Oliver Hazard Perry e a Frota da Fronteira

Uma pintura de 1911 um tanto romantizada mostra Oliver Hazard Perry transferindo sua bandeira do gravemente danificado Lawrence para Niagara no auge da Batalha do Lago Erie em 1813. (Biblioteca do Congresso)
Uma pintura de 1911 um tanto romantizada mostra Oliver Hazard Perry transferindo sua bandeira do gravemente danificado Lawrence para Niagara no auge da Batalha do Lago Erie em 1813. (Biblioteca do Congresso)

O vigia a bordo do brigue USSLawrenceperscrutou a distância, procurando sinais do inimigo na luz pálida do amanhecer. Ele estava estacionado no topo do mastro e, de seu alto poleiro, podia ver a grande extensão azul do Lago Erie estendendo-se do leste até o horizonte. Era a manhã de 10 de setembro de 1813 eLawrencefoi a nau capitânia de um esquadrão de nove navios da Marinha dos EUA ancorado em Put-in-Bay, Ohio. Os americanos estavam jogando um jogo mortal de esconde-esconde com seu inimigo britânico, e a maioria estava ansiosa para entrar em ação.



‘O verdadeiro milagre da vitória americana naquele remoto corpo de água foi que poucos meses antes os navios da flotilha de Perry não passavam de árvores em pé’



Mas onde estava o esquadrão da Marinha Real? O vigia pensou ter visto uma forma à distância. Sail, ho! ele chorou. Para onde? perguntou o oficial do convés. Fora da Ilha Cascavel! veio a resposta rápida. Antes que o oficial pudesse perguntar por detalhes, o vigia gritou novamente: Velas, ei! Sail, ho! Seis velas à vista, senhor! Não havia dúvida - era o esquadrão britânico comandado pelo capitão Robert Heriot Barclay, um veterano de Trafalgar.

Os navios americanos foram uma visão impressionante quando emergiram ao norte, passando pela Ilha Rattlesnake e entrando nas águas do Lago Erie, agora douradas pelo sol nascente. A minúscula flotilha - liderada pelo Mestre Comandante Oliver Hazard Perry, já um marinheiro experiente aos 28 anos - celebraria naquele dia um dos poucos triunfos nítidos da Guerra de 1812. Mas enquanto a vitória da Marinha dos EUA no que veio a ser conhecido como a Batalha do Lago Erie resultou da liderança de Perry e das habilidades de seus marinheiros, não teria sido possível sem os esforços de homens mais acostumados a trabalhar com broadaxes e marretas do que mosquetes e canhões.

O verdadeiro milagre da vitória americana naquele remoto corpo de água foi que poucos meses antes os navios da flotilha de Perry eram nada mais do que árvores em pé. A frota dos EUA foi literalmente formada diretamente da floresta.



Os Estados Unidos entraram em guerra com a Grã-Bretanha em 1812 por vários motivos, entre eles as políticas comerciais cada vez mais restritivas de Londres e seu apoio aos ataques indianos a colonos americanos nas fronteiras ocidentais do país. Mas foi o desrespeito da Grã-Bretanha pela soberania dos EUA no mar que mais despertou a indignação americana e a fúria patriótica. Envolvido em uma luta titânica com a França de Napoleão Bonaparte e precisando de navios e marinheiros, Londres começou a apreender navios dos EUA e impressionar - recrutando involuntariamente - marinheiros americanos para o serviço da Marinha Real.

Embora o presidente americano James Madison e seu gabinete procurassem resistir ao que consideravam arrogância britânica grosseira, também viram o conflito como uma oportunidade. O Canadá britânico parecia vulnerável, um rico prêmio maduro para ser colhido. Depois que a guerra foi declarada, parecia apenas uma questão de tempo até que o Canadá - ou pelo menos uma grande parte dela - estivesse nas mãos dos americanos.

Mas as tentativas de invasão dos EUA revelaram-se fiascos constrangedores. Dependia demais de milícias indisciplinadas e muitos dos oficiais eram velhos, tendo aprendido seu ofício na Revolução. Outros eram simplesmente incompetentes. Talvez o golpe mais amargo tenha ocorrido em 16 de agosto de 1812, quando um brigadeiro confuso. O general William Hull rendeu Detroit a uma força inferior de casacas vermelhas e índios sob o comando do major-general Sir Isaac Brock.



