrangeiros, entre outras fontes. Já em 24 de abril, Lord Spencer, o secretário do Exterior, havia anotado o destino dos navios de Toulon como Portugal-Nápoles-Egito. Dois dias depois, 61’78’71 (a designação de um agente) acredita, escreveu ele, que o objeto seja o Egito incrível como parece. Henry Dundas, secretário da guerra e membro da diretoria da Companhia das Índias Orientais, estava, entretanto, contando ao Almirantado notícias passadas por um americano recentemente na França dos planos franceses de invadir as Ilhas do Canal, para enviar uma força expedicionária à Irlanda (que surgiu em agosto), para provocar a revolução em Nápoles e na Polônia (ambos golpes contra a Áustria), mas também de um estranho esquema a respeito do Egito, pelo qual quatrocentos oficiais franceses seriam enviados por terra através daquele país para ajudar o sultão Tipu contra os britânicos na Índia.

O Almirantado tinha seu próprio homem na zona operacional do Armamento de Toulon, o tenente William Day, enviado a Gênova para vender três transportes do Conselho da Marinha abandonados lá desde a retirada do Mediterrâneo em 1796. Os relatórios de Day foram enviados por via terrestre através da rota normal através da Alemanha para Hamburgo e depois por mar para Londres, o tempo de transmissão variando de três a cinco semanas. Eles primeiro sugeriram que a Espanha era o destino. Em 1º de maio, porém, quando o próprio Day chegou a Londres, ele trouxe notícias que indicavam o Mediterrâneo oriental como uma possibilidade. Acontece que o Armamento estava embarcando quatro mil barris de dez aros sem bengalas, cujo propósito foi considerado como boiar navios de guerra sobre águas rasas. O primeiro senhor deduziu que eles eram necessários para a passagem pelos Dardanelos até o mar Negro.

Outras informações disponíveis em Londres eram, no entanto, melhores. Jornais franceses, muitas vezes adquiridos dentro de uma semana de publicação, eram notavelmente indiscretos. Durante o final de março, abril e início de maio,Cama,O supervisor, eO monitortodo o material impresso que ampliava a imagem que o governo estava formando sobre a força, o abastecimento e até mesmo o destino do Armamento de Toulon.O monitor, sob controle do governo, tentou turvar a água imprimindo informações errôneas deliberadas, mas a tendência da notícia permaneceu inconfundível: uma grande frota estava se preparando para uma operação militar de longo alcance. A fofoca ajudou a refinar a imagem. Alguns dos acadêmicos que acompanhariam a expedição começaram a se gabar, uma falha notória de homens inteligentes levando vidas sem importância. Um mineralogista chamado de Dolemieu escreveu a Jean de Luc, professor de história natural em Göttingen, que livros sobre Egito, Pérsia, Índia, Mar Negro e Mar Cáspio estavam sendo enviados e que o boato dizia que o objetivo era o Egito e o propósito para interceptar o comércio da Grã-Bretanha com a Índia. De Luc, infelizmente, era membro da família da rainha Charlotte, esposa de Jorge III e agente do Ministério das Relações Exteriores. Ele passou a palavra em 7 de maio.

As melhores informações recebidas em Londres vieram, no entanto, por meio de canais oficiais. Ele havia sido montado pelo que se tornariam os métodos clássicos de romance de espionagem. O cônsul em Livorno (Livorno), no norte da Itália, chamado Udney, tinha um contato bem informado com um comerciante britânico local que mantinha correspondência comercial com outras casas de comércio em todo o Mediterrâneo. Essas fontes levaram Udney a superestimar um pouco o tamanho do Armamento de Toulon, mas ele acertou a data de partida e o destino e o propósito foram estranhamente. Sua parada intermediária seria Malta, que seria rendida, e depois Alexandria (embora talvez alternativamente o Mar Negro), com o objetivo de desembarcar tropas para marchar por terra até o Golfo Pérsico ou navegar pelo Mar Vermelho para atacar as Índias Orientais Britânicas Posses da empresa na Índia. O relatório de Udney, datado de 16 de abril, foi encaminhado pelo Ministério das Relações Exteriores ao Almirantado em 24 de maio.

Por um tempo, Londres optou por desconsiderar as informações. Havia outros perigos mais perto de casa que uma grande expedição anfíbia francesa ameaçou: uma descida, em conjunto com os espanhóis, em Portugal ou uma ofensiva contra a própria Grã-Bretanha, talvez via Irlanda, onde estourou a rebelião em maio. O que pode ter sido uma desinformação francesa deliberada sugeria que os rumores sobre o Egito eram uma história disfarçada para ocultar o real propósito estratégico do Armamento de Toulon. Em 1o de junho, o ministro das Relações Exteriores escreveu a Lord Mornington, governador-geral da Índia, que Bonaparte finalmente embarcou em Toulon com o projeto de atacar a Irlanda ... tomando ou não Portugal em seu caminho.

