No Mercy em Malta



Em 1565, Jean de la Valette e os Cavaleiros de São João defenderam a fortaleza isolada do Mediterrâneo de um cerco otomano usando pólvora, aço, mãos nuas e determinação sangrenta

Jean de la Valette, grão-mestre dos Cavaleiros de São João, fez tudo o que pôde para fortalecer Malta contra o inevitável ataque turco. (Imagens de Francois Xavier Dupre / Bridgeman)

Jean de la Valette, grão-mestre da Soberana Ordem Militar Hospitalar de São João, olhou através de MaltaGrande Porto nas paredes carbonizadas e em ruínas do Forte de Santo Elmo. Ele sabia muito bem que o forte estava condenado,mas quanto mais tempo sua guarnição resistisse, maiores as chances de sobrevivência da ordem. À noite, Valette tinha enviadonovas tropas cruzaram o porto e os feridos foram evacuados. Mesmo assim, ele estava surpreso que os poucos defensores de Santo Elmo tivessem resistido por tanto tempo, que os homens mortais ainda respirassem dentro daquele cataclismo de fogo.

As forças turcas sitiaram o pequeno forte por quase um mês, explodindo suas paredes robustas com canhõese regularmente varrendo as ameias com fogo de arcabuz. Milhares de fanáticos soldados muçulmanos se lançaram em direção às muralhas, apenas para serem espancados de novo e de novo por cada vez maisexaustos cavaleiros cristãos. Os defensores despejaram caldeirões de piche fervente sobre os turcos e jogaramaros envoltos em tecido flamejante e bombas incendiárias para incendiar as vestes e escadas dos atacantes. Cadáveres despedaçados e queimados encheram as valas sob as paredes externas do forte. Os cavaleiros permaneceram enrolados dentro, criaturas de fogo, fumaça e aço. Por fim, eles pisaram nas brechas abertas nas paredes para encontrar seus inimigoscom espada, machado de batalha e pique.

Todos, exceto um punhado de defensores do Forte Santo Elmo, morreriam, mas não antes de cobrar um terrível tributo em seusinimigo e dando a seus cavaleiros irmãos tempo para se reagrupar.

Em 1565, o pequeno domínio mediterrâneo de Malta se tornou um ponto crítico na competição de séculos entreCristianismo e Islã para a alma da Europa. Oitenta milhas ao sul da Sicília, o arquipélago servia como um portão estratégicocaminho entre o Oriente e o Ocidente. Sultão Otomano Suleimano Magnífico havia enviado sua frota a Malta para destruir oOrdem militar de São João e, assim, garantir um passo-Pedra para a invasão da Itália.

O aparecimento da frota otomana ao largo de Malta não foi nenhuma surpresa para Valette. Elevado à sua posição em 1557, o grão-mestre de 71 anos fez todos os esforços paraacelerar os preparativos para a invasão inevitável. O mesmoidade como Suleiman e um veterano de muitos confrontos com oTurcos, tendo até servido um ano como escravo em uma BarbaryGalera da costa - Valette possuía uma visão profunda do conflito, compreendendo tanto a inimizade implacável entre os servos das religiões rivais quanto a importância estratégica de Malta para o controle do Mediterrâneo e a conquista do sul da Europa. Ao avistar a flotilha turca que se aproximava, Valette despachou um Italian cavaleiro em um pequeno barco para levar uma mensagem sucinta paraVice-rei siciliano Don García de Toledo em Messina. O cerco começou, Valette escreveu. Aguardamos sua ajuda. Mas o grão-mestre confiava pouco no reforço - apenas na força e determinação dos cavaleiroseles próprios os veriam através da tempestade que se aproximava.

