Operação Babylift: Evacuação de Crianças Órfãs pela Guerra do Vietnã

Era um cintilante final de tarde de abril de 1975. De repente, as notícias correram pela base: um avião de transporte Galaxy C-5A da Força Aérea dos EUA transportando 243 órfãos vietnamitas havia caído logo após deixar o campo de aviação Tan Son Nhut, perto de Saigon. Os oficiais da Força Aérea temiam sabotagem.



Apenas alguns dos passageiros adultos, incluindo alguns funcionários da Embaixada dos EUA secretamente deixando o Vietnã, conseguiram chegar às limitadas máscaras de oxigênio. O avião de transporte superlotado não deveria transportar mais de 100 crianças, em vez das 243 que foram carregadas a bordo. Com enorme dificuldade, o piloto conseguiu dar a volta com o avião e aterrissar duas milhas ao sul de Tan Son Nhut, derrapando 1.000 pés em um arrozal. Enfermeiras, voluntários e tripulantes a bordo, muitos feridos, fizeram todo o possível para salvar o maior número de crianças possível. A notícia chegou a Clark quase que instantaneamente. A Operação Babylift tinha acabado de começar quando ocorreu o acidente. Embora houvesse relatos conflitantes sobre as vítimas, mais de 130 pessoas morreram, incluindo pelo menos 78 crianças. Muitos americanos passaram a considerar o acidente apenas mais um na longa série de incidentes dolorosos durante a malfadada guerra do Vietnã. Na época do acidente, vários grupos trabalhavam freneticamente para tirar as crianças do país antes dele. caiu para o NVA invasor. Com esta tragédia, a missão foi severamente interrompida, mas continuou. Os relatos diferem, mas nas 24 horas que se seguiram, possivelmente cerca de 1.200 crianças, incluindo 40 dos sobreviventes do acidente, foram evacuadas em outros aviões. À medida que a evacuação continuava, o pânico crescente nas ruas de Saigon e os constantes ataques de foguetes transformaram o carregamento de bebês e crianças em um pesadelo de segurança. Os participantes adultos se perguntaram se o avião em que estavam embarcando decolaria. E se assim fosse, seria abatido? Dois policiais de segurança militar armados andaram de espingarda em quase todos os voos de evacuação subsequentes. Antes do acidente fatal do C-5A, o cardeal Terrence Cooke de Nova York havia enviado um apelo ao presidente Gerald Ford por apoio federal e uma dispensa imediata da burocracia de imigração para mais de 4.000 crianças que vivem em orfanatos católicos no Vietnã do Sul. Com o acordo relutante do Vietnã do Sul, a ordem para a Operação Babylift veio do presidente dos Estados Unidos, que disse à imprensa: Eu ordenei que a aeronave C-5A e outras aeronaves especialmente equipadas para cuidar desses órfãos durante o vôo, sejam enviadas para Saigon. É o mínimo que podemos fazer. Com a queda de Saigon, o presidente Ford ordenou que todos os órfãos dos EUA no país fossem transportados de avião para asilo e adoção. Embora tenha alocado US $ 2 milhões para a operação, muitos voos foram feitos em aeronaves não equipadas para o transporte de passageiros. No entanto, mais de 2.000 bebês e crianças foram levados por militares e aviões particulares menores fretados e, eventualmente, adotados nos Estados Unidos. Outros 1.300 foram adotados no Canadá, Europa e Austrália.



Um tripulante do C-141 ajuda a acalmar uma criança a caminho da Base Aérea de Clark em abril de 1975.

Quando o primeiro vôo caiu, o resto da frota de C-5A ficou temporariamente no solo. Isso só aumentou a pressão sobre a missão e a carga de trabalho na Base Aérea de Clark, que mais que dobrou. Todas as equipes de linha de vôo e de solo imediatamente entraram em alerta máximo. O tempo de retorno normal em solo para aeronaves C-130 e C-141 era de oito horas. Em estado de alerta máximo, diminuiu para três horas. Com os C-130s chegando a uma taxa de três por hora depois de escurecer, um pesadelo de controle de tráfego aéreo se desenvolveu. A logística da operação era impressionante e o ciclo não parava. Freqüentemente, os membros da tripulação de voo correram perto do tempo máximo de voo ou do limite de descanso da tripulação.