Novas informações logo dissiparam esses equívocos. Alguns vieram da imprensa francesa, mais - e mais convincentes - do mundo acadêmico fofoqueiro. Um estudioso francês, Faujas de St. Fond, foi relatado de Frankfurt, nos territórios alemães ocupados, como afirmando que o Armamento estava navegando para o Egito. Se Bonaparte soubesse de seu fluxo de vazamentos, certamente teria lamentado a decisão de sobrecarregar a expedição com tantos palestrantes profissionais. A indiscrição de St. Fond foi recebida em Londres em 13 de junho. Em 11 de junho, um despacho da missão diplomática em Florença trouxera um relatório ainda mais confiável: o general francês Carvoni revelara que a expedição, que ele deveria acompanhar, iria ao Egito e então a Índia. Dois dias depois, o ministro das Relações Exteriores escreveu ao irmão: Na verdade, parece que Bonaparte estava, na verdade, indo para o Egito; e Dundas parece pensar que o esquema de atacar a Índia a partir de lá não é tão impraticável quanto pode parecer. Ainda estou incrédulo quanto ao último ponto, embora quanto ao primeiro esteja abalado. Mas como Bonaparte no dia 23 ainda estava ao largo de Toulon [errado] e como Lord St. Vincent deve ter destacado [os navios de Troubridge] no dia 21, há uma razão real para esperar que Nelson possa destruir todas essas visões.

Essa era certamente a esperança de Londres, mas era estritamente circunscrita por sua incapacidade de comunicar o que queria ou o que sabia ao Mediterrâneo central. Em 13 de junho, quando Lord Spencer escreveu seu resumo da inteligência para seu irmão, Nelson ainda estava no mar Tirreno, entre a Córsega, a Sardenha e a Sicília. Ordens foram enviadas de Londres para a Índia e pontos intermediários para conduzir navios para Suez, em particular para o Comodoro John Blanchett, em Leopard, 50 canhões, a caminho da Índia, para organizar um pequeno esquadrão no Mar Vermelho. Ninguém sabia quando a notícia poderia chegar até ele. Era igualmente difícil estimar quando novos pedidos ou informações poderiam chegar a Nelson. São Vicente, ao largo de Cádiz, tinha instruções e bons motivos para ficar lá, bloqueando os espanhóis e guardando o estreito de Gibraltar. Ele já havia enviado todos os velozes marinheiros à sua disposição para Nelson e não podia poupar mais. Ele podia encaminhar mensagens por navios neutros, mas eram poucos, e sua própria ligação traseira com Londres era tênue e lenta. Ele nem sabia, semana após semana, onde Nelson estava; depois de meados de junho, quando Nelson mandou de volta o brigue Transfer de Nápoles com despachos, ele não sabia de nada.

Nelson, por outro lado, pode ter sabido algo sobre a inteligência de Udney de Leghorn, já que seus papéis contêm uma cópia de uma carta de Udney que ele pode ter pego enquanto voltava para a linha de encontro de Toulon após o desânimo, mas falava apenas de a força do Armamento de Toulon, não seu destino. Logo depois de deixar Nápoles em 18 de junho, no entanto, ele recebeu notícias firmes de que estava navegando para Malta. Em 20 de junho, quando estava no estreito de Messina, entre a Sicília e o dedo do pé da Itália, o cônsul britânico em Messina subiu a bordo para me dizer que Malta havia se rendido, mas não antes de escrever ao grão-mestre dos cavaleiros de Malta, Ferdinand von Hompesch, exortando-o a colocar a ilha em estado de defesa, enquanto se apressava em ajudar.

A mensagem de Nelson saiu tarde demais. Malta já havia se rendido, como o cônsul Udney avisou que seria no dia 16 de abril. Os cavaleiros cederam. Isso não deveria ter sido uma surpresa. A Soberana Ordem Militar e Hospitaleira de São João não era mais o que costumava ser.

Quando a armada de Bonaparte apareceu em 9 de junho, o Grão-Mestre Hompesch rapidamente chegou a um acordo - uma pensão para si mesmo, reassentamento para os cavaleiros restantes. A resistência que foi mostrada veio do maltês comum, embora eles tivessem pouco amor pela ordem decadente. Em 18 de junho, Bonaparte partiu, tendo instalado uma administração e guarnição francesas, proclamou várias reformas civis e eclesiásticas e saqueou completamente as igrejas do tesouro. Foi uma irrupção caracteristicamente napoleônica, não apenas por sua alienação dos malteses - um dos povos mais católicos da Europa. Se os cavaleiros tivessem apenas mostrado mais coragem e encorajado os ilhéus a prolongar a resistência, o resultado teria sido muito diferente. Nelson, apenas cem milhas atrás e avançando, teria pego o Armamento em total desvantagem, com seu comandante e força anfíbia em terra e seus navios de guerra dispersos pela periferia da ilha. O desastre teria sido inevitável.

Nelson, no entanto, estava interpretando mal os sinais. Na quarta-feira, 20 de junho, quando escreveu para Hompesch de Messina, ele prometeu estar em Malta na sexta-feira, 22 de junho. Então ele estava, ou quase. Ele ainda estava convencido, entretanto, de que a Sicília era o objetivo da França e que Malta deveria ser usada apenas como base para sua captura. Seus pensamentos, portanto, o enganaram. Ele logo foi enganado por desinformação objetiva.