A batalha por Malta teve profundas raízes históricas. A Ordem de São João (também conhecida como Cavaleiros Hospitalários) foi umespinho no lado do Islã por centenas de anos. BandingJuntos após a reconquista cristã de Jerusalém em 1099 durante a Primeira Cruzada, os cavaleiros eram religiosos e militares por natureza e, em aliança com os Cavaleiros Templários, serviram como espinha dorsal dos exércitos cristãos na Terra Santa. Quando os muçulmanos tomaram a última grande fortaleza cristã no Acre em 1291, a Ordem de São João retirou-se primeiro para Chipre e depois para Rodes, onde permaneceu por dois séculos. Auxiliado poros experientes marinheiros de Rodes, os Hospitalários virarampara o mar, evoluindo de cavaleiros tradicionais para corsários cristãos que continuamente assediavam navios mercantes muçulmanos, interrompendo suas rotas comerciais. Os ataques finalmente estimularam seus inimigos a lançar dois assaltos contra os cavaleiros no século 15 - um pelo sultão do Egito em 1444, o outro pelo sultão otomano Mehmed II em 1480. As magníficas fortificações que os cavaleiros construíram em Rodes resistiram aos dois ataques, mas um cerco de seis meses porAs forças de Suleiman em 1522 finalmente quebraram suas defesas. Dentroreconhecimento de seu valor, o sultão permitiu que os sobreviventes se retirassem. A ordem foi novamente em busca de um novo lar.

Em 1530, o Sacro Imperador Romano Carlos V ofereceu aos Cavaleiros de São João a fortaleza líbia de Trípoli e o arquipélago mediterrâneo formado por Gozo, Comino e Malta. Enquanto as ilhas eram rochosas, áridas e desoladas, Malta ostentava dois portos grandes e finos e era a base marítima do Mediterrâneo. Os Hospitalários comandariam as rotas comerciais leste-oeste - tudo que cruzasse entre Malta e a Sicília ou o Norte da África ficaria à sua mercê. Na verdade, suas galés fortemente armadas logo representaram mais um incômodo para a navegação turca do que em Rodes. Em 1564, um Suleiman envelhecido, exasperado além da resistência e lamentando sua decisãopor ter poupado aqueles filhos de cachorros 42 anos antes,resolveu implantar todo o poderio militar do otomanofrota para esmagar a ordem e varrê-la para o mar.

A armada turca aquela viagem para fora de Malta em 18 de maio de 1565 foi enorme. Quase 200 navios transportaram mais de 30.000 soldados, os mais mortíferos dos quais foram os 6.000 janízaros do sultão, arcabuzeiros de elite famosos por sua doençadisciplina e ordem. O corpo principal da força compreendia9.000 Sipahis armados com espadas, arcos, bestas emosquetes matchlock. Juntando-se a eles estavam cerca de 4.000 medoalguns Iayalars, fanáticos religiosos que se vestiam com peles de animais e penas, fumavam haxixe antes da batalha ecobrado sem se importar com as baixas. Completando a forçaforam levadas, tropas de apoio e marinheiros. Os turcos trouxeram pelo menos 50 peças principais de artilharia, incluindo caças de 8 libras, culverinas de 60 libras e pelo menos dois basiliscos enormes, disparando imensas bolas de pedra pesando 160 libras — bem como 80.000 tiros de tiro, milhares de libras de pólvora confiança que nenhum inimigo poderiaresistir ao seu poder.

À primeira vista, sua confiança parecia bem fundada. Malta - 17 milhas de comprimento por 9 milhas de largura - era fracamente guarnecida e fortificada às pressas. No início do cerco, Valette tinha 600 cavaleiros e servos de armas, cerca de 1.000 soldados espanhóis e arqueiros e alguns milhares de milícias maltesas e irregulares sob seu comando. Ele havia distribuído as tropas em três principaisposições: Forte Santo Ângelo na península de Birgu; ForteSão Miguel na península adjacente de Senglea; e o Forte St. Elmo na península central de Sciberras, que guardava a foz de Grand Harbour ao sul e a de Marsamxett Harbour ao norte. Uma curta marcha para o oeste no interior ficava a capital Mdina, com suas outrora grandiosas defesas antigas e com pouca gente. Valette o marcou como uma base para lançar ataques de cavalaria contra os turcos.