Por causa das diferenças nas capacidades das aeronaves, os C-141 voaram durante o dia e os C-130 voaram à noite. O C-141 exigia uma pista mais longa para pouso e decolagem. O C-130 era capaz de aproximação e decolagem em campo curto, o que significa que ele poderia pousar mergulhando até o final da pista quando estivesse diretamente acima da cabeça, e poderia decolar com menos de 2.000 pés de pista.



As tripulações tinham ordens de evacuar o maior número possível de bebês e crianças. O número exato de cada levantamento foi deixado ao critério do piloto individual. As crianças foram carregadas a bordo de todas as formas possíveis, até que o avião estivesse cheio. Freqüentemente, mães vietnamitas com filhos amerasianos ainda tentavam colocar seus filhos a bordo enquanto as portas dos pára-quedistas se fechavam, confiando seus filhos a um destino incerto.

Freqüentemente, as correias de carga da aeronave eram usadas para agrupar e proteger todos os passageiros durante o vôo. Cada piloto deu instruções ao seu loadmaster sobre como queria que o avião fosse carregado. A bordo, sempre faltou leite, comida e remédios. Durante o breve tempo de resposta na Clark, todas as aeronaves exigiram uma limpeza rápida. As equipes de manutenção em solo às vezes recorriam a mangueiras para limpar a aeronave, deixando-as abertas para secar ao ar antes do próximo vôo de ida.

Militares americanos foram os pais da maioria das crianças transportadas de avião para fora do Vietnã. Acredita-se que algumas das crianças no C-5A acidentado vieram do orfanato Hoi Due Anh. A maioria eram crianças cujo único apoio vinha de agências estrangeiras.



Durante esse tempo, nossa família morava em Clark, onde meu marido, um sargento de carreira da Força Aérea, trabalhava como chefe da tripulação do C-130. Não estávamos programados para retornar aos Estados Unidos dentro de alguns meses. Com os flashes de notícias de rádio e TV, as histórias do jornal Stars and Stripes, reportagens boca a boca e o cronograma de trabalho acelerado de meu marido, o escopo da Operação Babylift tornou-se muito evidente. Nossos dois filhos frequentavam escolas na base, o que me deu liberdade para me voluntariar para ajudar.

Mesmo antes de o primeiro avião transportando os evacuados da Operação Babylift pousar em Clark, um pedido de ajuda foi transmitido pelo Rádio e Televisão das Forças Armadas. A força-tarefa de emergência para fornecer assistência humanitária, abrigo e cuidados nutritivos precisava de todos os voluntários que pudesse conseguir. Havia uma necessidade especialmente aguda de esposas de militares voluntárias para ajudar a apoiar a operação massiva, não apenas com o cuidado das crianças, mas também com o trabalho administrativo, como a entrada de dados por teclado.

Enquanto pensava nessas vidas preciosas, meus instintos maternais imediatamente se manifestaram e me lembrei de uma vez ter ouvido uma citação da ensaísta inglesa Sydney Smith: O maior de todos os erros é não fazer nada porque você pode fazer apenas um pouco.



Os evacuados da Operação Babylift começaram a chegar de Tan Son Nhut, alguns com seus nomes vietnamitas em uma pulseira em um pulso e o nome e endereço de seus futuros pais americanos no outro. A Força Aérea dos Estados Unidos abrigou todas as crianças em um ginásio de base que havia sido montado para seus cuidados. Colchões de beliche militares estavam espalhados pelo chão da grande sala. Uma área separada para bebês tinha berços, trocadores, fraldas descartáveis, pomadas para assaduras, cotonetes, mamadeiras e aquecedores de comida, além de cadeiras de balanço para acalmar crianças inquietas. Lá encontrei e falei com as irmãs católicas que fugiram do Vietnã com crianças abandonadas que foram deixadas sob seus cuidados.