No início da manhã de 22 de junho, quando prometeu estar em Malta, mas na verdade estava ao sul do Cabo Passaro, o ponto sudeste da Sicília mais próximo da ilha, ele recebeu notícias frescas dos franceses de duas fontes diferentes em rápida sucessão. O primeiro veio de Hardy, que subiu a bordoVanguardaa partir deAmotinadoàs 6h25 para relatar a parada de um brigue de Ragusa (moderna Dubrovnik, na costa do Adriático), com a confirmação de que Malta havia caído. O segundo foi um relatório de avistamento deLeanderde quatro navios estranhos para o leste-sudeste.

Nelson então decidiu, estranhamente, consultar seus capitães sobre o que fazer. Suas conferências antes de Trafalgar lançariam a lenda do Band of Brothers, mas então ele estava expressando o que pretendia fazer - contar, não perguntar. No entanto, em 1798 ele já havia adquirido uma reputação de determinação. Era estranho que neste momento ele sentisse necessidade de apoio moral. Ainda assim, era uma situação altamente complexa. O brigue Ragusan havia dito que Malta havia caído na sexta-feira anterior e a frota francesa partiu no dia seguinte, 15 e 16 de junho, respectivamente. Agora era sexta-feira, 22 de junho. Nelson deve ter calculado que, se os franceses foram para a Sicília, eles devem ter chegado, e as notícias de sua chegada nos seis dias intermediários não poderiam ter falhado. Como não havia notícias, eles tinham ido para outro lugar. Dada a direção atual do vento, que era de oeste, o Armamento provavelmente estava indo para o leste, o que poderia significar em direção aos Dardanelos e ao Mar Negro, mas quase certamente significava o Egito. Foi uma conclusão convincente, mas ele precisava ser tranquilizado.

Os quatro capitães por quem ele enviou eram seniores e de confiança - Saumarez deOrion, Troubridge deCulloden, Henry Darby deBelerofontee bola deAlexandre. DentroVanguardaDa cabine, ele fez a seguinte avaliação: Com essas informações [dos ‘navios estranhos’ e do brigue Ragusan], qual é a sua opinião? Você acredita em todas as circunstâncias que sabemos que a Sicília é o destino [de Bonaparte]? Você acha que é melhor ficarmos por Malta ou nos dirigirmos à Sicília? Se o armamento for para Alexandria e ficar seguro lá, provavelmente nossos bens na Índia estarão perdidos. Você acha que é melhor empurrarmos para esse lugar?

Ele obteve uma variedade de respostas. Berry, deVanguarda, era para ir para Alexandria; Ball concordou que os franceses estavam indo para Alexandria; Darby achou isso provável; Saumarez e Troubridge enfatizaram a importância de proteger Alexandria, sem opinar sobre o destino francês. Ainda assim, coletivamente, eles decidiram Nelson - com consequências lamentáveis.

Resolvido agora a prosseguir na melhor velocidade para o Egito, Nelson lidou peremptoriamente com os relatos de avistamento de navios estranhos. Seus próprios navios enviados para segui-los mantiveram um fluxo de sinais. Às 5h30Cullodenrelataram que estavam correndo, com o vento atrás deles. Às 6h46Leandernavios estranhos sinalizados são fragatas, eOrionrepetiu para a nau capitânia para que não houvesse erro. Quatro fragatas formavam uma força considerável, provavelmente parte de outra maior. Não era uma suposição absurda que eles pertencessem ao Armamento. Logo depois das 7h, porém, Nelson ordenou que os navios de perseguição fossem chamados de volta. Seus pensamentos, que ele estava delineando na época para seus cinco capitães emVanguardaCabine de, admitia apenas duas linhas de decisão: voltar para a Sicília ou rumar para Malta; alternativamente, correr para o Egito com o vento favorável. Não levantou, talvez nem para si mesmo, a opção de dispor a frota em formação de batedores e percorrer o curso dos navios estranhos para ver se estavam em companhia de outros. Capitão Thomas Thompson deLeanderclaramente não conseguia entender e mal podia suportar a recusa de seu superior em seguir uma indicação tão óbvia do paradeiro do inimigo. Às 8h29 ele sinalizou novamente, os navios vistos são fragatas. Nelson não se comoveu.Leander,Orion, eCullodenforam obrigados a reunir-se à frota que partiu para Alexandria.