Embora os cavaleiros tivessem considerado a esterilidade deo arquipélago era um inconveniente, agora se mostrava uma vantagem. Ao sitiar Rodes, os turcos conseguiram obter alimentos do continente otomano próximo, bem como da própria ilha exuberante. Mas havia poucos grãos em Malta, e os fazendeiros os cortaram na primavera, bem antes do cerco. A água potável também era escassa. A fonte principal fica em Marsa, uma área baixa na extremidade de Grand Harbour. Mas, ao primeiro sinal de invasão, Valette ordenou a seus homens que armazenassem água em milhares de potes de barro e, em seguida, sujassem as fontes e poços de Marsa com excrementos, carcaças de animais e ervas amargas. Além disso, o relativo isolamento geográfico de Malta significava que os turcos teriam que trazer tudo o necessário para um cerco com eles - armas, munições, tendas, lonas de vela e até mesmo lenha para cozinhar. Além disso, os atacantes teriam que capturar a ilha antes do outono. Se os cavaleiros pudessem resistir por tempo suficiente, Valette sabia, os turcos teriam que escolher entre passar o inverno na ilha mal abastecidaou partindo antes que o mar agitado colocasse sua frota em perigo.

A frota turca ancorou na baía de Marsaxlokk, no extremo sul de Malta, e começou a mover o corpo principal do exército para terra. Enquanto Valette enviava seus grupos de batedores montados para assediar as unidades avançadas turcas,ele sabiamente não fez nenhuma tentativa de conter os invasores nocabeça de ponte - uma operação fútil contra tantos números que teria esbanjado seus recursos limitados. Ao optar por se defender de dentro das fortificações, o grão-mestre forçaria Suleiman a sacrificar milhares de seus próprioshomens na tentativa de quebrar as paredes.

Os turcos cometeram vários erros críticos no início da campanha. Primeiro, eles não conseguiram tomar a cidade mal fortificada de Mdina. Sua queda não só teria privado os cavaleiros de uma base para sua cavalaria, mas também dado aos turcos o controle do extremo norte da ilha, efetivamente cortando as comunicações com a Sicília. Em segundo lugar, eles não conseguiram concentrar seus ataques nos pontos fortes dos defensoresem Birgu e Senglea. Ambos estavam sentados no topo de promontórios baixos que poderiam ser colocados sob fogo de terras mais altas apenaspara o sul. Após um ataque inicial abortado ao bastiãode Castela, na extremidade terrestre de Birgu, os turcos puxaramde volta ao foco em vez de Fort St. Elmo. Sua irresoluçãoresultou de uma divisão de comando e propósito.

Suleiman havia colocado o general Mustapha Pasha no comando do exército e o almirante Piali Pasha sobre a frota. O primeiro tinha a fixação de destruir o inimigo, enquanto o segundo estava mais preocupado em preservar a armada que lhe fora confiada. A primeira tarefa de Piali era encontrar abrigo adequado para seus navios. Com Grand Harbourdominado pelos canhões do Forte Santo Elmo e pelos bastiõesem Birgu e Senglea, e as condições do mar no porto sul não eram ideais, o almirante otomano insistiu que a frota deveria atracar em Marsamxett, ao norte da península de Sciberras. Isso significa que os turcos devem primeiro reduzir o Forte St. Elmo antes de atacar as principais posições da ordem -
um cenário razoável, desde que o forte caísse rapidamente.

Depois de estabelecer seu acampamento base no final de Marsa deGrand Harbour, os turcos moveram o grosso de sua artilharia para a crista de Sciberras, escavando trincheiras e posições de armas na rocha nua. Os artilheiros otomanos então abriram um bombardeio implacável contra os cavaleirosfortaleza, lançando bolas de ferro, mármore e pedra e concentrando-se em um ponto de cada vez. Dia e noite, Santo Elmo estava envolto em chamas e, no final do mês, suas paredes voltadas para a terra começaram a desmoronar. Cada amanhecer que rompeu a bandeira da Ordem de São João, sua cruz vermelha e branca balançando desafiadoramente do topo da fortaleza destruída, era umsurpresa tanto para o sitiante quanto para o defensor.

