Exclusivo online: Desalinhados marítimos da Flórida fizeram suas fortunas resgatando naufrágios



Muito antes de se tornar Margaritaville, Key West era uma cidade próspera construída com base em más notícias

Em qualquer noite, em Key West, Flórida, há agitação e agitação. Duval Street, a rua principal, está repleta de foliões, curiosos e locais, uma cena tirada de uma letra de Jimmy Buffett. No final do dia, multidões se aglomeram em Mallory Square para o pôr do sol e, com navios de cruzeiro gigantes como pano de fundo, um panorama de vendedores ambulantes e artistas de rua.



Essa mancha de carne surgiu como uma rocha baixa e cheia de pântanos, parte do arquipélago Dry Tortugas no Estreito da Flórida. Marés e correntes contrárias e, a cerca de sete milhas de Key West, um grande recife de coral complicam a vida dos marinheiros, assim como bancos de areia e ilhotas constituídas principalmente de manguezais. Vendo uma ilha de três milhas quadradas cercada por emaranhados de raízes proibitivas, os marinheiros espanhóis em 1513 deram o nome à massa de terraOs mártires—Os mártires. No início de 1600, outros espanhóis, encontrando ali esqueletos de índios Calusa, cunharam o nome Cayo Hueso - Bone Cay, cay sendo outro nome para um recife. Assolada por tempestades e repleta de doenças tropicais, Bone Cay, no entanto, tornou-se uma estação intermediária para os pescadores das Bahamas e cubanos que faziam uso do profundo porto natural. Eons de evaporação deixaram grandes depósitos de sal úteis para preservar as capturas, mas a escassez de água doce impediu que todos os visitantes permanecessem, exceto alguns.

Por volta de 1700, a ilha gerou uma cidade portuária desalinhada, cujos residentes das Bahamas, franceses, espanhóis e ingleses viviam de sua sagacidade, pescando, colhendo sal e destruindo - resgatando navios, tripulações e cargas desfeitas pelo mar. Eles transportaram as mercadorias resultantes para Cuba, 90 milhas ao sul, e para as Bahamas britânicas, 300 milhas a leste. Dentro de um século, entretanto, Key West se destacou em grande escala.



Esboço de 1911 de naufrágios descendo em um navio em perigo em Florida Keys. (floridamemory.com)

Nas décadasantes da Revolução Americana, as Florida Keys mudaram de mãos várias vezes entre a Inglaterra e a Espanha. Posteriormente, no entanto, a Espanha solidificou seu domínio na cadeia. Em 1815, devendo dinheiro a ele por serviços não especificados, a Espanha cedeu Cayo Hueso a um tal Juan Pablo Salas. Quatro anos depois, a Espanha cedeu a Flórida aos Estados Unidos e Salas vendeu sua ilha ao empresário americano John Simonton. Por seus $ 2.000 - hoje, cerca de $ 36.000 - Simonton conseguiu aquele porto natural profundo, aqueles depósitos de sal e a proximidade de naufrágios. Ele dividiu o que os americanos chamavam de Key West em quartos, mantendo um pacote e vendendo três para John Whitehead, John Fleming e Pardon Greene, que concordaram com Simonton que, embora vender sal lhes renderia dinheiro, resgatar naufrágios os tornaria ricos.

Na época, uma média de 100 navios por dia passavam por Key West, transportando algodão do sul do continente, rum e melaço do Caribe e raptando africanos destinados à venda ilegal na América continental, que em 1808 havia proibido o comércio de escravos, embora proprietários de escravos nos estados do sul mantinham seus bens humanos. Um navio que encalhou ou afundou criou oportunidades de negócios. Normalmente eram realizados por marinheiros das Bahamas chamados de destruidores, ou salvadores, que patrulhavam o estreito em busca de navios em perigo, descartando o que recuperavam em casa ou em Havana, Cuba. De acordo com a lei marítima comum, a propriedade abandonada e flutuando - destroços - ou lavados em terra - jetsam - pertence a quem os encontra, mesmo navios inteiros. Se o proprietário original solicitar a devolução da mercadoria, o localizador poderá cobrar uma taxa. Tripulantes de navios em perigo podiam ser afetados tanto por aspirantes a salvadores que se esforçavam para pegar uma carga quanto pelas condições de derrubar seus navios. Quando a Flórida se tornou um Território dos EUA em 1821, não existia nenhuma lei de salvamento estabelecida e executável. Se um navio e carga recuperados chegassem ao porto na posse de um salvador, os proprietários poderiam esperar pagar 57 a 90 por cento do valor avaliado para obter essa propriedade de volta. Se o salvador e o proprietário não fizessem acordos, um tribunal estabelecia uma reserva de leilão, geralmente metade do valor avaliado, mas o valor concedido ao destruidor normalmente acabava sendo um terço do valor líquido do navio e da carga.