Nelson poderia, no entanto, ter prestado atenção aos seus navios de reconhecimento se ele possuísse uma informação vital: a data real da partida de Bonaparte de Malta. O brigue Ragusan dissera sábado, 16 de junho. Na verdade, ele não havia partido até terça-feira, 19 de junho, e na sexta-feira, 22 de junho, quando os estranhos navios foram avistados, estava no mar há apenas três dias. Nelson estava mais atrás de Bonaparte do que ele imaginava, e pode, de fato, estar a apenas trinta milhas ou mais atrás dele. Naquela noite, em meio à névoa, os franceses ouviram sinos tocando e sinalizando os disparos dos canhões, que certamente deviam estar a bordo dos navios de Nelson. O armamento francês, no entanto, avisado pelas fragatas avistadas naquele dia, navegava em silêncio, fechado para proteção mútua. Quando o dia amanheceu, Nelson já havia passado à frente e estava no horizonte. A chance de um encontro decisivo havia sido perdida.

O CAPITÃO DO BRIG RAGUSAN pode ter se enganado; ele também pode ter sido mal compreendido. Não sabemos que língua ele falava, talvez italiano, talvez servo-croata, talvez outra língua mediterrânea. Como Alfred Thayer Mahan sugere em seuA vida de nelson, se Nelson tivesse feito o interrogatório ele mesmo, poderia ter descoberto mais, pois era um questionador astuto e seu intelecto era aguçado pela ansiedade e pela constante reflexão sobre os elementos do intrincado problema que tinha diante de si. Quando Hardy subiu a bordoVanguarda, entretanto, fazia duas horas desde que ele havia parado o Ragusan, que estava então fora de seu alcance. Nelson, em todo caso, estava com febre de avançar. O vento estava a seu favor, e nos seis dias seguintes ele fez um progresso excepcional, às vezes cobrindo 150 milhas em 24 horas. Em 28 de junho, ele avistou Alexandria e passou a noite fazendo sondagens offshore (a Marinha Real tinha poucas cartas do Mediterrâneo oriental). Foi inquietante, no entanto, que não houvesse nenhum sinal do Armamento, e quando o Capitão Hardy voltouAmotinadona manhã seguinte, após uma passagem pela costa, seus temores foram confirmados.

Hardy não conseguiu encontrar o cônsul britânico, a quem Nelson havia escrito, mas o comandante da fortaleza otomana, que acabou aparecendo, disse-lhe que os franceses não haviam chegado, que os turcos não estavam em guerra com a França e que os britânicos, embora eles podem regar e armazenar seus navios de acordo com o costume, devem ir embora. Nelson não se demorou. Na manhã de sábado, 30 de junho, ele zarpou. Ele havia decidido que havia cometido um erro e que o Armamento fora para outro lugar, talvez para a Turquia propriamente dita. Quatro dias depois, tendo deixado Chipre para estibordo, ele estava no Golfo de Antália.

Se Nelson tivesse contido sua impaciência, os franceses teriam caído em suas mãos. Vinte e cinco horas depois que ele partiu de Alexandria, o Armamento ancorou a leste da cidade e começou a enviar o exército para terra. Este foi o segundo, talvez terceiro, até quarto quase acidente de Nelson. Se não fosse o vendaval, ele poderia ter pego Bonaparte saindo de Toulon. Se não fosse por sua ansiedade em proteger Nápoles, ele poderia ter devastado o Armamento em Malta. Se não fosse por sua recusa em seguir os navios estranhos, ele poderia ter massacrado o Armamento no mar em 22 de junho. Se tivesse esperado um dia em Alexandria, certamente o teria destruído ou forçado sua rendição no delta do Nilo. Do jeito que estava, ele agora estava fugindo de sua presa, enquanto Bonaparte e um punhado de seus futuros marechais vencedores de batalhas - Berthier, Lannes, Joachim Murat, Louis Nicolas Davout, Auguste Marmont - estavam sendo levados para a praia para tomar posse do Egito, mais ou menos em seu lazer.

Nelson, ao contrário, estava em frenesi. Sua mente ansiosa e ativa, escreveu o capitão Ball, não lhe permitia descansar um só momento no mesmo lugar. Onde ir? Ele decidiu primeiro se estender até a costa da Caramania (sul da Turquia), como escreveu mais tarde a Sir William Hamilton. Sua conclusão, feita dez dias antes, de que os franceses estavam indo para o leste, parece tê-lo deixado com a convicção de que, se eles não estavam no Egito, então deveriam estar em outro lugar nos domínios do sultão turco. Ele havia notado os preparativos que o comandante militar em Alexandria vinha fazendo - o navio da linha de batalha ... pousando suas armas, os turcos se preparando para resistir, como ele mais tarde escreveu a St. Vincent e Sir William Hamilton respectivamente - mas, no ausência dos franceses, ele deve ter interpretado aqueles sinais como elementos de um alerta otomano geral. Isso, ou então sua decisão prematura de partir, implica um momento atípico de confusão mental, má análise, nervosismo geral - não traços que ele normalmente exibia.