A situação agora estava invertida. O Alto Canadá (atual Ontário) estava a salvo da invasão americana e Detroit poderia servir como base de operações contra fortes e depósitos de suprimentos americanos. Ainda mais importante, os britânicos ganharam o controle do Lago Erie. Com a região dos Grandes Lagos ainda quase totalmente deserta e as poucas estradas primitivas, os navios eram o meio de transporte mais eficiente. Assim, o país que controlava a navegação nos lagos controlava toda a área. As forças navais britânicas no Lago Erie eram modestas, inicialmente compreendendo apenas quatro navios - um dos quais, o brigue dos EUAAdams, foi capturado em Detroit. Mas em setembro de 1812 os americanos não tinham um navio útil no lago. Algo precisava ser feito, rapidamente.

Logo após a queda de Detroit, um dos americanos capturados escapou da custódia britânica e finalmente foi para Washington. O homem era Daniel Dobbins, capitão mercante com anos de experiência no Lago Erie, e durante uma reunião de gabinete, ele deu ao presidente Madison um relato completo da situação nos Grandes Lagos. Ele defendeu fortemente a criação de uma força naval dos EUA nos lagos.

Madison percebeu a urgência da situação e concordou que os navios de guerra americanos deveriam ser construídos no Lago Erie. O major-general William Henry Harrison, governador do Território de Indiana e comandante do Exército do Noroeste, estava pronto para agir contra o ressurgente inimigo britânico. O controle americano do Lago Erie foi um ingrediente chave no plano de Harrison de retomar Detroit e avançar para o Alto Canadá.



Assim que o presidente concordou com o plano de construção naval, Dobbins se reuniu com o secretário da Marinha, Paul Hamilton, para acertar os detalhes. Hamilton aceitou os argumentos de Dobbins de que Presque Isle (moderna Erie, Pensilvânia) era o melhor lugar para construir navios no lago e ordenou que o capitão prosseguisse lá e imediatamente começasse a construção de quatro canhoneiras. Dobbins recebeu um orçamento não superior a US $ 2.000 e nomeado um capitão de vela na Marinha dos Estados Unidos.

Presque Isle era um assentamento recente, um aglomerado de cerca de 50 casas e cabanas de toras hackeadas na selva. Dobbins, no entanto, acreditava que a pequena ilha de civilização áspera à beira de uma floresta aparentemente sem fim era o lugar certo para estabelecer um estaleiro, pois além de um amplo suprimento de madeira, tinha uma serraria e uma oficina de ferreiro. Mais importante foi seu cenário estratégico. A península da Ilha de Presque se projeta da costa, flanqueando uma baía de 8 milhas quadradas perfeita para abrigar uma frota e oferece o único porto natural bom no Lago Erie de 381 quilômetros de extensão. Bloqueando a entrada da baía havia um banco de areia, que se estendia por cerca de um quilômetro da ponta da península até a margem do lago. Um canal de 2,7 metros de profundidade serpenteava por esta barra, e apenas um piloto habilidoso poderia navegar em suas curvas tortuosas. Efetivamente impedidos de entrar, os navios de guerra britânicos não puderam interromper o projeto de construção.

O trabalho na frota do Lago Erie começou no final de setembro de 1812. A tradição diz que o próprio Dobbins derrubou a primeira árvore, um robusto carvalho negro. Ele contratou madeireiros locais, e as florestas logo vibraram com o som de lâminas cravando-se profundamente nos troncos das árvores. Carpinteiros habilidosos vieram de lugares tão distantes como Nova York, Filadélfia e Newport, R.I., exigindo longas e árduas caminhadas pelo deserto. Os homens contratados na Pensilvânia, por exemplo, levaram cinco semanas para cobrir os 400 milhas entre a cidade quaker e a ilha de Presque - uma jornada piorada por um guia incompetente. As estimativas variam, mas no auge do esforço de construção naval, cerca de 300 trabalhadores trabalharam nos dois estaleiros em Presque Isle - um na foz de Cascade Creek e o outro em Lees Run. Dois brigues de 110 pés e 493 toneladas foram construídos no primeiro, onde a água era mais profunda, enquanto os trabalhadores do segundo construíram embarcações menores. Outro estaleiro - em Scajaquada Creek em Black Rock, cerca de 93 milhas a nordeste de Presque Isle no rio Niagara - era menos útil, pois ficava bem ao alcance dos canhões britânicos do outro lado do rio, em Fort Niagara.