Desembarque de uma carga de escravos na Flórida. (Arquivos do Estado da Flórida / Alamy Stock Photo)

Dos quatro sócios originais, Pardon Greene foi o único que realmente viveu em tempo integral em Key West. Os outros três eram investidores ricos de forma independente, cujo capital subscreveu as empresas que controlavam de longa distância. O que todos os quatro fizeram, especialmente Simonton, foi encorajar outros a investir e se mudar para a ilha. Algumas das pessoas que ouviram Simonton e os outros e se mudaram para Key West incluem Richard Fitzpatrick, um proprietário de plantação da Carolina do Sul que trouxe escravos com ele quando se mudou para a ilha; Benjamin Strobel, médico e naturalista amador da Carolina do Sul; John Hurling Geiger, que era originalmente da Pensilvânia, mas se mudou para St. Augustine em 1805, ganhando nome e dinheiro na indústria não regulamentada de transporte e destroços antes de se mudar para Key West; Fielding A. Browne da Virgínia e Charles Webb de Nova York, ambos investidores de sucesso na indústria mercantil. Todos esses homens se tornaram proeminentes no dia-a-dia de Key West.

Os registros mostram que Simonton tinha amplos interesses comerciais em Mobile, Alabama, assim como dois outros empresários, John Whitehead e John Fleming. Foi Whitehead quem chamou a atenção de Simonton para a oportunidade de negócios que existia em Key West, depois de ser naufragado e levado por naufrágios em 1819. Segundo todos os relatos, Simonton residia em Key West apenas durante o inverno, passando o restante de seu tempo fazendo lobby em Washington e cuidando dos interesses comerciais no norte. Whitehead, filho de um rico banqueiro de Nova Jersey, viveu intermitentemente em Key West até 1832. Fleming passou apenas alguns meses na ilha em 1822 e depois mudou-se para Massachusetts. Greene, o único investidor original com botas no chão, parecia ser os olhos e ouvidos do grupo, tendo suas mãos em todos os aspectos da vida de Key West; tanto financeira quanto politicamente.

Em 1821, Simonton propôs que a Marinha dos Estados Unidos estabelecesse uma base em Key West para proteger a navegação americana dos piratas e desencorajar o comércio de escravos; legalmente, os escravistas eram piratas. Claro, ele lucraria com o aluguel do porto, mas o que ele realmente queria era manter as tripulações das Bahamas e de outros naufrágios estrangeiros longe do estreito. Mesmo antes da chegada da Marinha em 1822, Simonton e seus parceiros colocaram em movimento uma indústria de salvamento baseada na ilha, contratando capitães de navios, muitas vezes da Nova Inglaterra com experiência em navegar no Estreito. Vendo a oportunidade, chegaram investidores do Nordeste, das Carolinas e de outros lugares, comprando lotes de escolha no terreno elevado da ilha; as terras baixas eram para a plebe. A Marinha chegou e começou a patrulhar; os Estados Unidos ordenaram a construção de uma alfândega em Key West. Na busca por piratas, uma categoria que por lei incluía escravistas, as tripulações da marinha pararam, abordaram, revistaram e às vezes apreenderam embarcações - uma rotina que gradualmente expulsou os salvadores das Bahamas.

Na época em que um inspetor alfandegário federal chegou, em 1823, Key West tinha um forte setor mercantil e armazéns para armazenar o resgate. Naquele ano, o Território da Flórida autorizou juízes locais de paz e tabeliães a formar júris de cinco membros para decidir o destino de propriedades resgatadas por salvadores. Um Tribunal do Almirantado dos Estados Unidos invalidou a lei estadual, que em qualquer caso teria sido substituída pelo Federal Wrecking Act de 1825, que estipulava que a propriedade recuperada fosse levada para um porto de entrada americano, um status concedido a Key West. Coincidentemente, em 1825 Key West obteve o primeiro de vários faróis. Em 1828, a cidade foi transformada em locus do Distrito Judicial do Sul federal. O tribunal deveria atribuir um valor às cargas e navios naufragados. Se um proprietário não pudesse ou não quisesse pagar essa quantia, os itens seriam leiloados. Os resgates não foram regulamentados, mas agora destruidores, proprietários de depósitos e leiloeiros apresentavam desafio após desafio a James Webb, o primeiro juiz federal designado para fazer cumprir as novas leis.