Ele chegou ao Golfo de Antalya em 4 de julho e, não vendo nada, virou para o oeste novamente, indo primeiro para cruzar a trilha do Armamento se ele ainda estivesse a caminho do Egito, em seguida, dirigindo-se ao sul de Creta, brevemente ao norte em direção à Grécia continental, finalmente dirigiu mais uma vez para a Sicília, onde chegou em 20 de julho. Na costa de Syracuse, onde propôs regar e comprar suprimentos, ele escreveu três cartas em 20 de julho: para sua esposa, para Sir William Hamilton, para São Vicente. Suas poucas palavras curtas para Lady Nelson foram um cri de coeur: Não consegui encontrar a Frota Francesa ... entretanto, ninguém dirá que foi por falta de atividade. Para Hamilton, ele se arrependeu novamente de sua falta de fragatas, das quais toda a minha desgraça procedeu, e providenciou para que suas cartas fossem enviadas ao secretário de Relações Exteriores e a São Vicente. Eles, é claro, não tinham mais ideia de seu paradeiro do que ele dos franceses. A São Vicente, complementando uma recapitulação e justificativa de sua peregrinação desdeVanguardadesanimado, voltou a levantar a questão da falta de fragatas, à qual se deve atribuir a minha ignorância dos movimentos do Inimigo, e depois delineou o seu próximo plano: entrar na foz do Arquipélago [Egeu], onde, se o Inimigo for para Constantinopla, ouviremos falar deles diretamente; se eu não obtiver nenhuma informação lá, para ir para Chipre, quando, se eles estiverem na Síria ou no Egito, eu devo ouvir falar deles.

Ele terminou, no entanto, detalhando um relato de que no dia 1º de julho os franceses foram avistados ao largo de Candia [Creta], mas perto de que parte da Ilha não consigo descobrir. Saindo de Syracuse em 24 de julho, sua última palavra a Hamilton foi: Sem fragatas! - à qual foi, e pode novamente, ser atribuída a perda da frota francesa. Fragatas ou não, a sorte de Nelson estava prestes a mudar. Em 28 de julho, quando ao sul do continente grego, ele enviouCullodenno Golfo de Coron (a moderna Messênia, a grande enseada ocidental do Peloponeso), de onde recebeu a notícia de que a Frota do Inimigo fora vista se dirigindo para o S.E. de Candia cerca de quatro semanas antes. A notícia veio do governador turco, que soubera de Constantinopla que os franceses estavam no Egito.Cullodentambém trouxe um brigue francês, que veio de Limassol, no Chipre, e endossou o relatório do governador turco. Foi ainda confirmado pelo mestre de um mercador parado porAlexandre. A frota de Nelson já havia parado quarenta e um navios mercantes durante seu vaivém e teria parado mais se o almirante francês não tivesse capturado qualquer navio perdido que encontrou no caminho do Armamento, sem dúvida uma medida de contra-espionagem frutífera.

A visita ao Golfo de Coron acabou com a fome de inteligência. Nelson agora tinha bons motivos para acreditar que Bonaparte não estava em Corfu (o destino mais provável se tivesse ido para a Grécia), não estava indo para Constantinopla e não estava na costa sul da Turquia, nem em Chipre. O Armamento poderia possivelmente ter desembarcado na Síria, um termo que abrangia contemporaneamente o atual Israel e o Líbano, mas se assim fosse, seus navios estariam a uma distância fácil de navegação de Alexandria e certamente seriam ouvidos ali. Para Alexandria, em 29 de julho, ele fez todas as velas e, nos dias seguintes, conseguiu uma passagem muito rápida; nas vinte e quatro horas de 31 de julho, a frota percorreu 161 milhas, a uma velocidade média de quase 8 nós, indo muito rápido para navios em linha de batalha.

O desembarque em 1º de agosto trouxe uma breve repetição da decepção de 30 de junho. O porto estava vazio. Uma curta projeção para o leste ao longo da costa acalmou os temores. Às 2:30 da tardeGoliasO sinaleiro da marinha, no alto do mastro de vante, avistou uma multidão de mastros na baía de Aboukir. Desesperado para ser o primeiro a dar a notícia, ele deslizou para o convés para contar ao seu capitão, mas depois quebrou um halliard quando fez sua bandeira içar paraVanguarda. Então foiZelosoque recebeu o sinal primeiro para Nelson: dezesseis velas da linha fundeada rumo leste a sul.

O relatório não era muito preciso. O almirante Brueys comandava treze navios de linha de batalha, mas também quatro fragatas, dois brigs, dois navios-bomba e uma coleção de canhoneiras menores. Foram os treze navios pesados ​​que importaram - o enorme canhão de 120o leste, três anos 80 e nove anos 74. Eles estavam armados de várias maneiras, um com canhões de dezoito libras em vez de trinta e duas libras, e alguns eram velhos, de até cinquenta anos, e menos fortes do que os britânicos. Ainda assim, Victory, que seria a nau capitânia de Nelson em Trafalgar, tinha então quarenta anos. Nem a idade, nem mesmo o peso do metal, contaram realmente entre as características decisivas. Marinha, manuseio de navios e mentalidade sangrenta sim. Os britânicos eram mestres em seu ofício, em um grau que os relativamente inexperientes franceses, oficiais e soldados, não eram. O código de correção revolucionária roubou da marinha francesa muitos bons oficiais, recrutando para o exército grande parte de sua força de trabalho. A dieta da vitória em terra, em particular, minou a vontade de vencer da marinha francesa. A vitória no mar não era essencial para a França. Foi crucial para os britânicos como povo e para a Marinha Real como serviço.