A construção de navios de madeira não era uma tarefa casual, e era preciso tomar cuidado ao escolher as árvores entre os abundantes carvalhos e freixos da Ilha de Presque. Os construtores navais estavam particularmente interessados ​​em encontrar árvores curvas ou retorcidas, cuja madeira curvada era ideal para peças estruturais curvas importantes como cegonhas (os eixos dos quais as âncoras eram suspensas) e joelhos (usados ​​para apoiar as vigas do convés).

Equipes de cavalos ou bois arrastavam a madeira cortada para os canteiros de obras. Um carvalho que estava parado na floresta pela manhã pode ser parte do casco de um navio à tarde, mas aí estava um problema: os construtores não tinham tempo para secar adequadamente ou temperar a madeira, então os navios eram feitos principalmente de madeira verde. E a necessidade de produzir vasos rapidamente em uma área remota também causou outros problemas: Treenails - estacas de madeira - inicialmente substituídas por pregos e pregos de ferro difíceis de obter. E as costuras ao longo das tábuas do casco dos navios tiveram que ser calafetadas com chumbo, por falta de um carvalho adequado.

Dobbins contratou o mestre armador Ebenezer Crosby, de Nova York, para supervisionar o processo de assentamento. Crosby foi substituído em fevereiro de 1813 por Noah Brown, outro construtor naval experiente de Nova York, que projetou os dois brigs, bem como os saveiro e canhoneiras menores. Enquanto eles estavam nisso, Brown e sua equipe de carpinteiros construíram mais de uma dúzia de barcos da frota e todas as carruagens de armas, além de todos os edifícios para os dois estaleiros, incluindo uma fortificação, cozinha, refeitório, quartel, uma guarita e um escritório . O inverno deles foi agitado.

Com o esforço de construção nas mãos de especialistas, Dobbins poderia voltar sua atenção para outras questões, como problemas trabalhistas. Os homens trabalhavam do amanhecer ao anoitecer, mas isso era normal na época. Os salários eram altos. O problema começou quando Perry conseguiu que cerca de 1.500 milicianos da Pensilvânia protegessem a Ilha Presque e seus estaleiros. Chamado por um oficial enojado de um grupo de maltrapilhos tão grande quanto um cachorro latia, as tropas eram, na melhor das hipóteses, uma bênção mista. Pior, o súbito afluxo de consumidores adicionais fez com que os preços disparassem, tornando Presque Isle uma cidade em expansão em miniatura.

Embora a caça selvagem fosse bastante abundante, a superlotação significava rações escassas, e o armador Brown lembrou que seus homens se levantaram (abatidos) e declarou que não trabalhariam mais se não tivessem uma tarifa melhor. Brown, sabiamente, não fez nenhuma tentativa de forçá-los a voltar ao trabalho. Em vez disso, ele os deixou procurarem por si próprios e, quando voltaram de mãos vazias, compreenderam que ele estava fazendo o melhor por eles e voltaram ao trabalho.

No entanto, o maior problema para o esforço de construção naval era simplesmente a localização remota de Presque Isle. As estradas de ida e volta para o assentamento eram pouco mais do que trilhas de terra esburacadas em uma floresta densa. Com tempo úmido, as estradas se transformavam em pântanos, e os vagões Conestoga usados ​​para transporte terrestre - gigantes de costas inclinadas puxados por seis cavalos e capazes de transportar duas toneladas de carga - muitas vezes afundavam nos eixos no lodo. As taxas de frete eram correspondentemente altas, mesmo que os prazos de entrega fossem lentos. A farinha custava US $ 100 por barril, e poderia custar US $ 1.000 para transportar um canhão de Albany ao Lago Erie.