Os destruidores trabalharam em perigo constante,muitas vezes nas mesmas condições que haviam superado os navios cujo desaparecimento havia chamado sua atenção. O primeiro capitão a chegar a um navio em dificuldades foi o capitão do naufrágio, com direito a dirigir as atividades de resgate e operações de salvamento. Um master wrecker fez negócios em tempo real com rivais que chegavam tarde, primeiro resgatando passageiros e tripulantes, depois avaliando a situação. Se um navio encalhou, mas estava intacto, a remoção de parte ou de toda a sua carga poderia reflutuá-lo. Se o casco fosse escavado, os destruidores teriam que remendar o buraco, usar bombas manuais para fazer o casco flutuar e rebocá-lo até o porto. Os destruidores tinham de estar prontos para qualquer coisa, daí o estoque de cordas, roldanas, esticadores, pranchas e calafetagem que carregavam. Um naufrágio muito distante para ser rebocado teria seus itens utilizáveis ​​despojados das velas até a bússola do navio. Eventualmente, um naufrágio pode ser quebrado onde estava, reduzido a vigas, pregos e ferragens.

A população de Key West cresceu junto com as indústrias marítimas que empregavam conchas, como são chamados os locais. (Experiência em Florida Keys)

Os destruidores de sucesso eram habilidosos, rápidos e bem equipados. Suas embarcações vinham em todos os tipos e tamanhos, mas geralmente podiam conter carga e estavam em boas condições de navegar, equipadas com o que as tripulações possam precisar: âncoras, cabos, bloqueios e equipamentos, correntes para transportar navios encalhados, além de materiais e ferramentas para reflutuar e resgatá-los para o porto. John Huling Geiger era um espécime modelo da raça. Tendo vasta experiência em navios e naufrágios desde seu tempo em St. Augustine, em 1835 ele era proeminente entre os salvadores de Key West, possuindo navios de naufrágio.CarolineeHester Anne em 1836 comprando naCidadão. Naquele ano, os navios Geiger participaram de cinco salvamentos em três meses que renderam $ 47.971. Em 1840, Geiger era um dos 10 homens mais ricos de Keys. Um fator em sua ascensão repentina pode ter sido a escravidão; homens de confiança podem ter tripulado seus navios. Geiger também era banqueiro, negociava com imóveis e alugava escravos para o governo federal para usar na fortificação das Tortugas Secas. Em 1849, ele tomou posse do navioCampeão, que até o final do ano havia entrado em 37 operações de salvamento.

Por mandato federal, os bens recuperados foram documentados, avaliados e armazenados em Key West até que as seguradoras pagassem. Os bens não reclamados foram leiloados, com os rendimentos indo para o mestre do naufrágio e capitães participantes. Em 1835, a tripulação da escunaFlóridasalvou o brigueSeaDrift, considerado pelo tribunal como tendo um valor residual de mais de $ 51.000, dos quais oFlóridaO capitão recebeu $ 20.595, menos salários e o custo das provisões para sua tripulação. A segurança pública também figurou no trabalho de salvamento, embora muitas vezes não seja remunerada. Em 1831, oMaria, cuja tripulação e passageiros totalizaram 250, afundou no recife de Key West. Naufrágios resgataram todas as mãos, o equivalente a metade da população da ilha.

Como um centro de salvamento,adjudicação e leilão, bem como a principal fonte de sal em todo o país, Key West se tornou a maior cidade da Flórida e a mais rica da América, per capita. A década de 1830 viu Key West se tornar o principal porto da Flórida, respondendo por 60 a 90 por cento das importações e exportações territoriais. Em 1824-25, as vendas de propriedades destruídas em Key West renderam US $ 293.000. Esse fluxo de receita alimentava tavernas, bordéis, restaurantes e outros serviços auxiliares. Mallory Square estava lado a lado com os armazéns. Os estaleiros estavam consertando e construindo embarcações, gerando um comércio animado para fornecedores de navios e fabricantes de velas.