BONAPARTE, como Sir Arthur Bryant (o grande historiador popular do papel da Grã-Bretanha nas guerras da Revolução Francesa e do império), nunca viu e, portanto, não poderia imaginar o poder destrutivo impressionante de um navio britânico de linha em ação. A Marinha Real foi um feroz instrumento de guerra desde o século XVII. Sua derrota na Guerra da Independência americana, no entanto, infundiu-lhe um instinto assassino implacável. Ele havia ficado indignado com a tomada do comando do mar pelos franceses e espanhóis em 1780-1781, seu direito de nascença como o via, e não cedeu desde a retomada das hostilidades em 1793 na determinação de humilhar seus inimigos.

Bonaparte, o mentor da expedição egípcia, não estava longe da frota, conquistando novas vitórias sobre frágeis inimigos no interior do Egito. Se ele estivesse mais perto, ele poderia ter enviado sua frota para longe para ficar fora de perigo, talvez em Corfu, de onde poderia ter sido recuperada rapidamente quando necessário e onde teria constituído uma ameaça às linhas de comunicação de Nelson. O conceito, no entanto, de uma frota em existência, afetando eventos sem fazer nada, pode ter sido estranho à mente ativa e agressiva de Bonaparte. Ele, portanto, ordenou que Brueys permanecesse nas águas egípcias, mas colocasse a frota sob os canhões de Alexandria. Foi então ancorado na baía de Marabut, onde foram encenados os desembarques, um acostamento visivelmente insatisfatório. Alexandria, no entanto, era um porto difícil, raso e facilmente bloqueado. Decidiu-se, portanto, transferir os navios para a baía de Aboukir, nove milhas a leste.

Brueys havia ancorado seus navios em uma posição que julgou impossibilitar um ataque bem-sucedido dos britânicos - o que ele esperava. Eles se situam em uma formação de meia-lua rasa, curva-se para a ilha de Aboukir (Bequiéres) com a baía a estibordo e cardumes e águas rasas entre eles e a terra a bombordo. Brueys aparentemente havia julgado a lacuna entre o início de sua linha e a ilha intransitável, acreditando que, mesmo se negociada, a água além era muito rasa para os britânicos passarem em ambos os lados de seus navios - isto é, entre sua linha e o cardumes costeiros. Ele havia fortalecido suas defesas fazendo com que cabos passassem entre a maioria de seus navios, que estavam separados por cerca de 175 jardas, e ordenando que molas fossem presas aos cabos de ancoragem. As molas, cordas levadas ao cabrestante, podiam ser esticadas para balançar o navio pela proa ou pela popa, de modo que fossem manobráveis ​​mesmo fundeado. Nem todos os capitães franceses, no entanto, tinham molas fixas no momento em que a batalha começou.

A posição francesa, no entanto, era formidável o suficiente para deter um inimigo cauteloso, mas os britânicos não eram cautelosos, nem desatentos. Thomas Foley, capitão daGolias, tinha uma das duas únicas cartas da costa na frota, e uma boa; mostrava as profundidades da água até a costa. Mais importante, Foley fez um julgamento precipitado sobre a forma como os franceses estavam ancorados. O próprio Nelson logo chegaria à mesma conclusão, dizendo a Berry, seu capitão da bandeira emVanguarda, onde havia espaço para um navio inimigo balançar, havia espaço para um dos nossos ancorar. Foley viu isso instantaneamente quando passou pela Ilha de Aboukir e apontouGoliasperto da costa, para passar ao redorGuerreirona frente da linha de Brueys e assim por dentro do inimigo ancorado.

Foley pretendia ancorar ao ladoGuerreiro, na qual ele atirou enquanto contornava seu arco, mas sua tripulação passou cabo demais.Goliasacabou mais abaixo na linha francesa, opostoConquistadoreespartano. O erro realmente não importava, para os navios britânicos na popa -Zeloso,Audacioso,Orion, eTeseu—Estávamos seguindo rápido. Eles também se juntaram no canhão contraGuerreiro—Que coletou fogo de todos eles conforme eles passavam e foi rapidamente desmamado — enquantoTeseuposicionou-se para atirar em ambosespartanoeAquilon.

O chefe da linha francesa estava agora solidamente engajado por oponentes ancorados.Vanguarda, que estava seguindoTeseu, tomou um curso diferente, direcionando-se para passar na direção do mar, em vez de no lado da costa dos franceses e ancorar do lado opostoespartano, que foi assim tirada entre dois fogos.MinotauronoivoQuilon, também preso entre dois incêndios, enquantoDefesaparou em frente ao Peuple Souverain, que estava sendo atacado porOrionpor outro lado.