O trabalho árduo e a improvisação engenhosa permitiram aos construtores navais um progresso constante, apesar dos muitos desafios. Quando Perry chegou no final de março para assumir o comando da crescente frota, ele depositou suas esperanças em Pittsburgh como uma importante fonte de suprimentos necessários para completar os navios. Uma agitada cidade de 6.000 habitantes, Pittsburgh ostentava fundições, esteiras de corda, lojas de metal e forjas que, coletivamente, podiam produzir quase tudo o que era necessário. Cento e trinta milhas da trilha de pesadelo usual separava Pittsburgh da Ilha Presque, mas Perry conhecia uma rota alternativa. Os barcos de calado raso podiam transportar materiais de Pittsburgh pelo rio Allegheny até French Creek, e depois pelo French até Waterford. Eram cerca de 22 quilômetros dali, por meio de uma nova estrada de pedágio de cascalho, revestida de veludo cotelê, com meio troncos, onde cruzava áreas pantanosas.

Com o plano de Perry em prática, o trabalho prosseguiu rapidamente durante a primavera - até que um surto interrompeu a construção. A febre do lago - possivelmente tifóide - matou um trabalhador e deixou muitos outros doentes. O próprio Perry ficou febril por um tempo. A fervura forçada da água potável finalmente amenizou o problema e o ritmo de trabalho furioso foi retomado.

Em julho de 1813, a flotilha do lago americano estava quase concluída. Em Presque Isle estão os dois brigs de 20 canhões,LawrenceeNiágara; as escunas de três armasArielePorco-espinho; e a escuna de duas armasEscorpião. Logo se juntando a eles estavam mais cinco navios - o brigue de três armas britânico capturadoCaledônia; a escuna de duas armasSomers; as escunas de um único canhãoOhioeTigresa; e o saveiro de uma única armaTrippe. Esses navios passaram por um bloqueio britânico em Black Rock para se juntar à força na Ilha de Presque. A decisão de Perry de enviar Dobbins emOhiopara comida e munições adicionais reduziu sua frota para nove navios.

Perry pode estar pronto para a batalha, mas o esquadrão britânico de Barclay chegou em 20 de julho e bloqueou Presque Isle. O mau tempo e a escassez de suprimentos forçaram-nos a se retirar em 29 de julho. Com a partida dos britânicos, Perry se apressou em colocar sua flotilha no banco de areia, que protegera os navios durante a construção, mas agora apenas impediria sua partida. Para facilitar a passagem dos navios sobre o banco de areia, os americanos usaram camelos cheios de lastro - barcaças especialmente projetadas que abraçam o casco de um navio. À medida que os homens removiam o lastro, tanto os camelos quanto a embarcação subiam. Desta forma, até mesmo o carro-chefe pesadoLawrencelimpou a barra. Com a frota livre, Perry saiu em busca de luta.

Os longos meses de trabalho árduo no deserto chegaram ao auge em 10 de setembro de 1813, quando Perry e sua flotilha finalmente encontraram o inimigo em uma batalha perto da base americana em Put-in-Bay. A frota britânica era composta por seis navios - o brigue de 19 canhõesDetroit, Carro-chefe da Barclay; o saveiro equipado com 17 canhõesRainha Carlota; a escuna de 13 armasLady Prevost; o brigue de 10 armasCaçador; a escuna de duas armasChippeway; e o saveiro de duas armasLittle Belt. Os navios de Barclay tinham superioridade em canhões longos, munições tradicionais que podiam lançar uma bala de canhão a cerca de uma milha. Em contraste, a maioria dos canhões americanos era de menor alcance, mas mais carronadas destrutivas.

No início, os britânicos tinham o medidor do tempo - o vento em suas costas e a seu favor - forçando Perry a virar lentamente para ganhar vantagem. No meio da manhã, o vento mudou a favor de Perry, mas permaneceu fraco, então mover-se para o alcance do inimigo foi difícil, e seus navios menores - as escunas e saveiro - ficaram para trás. Mas Barclay tinha seus próprios problemas. Seus suprimentos estavam baixos e a falta de marinheiros qualificados significava que ele teve que preencher suas fileiras esgotadas com soldados britânicos e milicianos canadenses mal treinados.