O cerco ganhou fôlego com a chegada de Dragut, o maior marinheiro muçulmano de sua época, que havia lutadoTripoli dos cavaleiros e explorou Malta em 1551. OO sultão ordenou que todos os três co-comandantes o consultassem em todas as coisas. Dragut prontamente repreendeu Mustapha e Piali por sua loucura em não conseguir proteger a ilha do norte epor iniciar o cerco desnecessário de Santo Elmo. Desistirnesse ponto o moral baixaria, entretanto, Dragut ordenou que baterias fossem colocadas ao norte e ao sul do forte para colocá-lo sob fogo de três lados. Ele também percebeu que a guarnição havia sobrevivido tanto tempoporque estava sendo fornecido e reforçado. Desde entãoem barcos de patrulha turcos vasculharam Grand Harbour à noite, sufocando St. Elmo. Seus defensores heróicos, no entantoaguentou mais várias semanas, drenando os recursos turcos,desmoralizando soldados inimigos e comprando Valette preciosashora de fortalecer as fortificações em Grand Harbour.

O pequeno bastião resistiu 31 dias, até 23 de junho, com seus maltratados cavaleiros resistindo até o fim. Dois capitães espanhóis mutilados, Juan de Guaras e Juan de Miranda, foram amarrados a cadeiras e carregados para a brecha para que pudessem enfrentar o inimigo. Eles se juntaram a mais de 1.500 de seus companheiros cavaleirosna morte. Mas a captura de Santo Elmo teve custoos atacantes quatro vezes mais vidas. O próprio Dragut foi mortalmente ferido pela artilharia, possivelmente a sua própria. Sem dúvida, mais de um turco voltou seus olhos para os bastiões muito maiores em Birgu e Senglea e se perguntouquanto sangue seria pago por seu bonéture. Em vingança pela defesa teimosa dos Hospitalários, Mustapha fez com que os corpos dos cavaleiros fossem decapitados, crucificados e postos à tona em Grand Harbour. Valette aumentou a aposta, decapitando todos os prisioneiros turcos detidos em Santo Ângelo e ordenando que suas cabeças atirassem de seus canhões nas linhas otomanas. A troca foi clara. Não haveria quartel, sem misericórdia.

A morte de Dragut, entre os mestres comandantes navais de sua época, foi um duro golpe para o moral otomano que já despencava. (Museu de Belas Artes, Malta / Bridgeman Images)

Quando o forte St. Elmo caiu era alto verão. Enquanto Malta fervia em um calor opressor, todo o exército turco se arrastava ao redor de Grand Harbour para iniciar as ofensivas em Birgu e Senglea. Enquanto aguardava o assalto, Valette recebeu bemvenha notícias. Uma pequena força de socorro de 600 homense 42 cavaleiros da Sicília conseguiram se esgueirar pelo território ocupado pelo inimigo à noite e entrar em Birgu. A chegada deles foi um grande impulso para o moral, e sinos triunfais da igreja ecoaram por toda a península. Superestimar o tamanho da força de alívio, outalvez simplesmente se cansando da luta longa e custosa, Mustapha ofereceuValette os mesmos termos que os cavaleiros receberam em Rodes - passagem segura com todas as honras da guerra. O grão-mestre recusou, respondendo que o único território que ele daria aos turcos seria a vala antes domuralha da fortaleza, na qual empilhar seus mortos.

No início de julho, as baterias turcas abriram fogo quando Mustapha lançou ataques simultâneos a Senglea do lado terrestre e por mar do Marsa. Nesta ação os irregulares malteses, que ergueram paliçadas e colocaram obstruções subaquáticasao longo de toda a península, provou ser inestimável. Excelentes nadadores, eles esfaquearam os turcosem seus barcos imobilizados e os arrastou para a água para afogá-los. Logo a costa estava sufocada com cadáveres inimigos. Na esperança de capitalizar a distração desses ataques, Mustapha também enviou 10 grandes barcos cheios de janízaros para escalar os muros baixos emo outro lado de Senglea. Esta tentativa também foi frustradaquando uma bateria escondida na beira da água explodiu os barcos, enviando mais de 800 homens para o fundo do porto.