O centro da linha francesa era composto pelos navios mais pesados,Franklin, 80;o leste, 120; eTonante, 80. Os outros 80,Guillaume Tell, estava a alguma distância, o terceiro da retaguarda. A escuridão caiu quando os oponentes britânicos do centro começaram a aparecer - primeiroMajestoso, que foi maltratado e acabou em frente a outro 74 mais abaixo, entãoBelerofonte, entãoAlexandre, então Swiftsure. Os dois últimos, posicionando-se habilmente nas fendas da popaFranklineo lesterespectivamente, foram capazes de causar sérios danos sem sofrerem pesadamente.Belerofonte, vindo ao ladoo leste, sofreu terríveis danos e perdas ao escolher enfrentar o navio mais pesado presente. Em uma hora de luta, ela perdeu o mastro principal e a mezena, enquanto o mastro da frente também foi danificado.

Por volta das 10 horas, sua provação começou a diminuir com o fogo de Swiftsure eAlexandrevarreu a nau capitânia francesa da proa e da popa. Eles fizeram massacres terríveis. Brueys, gravemente ferido, insistiu em permanecer no convés até ser atingido por um tiro que o matou. No convés inferior, os espaços estavam cheios de feridos, incluindo o filho do capitão Casabianca. Eles também estavam abarrotados de depósitos de inflamáveis. Tenente Webley, deZeloso, notado quandoo lestepegou fogo. O capitão de Swiftsure ordenou que sua tripulação atirasse no assento do incêndio para impedir que a tripulação francesa lutasse contra as chamas. Logo ficou óbvio queo lesteA revista seria lançada e seus vizinhos britânicos e franceses cortaram os cabos das âncoras para alcançar o que se esperava ser uma distância segura.Alexandrecochilou, assim comoTonante,Feliz, eMercure, para ancorar ou aterrar em águas rasas. Swiftsure, feche antes deo leste, foi julgada por seu capitão como mais segura onde ela estava; ele calculou que a próxima explosão iria passar por cima de sua nave.

ASSIM FEZ. A enorme detonação enviou os destroços de madeiras quebradas, mastros, cordas e corpos a centenas de metros de altura, para fazer cair detritos nas águas da baía por uma milha ao redor, enquanto o ruído, ouvido em Alexandria a nove milhas de distância, temporariamente parou a batalha. Quando recomeçou, depois de um quarto de hora, o cenário da batalha havia sido alterado de forma decisiva. O desaparecimento deo lestee a mudança deTonante, que havia deslizado sem mastro para a retaguarda, deixou uma grande lacuna no meio da linha francesa, ampliada pela queda deFelizeMercure, que também encalhou, embora suas tripulações continuassem a servir os canhões.

Os franceses estavam, portanto, em desordem quase total, com o almirante morto, a nau capitânia destruída e os navios sobreviventes separados em dois grupos. No grupo avançado,Guerreiro, cuja tripulação lutou heroicamente enquanto seu capitão se recusou a se render vinte vezes, finalmente atacou depois de três horas, desmamado e devastado.Conquistador, depois de outra passagem valente de resistência, também finalmente atacou.espartano, o terceiro na linha, havia se rendido depois de duas horas, o primeiro navio francês a desistir, mas com duzentos mortos e feridos a bordo e os sobreviventes bombeando para manter o navio flutuando.Aquilonrendeu-se um pouco depois, com oitenta e sete mortos a bordo e 213 feridos. Peuple Souverain, o quinto na ordem de batalha, havia saído da linha, talvez porque seus cabos tivessem sido cortados por tiros.Franklin, ainda na fila, havia parado de lutar após ser incendiada quatro vezes, a última pela queima de destroços da explosão doo leste.

No início da manhã de 2 de agosto, portanto, a frota francesa consistia em uma van destruída e derrotada, um vazio central e uma retaguarda em desordem.Franklin, ancorado à frente deo lestePosição original, reiniciou o fogo após a grande explosão, mas foi rapidamente levado a se render. Atrás da lacuna, alguns dos navios franceses continuaram a resistência por várias horas, incluindoFelizeMercureda costa. Almirante Villeneuve, emGuillaume Tell, finalmente decidiu, no entanto, que era seu dever escapar. Ele cortou o cabo e navegou para fora da baía, seguido porGenerosoe as fragatasJustiçaeDiane. Ele deixou para trás o desmamadoTonanteeTimoleon, que com obstinação heróica, mas inútil, continuaram a usar suas armas até a tarde de 2 de agosto.Tonanteeventualmente baixou suas cores, masTimoleonA tripulação deixou os seus voando quando atearam fogo ao navio e remaram até a costa para escapar da captura.

NELSON GANHOU UMA VITÓRIA ESMAGADORA, nunca ultrapassada em sua integridade durante os dias da guerra de navios à vela e igualada na história naval apenas pela aniquilação da frota russa pelo Japão na Batalha de Tsushima em 1905. Dos treze navios de linha de batalha do inimigo , dois haviam escapado. Mas dois explodiram e os outros nove foram capturados em combate ou levados para terra. Nelson não havia perdido nenhum de seus navios.Culloden, que havia encalhado durante a abordagem, para a fúria do Troubridge devorador de fogo, havia flutuado;BelerofonteeMajestoso, o mais atingido, sobreviveu. As baixas de Nelson - ele mesmo havia sofrido um ferimento no couro cabeludo no início - chegaram a 208 mortos e 677 feridos. Os franceses, por outro lado, renderam mais de mil feridos, enquanto seus mortos chegaram a vários milhares, mil emo lestesozinho.