Todo esse comércio envolveu notavelmente poucos indivíduos. Em 1830, Key West contava apenas 517 residentes em tempo integral: 368 brancos, 83 negros livres e 66 escravos. A população aumentava a cada mês quando licitantes dos Estados do Golfo, Costa Leste, Cuba e Bahamas chegavam para leilões nos quais competiam com agentes residentes e corretores de seguros locais por negócios.

Desenvolveu-se uma classe média de lojistas, sapateiros e construtores navais e uma classe trabalhadora de marinheiros, barman e prostitutas. A ilha tinha um tipo único de prostituta - não uma trabalhadora do sexo, mas uma salvadora especializada. As prostitutas de cadáveres, a casta mais baixa da sociedade de Key West, coletavam cadáveres deixados por naufrágios. Usando um dispositivo de cabo longo com ponta farpada, um hooker a bordo de uma pequena embarcação recuperaria e carregaria corpos para descarte além do recife mais próximo em águas abertas, onde a vida marinha consumiria os restos mortais.

Prosperidade não significava necessariamente tempos fáceis. Cólera, febre amarela e malária junto com doenças venéreas eram comuns e não faziam acepção de riqueza ou status. Os médicos eram escassos. As enormes rendas de alguns residentes mascaram a pobreza que envolve os vizinhos.

Para ganhar dinheiro, os demolidores precisavam de instalações de armazenamento. O espaço do armazém em Key West era uma propriedade privilegiada, e poucos armazéns superavam Asa Tift. Além de lucrar como um destruidor, Tift herdou a loja de seu pai em Key West, uma propriedade que ele expandiu para uma série de armazéns. Tift costuma fazer lances pelo conteúdo de suas casas de armazenamento; aquisições foram colocadas à venda em sua loja. Além de varejo e armazenamento, a Tift importava gelo e negociava com imóveis. Em 1843, ele vendeu a Geiger um pacote nas ruas Whitehead e Front, onde o colega salvador de Tift construiu uma residência. Essa residência é agora conhecida como Audubon House porque o artista e naturalista John James Audubon teria ficado com a família Geiger e usado os jardins como modelos para as obras que produziu durante uma visita em 1832. Tift comprou outro lote em Whitehead, notável por ter 16 anos. metros acima do nível do mar, e construiu a única casa em Key West a ter um porão seco. Em 1931, o escritor Ernest Hemingway, há muito apaixonado pela cidade no fim da linha, comprou a casa Tift, agora conhecida como Casa Hemingway.

Ernest Hemingway comprou a casa Asa Tift em Whitehead Street em 1931 e viveu lá até 1939. (Getty Images)

Hemingway se tornou o pescador mais famoso da ilha. (Coleção Ernest Hemingway)

A construção do primeiroO farol de Key West em 1825 foi um aviso de que nenhuma explosão dura para sempre. Os faróis começaram a pontilhar baixios e bancos de areia por todo o Dry Tortugas. Um furacão de 1846 devastou-os, mas em 1848 a maioria estava de volta ao serviço. A chegada, na década de 1870, de navios de casco de aço capazes de resistir a escovas de recifes reduziu a incidência de naufrágios, naufrágios - e salvamento. Em 1910, uma ferrovia ligava Key West ao continente, reduzindo a necessidade de transporte de e para a ilha. O comércio naufragado diminuiu drasticamente, evoluindo para um negócio elegante que girava em torno de seguros, preocupações ambientais e, ocasionalmente, obstrução de rotas marítimas.

Os navios ainda afundam ao largo de Key West. Até a década de 1970, a Guarda Costeira dos EUA rebocava navios deficientes para um porto seguro, mas essa cortesia tornou-se muito cara em recursos e tempo. Agora as autoridades chamam os Serviços da Marinha do Caixão ou outro destruidor para proteger o Hulk. Existem muitos outros regulamentos, diz o capitão John Coffin. Os preços de reboque de um navio são definidos com base no tamanho e na classe do barco que está sendo rebocado. Se for necessário fazer algum trabalho de reparo adicional, isso também irá para a conta. O elemento empreendedor não desapareceu, no entanto. De acordo com o capitão John Coffin, a maioria dos iates particulares não tem seguro. Quando um caso envolvendo uma embarcação de recreio recuperada chega ao tribunal, o destruidor envolvido muitas vezes acaba com a titularidade da embarcação e autoridade para vendê-la inteira ou parcialmente, assim como no apogeu de John Geiger.

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