A batalha começou pouco antes do meio-dia, quandoDetroitdisparou um canhão de 24 libras em uma faixa extrema. O tiro falhou, mas uma segunda rodada acertouLawrenceCasco de. A chuva resultante de lascas de madeira despedaçou um marinheiro próximo, seu corpo caindo no convés coberto de areia. Ele foi a primeira baixa americana, mas logo teria companhia.

ComLawrence aindafora do alcance de tiro, Perry sinalizouEscorpiãoeArielpara abrir fogo, e os vasos menores fizeram o seu melhor. Mas Perry ficou intrigado ao ver o Mestre Comandante Jesse ElliottNiágaraficando para trás. Elliot certamente não era covarde, mas suas ações sugeriam uma relutância em enfrentar o inimigo.

Conforme os minutos se arrastavam,Detroit,CaçadoreRainha Carlotaderramou bordas emLawrence. A nau capitânia americana suportou uma tempestade de balas de canhão, metralha e vasilha, os estilhaços de ferro esmagando o brigue da proa à popa. A carnificina foi terrível, mas Perry parecia levar uma vida encantada. Ele ficou no meio do fogo, com homens caindo de todos os lados, mas permaneceu ileso.

Lawrencefinalmente se aproximou do alcance da carronada e atacou seus algozes, mas a disputa permaneceu desigual. A nau capitânia americana estava um naufrágio, as anteparas estilhaçadas, as cordas cortadas e as velas tão furadas que o navio não conseguia mais manobrar. Perry decidiu transferir sua bandeira paraNiágara, que ficou à margem da ação. Se ele pudesse trazerNiágarana luta, ainda havia esperança de vitória. Perry escalouLawrenceO lançamento não danificado e partiu com quatro homens nos remos. A passagem de meia milha sob fogo paraNiágaraexemplificou a sorte extraordinária de Perry, quando as balas de mosquete britânicas assobiaram no alto e balas de canhão quase perdidas agitaram a água ao redor do lançamento.

Perry carregava consigo sua bandeira pessoal, uma bandeira que trazia a lendaNão desista do navio. Pintores românticos o retratam em uniforme completo, mas ele estava vestido com uma jaqueta de marinheiro comum. Ele estava ferido pela batalha, suas roupas provavelmente salpicadas com o sangue de seus tripulantes caídos.

Mas a aposta de Perry valeu a pena. Ao chegarNiágaraele assumiu o comando e trouxe o brigue para a batalha, ordenando que Elliott tomasseLawrenceLançar e instar as canhoneiras a uma ação mais estreita.NiágaraAs carronadas logo tiveram um efeito revelador sobre a frota britânica, embora mesmo antes do aparecimento do brigue americano, os britânicos estivessem em sérios problemas. Eles tinham reduzidoLawrenceaté um naufrágio estilhaçado, mas seus próprios navios sofreram punições severas. Barclay foi gravemente ferido, assim como os capitães e primeiros-tenentes de todos os navios britânicos. O comando, portanto, coube a oficiais subalternos com muito menos experiência.

AnotandoNiágaraCom o avanço sombrio, os britânicos tentaram trazer os canhões de estibordo intactos de suas embarcações para suportar. Mas os oficiais inexperientes estragaram a manobra e enredaramDetroiteRainha Carlota. Percebendo sua oportunidade, Perry saltou eNiágaradespejou fogo fulminante nos dois navios britânicos imobilizados. ApesarDetroiteRainha Carlotaconseguiram se libertar, carne e sangue não aguentavam mais. A frota britânica se rendeu. Alguns dos navios menores tentaram fugir, mas foram capturados e capturados. A batalha do Lago Erie acabou.

Cada lado sofreu mais de 100 mortos e feridos, mas o significado desta vitória estratégica não pode ser medido por listas de baixas. Os americanos haviam garantido as fronteiras de sua nação e seus territórios ocidentais. As esperanças britânicas de um estado-tampão indiano entre o Canadá e os Estados Unidos cada vez mais poderosos - e assertivos - desapareceram na fumaça das armas no Lago Erie.

Para ler mais, Eric Niderost recomenda:Oliver Hazard Perry, por David Curtis Skaggs, eA construção da frota de Perry no Lago Erie, 1812-1813, de Max Rosenberg.

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