Foi a natureza da batalha que determinou a escala da matança; navios ancorados lado a lado, atirando uns contra os outros à queima-roupa, causavam uma carnificina horrível entre suas tripulações. Os engajamentos em mar aberto, quando os navios tinham liberdade de manobra, eram muito menos onerosos em vidas humanas. Ainda assim, em Copenhague, uma batalha que Nelson travaria em circunstâncias quase idênticas em 1801, as baixas dinamarquesas foram de apenas 476 mortos e 559 feridos. Um instinto assassino estava em ação no Nilo - uma determinação entre os britânicos de prevalecer, entre os franceses de não ser vencida.

O que animou os franceses é mais difícil de estimar - fervor revolucionário, sem dúvida, certamente inspiração bonapartista, talvez também a determinação de não retornar ao estado tradicional de inferioridade que prevalecia antes de seu renascimento naval na Guerra da Independência dos Estados Unidos. A análise do humor britânico é mais direta. A vitória era um estilo de vida para o marinheiro Nelsonian. Ele acreditava que todas as raças eram inferiores à sua, esperava vencê-las e lutaria incansavelmente para garantir que isso acontecesse. Além disso, a frota foi liderada em uma dança alegre por Brueys por quase três meses. Finalmente encurralado, ele e seus marinheiros se tornaram o objeto da frustração reprimida de seu inimigo.

Ninguém na frota de Nelson ficou mais frustrado do que o próprio Nelson, dormindo mal, comendo pouco, criticando cada carta que escreveu contra o azar que o dominava. A falta de fragatas, a falta de ajuda daqueles que ele acreditava que lhe deviam eram seus temas constantes. O frustrado comandante também passou a acreditar que o destino estava contra ele, que sempre fizera as escolhas certas, mas que algum espírito maligno interveio para desapontar suas melhores intenções.

Nelson cometeu erros durante seus setenta e três dias de perseguição, entre a grande tempestade de 18 de maio e trazer o almirante Brueys para a batalha em 1º de agosto, principalmente ao decidir não perseguir as fragatas francesas avistadas ao largo da Sicília em 22 de junho e não esperar ao largo de Alexandria em 30 de junho, quando os sinais eram de que os turcos esperavam problemas; tivesse ele então refreado sua impaciência por vinte e quatro horas, ele teria vencido o que poderia ter sido a batalha naval mais decisiva da história. Por outro lado, como um ensaio em operações puras de inteligência por um comandante no local, a campanha de Horatio Nelson no Nilo é difícil de culpar.

As restrições sob as quais ele trabalhou são claras para enumerar: nenhuma força de reconhecimento (falta de fragatas); nenhum meio de comunicação com fontes de informação baseadas em terra, exceto indo para obtê-la ele mesmo; nenhuma garantia de que qualquer informação coletada era confiável, mesmo de fontes amigáveis ​​(a economia de Hamilton e Acton com a verdade deve ser lembrada); sem acesso aos recursos centrais de inteligência de sua própria base doméstica (atraso de três a cinco semanas na comunicação entre o Mediterrâneo e Londres na direção interna, portanto, duas vezes nesse sentido); nenhuma inteligência doméstica certa, mesmo se enviada. Outras restrições foram uma campanha ativa de desinformação conduzida pelo inimigo (manipulação da imprensa oficial) e negação enérgica de fontes locais de inteligência (comandando Brueys de todos os navios mercantes encontrados durante a viagem para Alexandria).

Nelson teve de trabalhar, portanto, otimizando as aquisições de inteligência local (particularmente o interrogatório de oficiais turcos no Peloponeso e capitães mercantes ao largo de Creta após sua primeira passagem para Alexandria), que foram compensadas por desinformação (o relatório de que os franceses haviam deixado Malta três dias antes do que era o caso) e por seu próprio entendimento.

A campanha do Nilo demonstra que, para muitas outras qualidades de Nelson, que incluíam poderes inspiradores de liderança, energia tática relâmpago, determinação implacável na batalha, alcance estratégico incisivo e uma capacidade revolucionária de inovação operacional, tudo combinado com o completo desrespeito pela sua própria segurança pessoal em qualquer circunstância, devem ser adicionadas as habilidades de um analista de inteligência de primeira classe. Poucos contestam que Nelson foi o maior almirante que já existiu. O alcance e a profundidade de seus poderes sugerem que ele teria dominado em qualquer época.

John Keegan,aMHQeditor colaborador, é autor de cerca de vinte obras de história militar. Este artigo foi extraído de seu livro,Inteligência na guerra: de Nelson a Hitler, Copyright John Keegan 2003, publicado por Alfred A. Knopf, uma divisão da Random House, Inc.

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