Percebendo que seus homens não poderiam tomar as fortalezas de assalto, Mustapha ordenou bombardeios preparatórios para preceder um cerco às muralhas. A ilha tremeu e fumegou. As barragens duraram dias e podiam ser ouvidas a 160 quilômetros de distância. Quando os disparos finalmente cessaram, em 7 de agosto, os gritos de guerra de milhares de homens quebraram o silêncio enquanto eles avançavam contra as muralhas destruídas de Birgu. Os turcos conseguiram romper a parede principal, mas os cavaleiros se prepararam bem, construindo paredes internas de defesa quepreso nas tropas inimigas, prendendo-os em um fogo cruzado assassino. Um ataque turco simultâneo em Senglea teve mais sucesso, ganhando as ameias eum ponto de apoio no próprio Fort St. Michael. Mas naquele momento, para espanto de ambos os lados, uma trombeta soou oretiro. Mustapha recebeu a notícia de uma força de socorro eretirou suas forças para enfrentar a ameaça. Na verdade, um pequeno corpo de cavaleiros de Mdina escolheu aquele momentopara roubar e queimar o acampamento turco e matar seus habitantesformigas, incluindo todos os feridos. Quando ele aprendeu um simplesO ataque o privou da vitória, Mustapha ficou furioso.

À medida que o mês de agosto avançava, as saraivadas de artilharia continuavam. Os turcos também estavam minerando as paredes de Senglea e osbastião de Castela. Anciões nervosos em Birgu imploraramValette para retirar os cavaleiros e todas as tropas aptasem Fort St. Angelo. O grão-mestre recusou, sabendonão haveria segurança nem honra em tal retirada.Exposto na extremidade da península voltada para o mar, Santo Ângeloficaria sob fogo fulminante de todos os pontos da bússola. Além disso, Valette nunca abandonaria o bravo maltês que havia sofrido ao lado da guarniçãoe desempenhou um papel tão heróico em sua defesa.

Em 18 de agosto, uma mina explodiu sob o Castela, derrubando uma grande seção da parede principal do bastião, através da qual os turcos fluíram antes mesmo que a poeira assentasse. O pânico ameaçou imobilizar as tropas cristãs, quando na brecha entrou o próprio grão-mestre de 71 anos de idade, usando um capacete emprestado e empunhando uma lança.Seu exemplo animou os defensores confusos, que se apressarampara a frente para se envolver em uma luta corpo-a-corpo vicioso. Embora ferido na perna por uma granada, Valette recusouretirar-se até que os turcos fossem repelidos.

À medida que o cerco se arrastava, a dissensão entre os comandantes turcos aumentava. Piali mantinha os olhos ansiosos no mar, enquanto Mustapha calculava se poderia adquirir suprimentos suficientes de Trípoli, Grécia ou Constantinopla para passar o inverno em seu exército em Malta. Mas o moral havia despencado, e o golpe final no espírito de luta dos turcos veio com a notícia de que uma força de socorro cristã de cerca de 8.000 homens havia desembarcado na ilha do norte. Em 8 de setembro, festa da Natividade da Bem-Aventurada Virgem Maria, os turcos cancelaram o cerco e começaram a se retirar. Dias depois, os esfarrapados defensores olharam maravilhados para as trincheiras e obras de cerco abandonadas. A ilha estava marcada e queimada, as paredes do bastião destruídas e rachadas, osobreviventes exaustos e ensanguentados - mas eles resistiram.

Em Malta, em 1565, os Cavaleiros de São João detiveram a expansão do poder turco para o oeste, estabelecendo opalco para uma resistência combinada do Ocidente cristão.Seis anos depois, uma frota da Santa Liga desafiou severamente o domínio marítimo otomano do Mediterrâneo ao destruir uma frota turca perto de sua base naval de Lepanto, no mar Jônico. Como fizeram por centenas de anos, as galés dos Cavaleiros de São Joãomais uma vez navegou contra seu antigo inimigo.

Justin D. Lyons é professor associado da Ashland University de Ohio. Para mais leituras, ele recomendaO cercode Malta, 1565, por Francisco Balbi di Correggio, e O Grande Cerco: Malta 1565, de Ernle Bradford.

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