Tanto as freiras quanto os órfãos tinham apenas as roupas que vestiam quando fugiram. Ainda quase consigo ver uma das irmãs, cuja sola do sapato estava saindo. A tristeza de seu flap, flap, flap, contra o piso de madeira brilhante do ginásio ainda me assombra.

A Operação Babylift foi um dos maiores esforços de resgate da história. Mais de 3.000 bebês e crianças foram transportados de avião para fora do Vietnã entre 4 e 19 de abril de 1975. O tempo que passaram sob os cuidados dos voluntários da força-tarefa especial em Clark foi em média entre 12 e 24 horas. Isso permitiu que cada criança recebesse as vacinas, alimentos e cuidados necessários, antes de continuar a longa viagem pelo Pacífico. Cada criança e bebê que chegavam eram atribuídos a uma mãe substituta. Cada um foi cuidado até a hora de embarcar no próximo vôo - a próxima etapa na jornada para uma nova vida. Ajudei onde necessário, às vezes 24 horas por dia.

Quando a escuridão caiu sobre a base, eu me reportei para meu primeiro turno na creche ad hoc. Eu tinha me comprometido a passar a noite ali e fui designado para um menino de 4 ou 5 anos. Seus admiráveis ​​olhos escuros me deram uma olhada cuidadosa. Bem comportado e quieto, mas cansado da viagem, meu jovem protegido estava tenso demais para dormir. Experimentando novas visões e cheiros em uma sala cheia de estranhos, ele precisava ser tranquilizado. Eu li para ele algumas histórias infantis enquanto o segurava perto. Quando as luzes começaram a diminuir, sinalizando a hora de as crianças dormirem, ele decidiu permanecer acordado por mais algum tempo. Tínhamos estabelecido um vínculo de ternura e conforto.

Sentado em seu colchão, ao meu lado, meu filho temporário fazia desenhos, com giz de cera e papel fornecido pelo centro. Desenhando objetos que conhecia e talvez amava, ele os cimentou no papel com a visão de um pré-escolar. Ainda tenho suas fotos de giz de cera e as valorizo ​​junto com a experiência compartilhada. Na manhã seguinte, sob a forte luz do sol tropical, esses bebês e crianças foram levados de ônibus para a linha de vôo.

Como os bebês são especialmente cativantes, muitos dos voluntários esperavam um bebê para cuidar. Outra de minhas pupilas era uma criança pequena. Essa experiência também foi memorável. Enquanto eu pegava o ônibus para a linha de vôo com minha carga, depois de cuidar dela durante a noite, o sol refletiu nos aviões estacionados na pista. Quando embarcamos no avião designado, amarrei a criança no assento do passageiro, dei um beijo de despedida e silenciosamente fiz uma oração por seu bem-estar.

Com a recente queda do C-5A ainda fresca em minha mente, senti uma cascata de emoções. Deixar o avião e o bebê de quem cuidei foi difícil. Eu me perguntei com preocupação o que a vida reservava para meu bebê e para as outras crianças.

Em alguns voos, os bebês foram colocados nos compartimentos de carga dos aviões da Força Aérea cheios de berços temporários e caixotes vazios, alinhados canto a canto dentro da aeronave. Quando disponíveis, os registros de nascimento dos bebês eram guardados com eles para o voo, documentando suas curtas histórias.

Quanto às crianças mais velhas, Babylift foi o cadinho que moldou suas vidas. Eles já haviam visto mais adversidades em suas curtas vidas do que a maioria dos adultos, e pareciam estar sentindo um manto de desolação caindo sobre seus ombros. Algumas das crianças mais velhas queriam saber quando poderiam voltar para o Vietnã, possivelmente para as avós ou pais adotivos que cuidavam delas. Aqueles que queriam que essas crianças tivessem um futuro melhor as tiraram da única vida que eles conheceram.

Mesmo sendo uma força de boa vontade que estava impulsionando essas crianças para uma nova vida incerta, os especialistas disseram que o choque cultural e o conflito de identidade seriam normais para elas. Caberia a seus novos pais ajudá-los a encontrar uma identidade saudável, abraçando culturas antigas e novas. À medida que avançavam em direção ao futuro desconhecido, as crianças estavam intensamente conscientes, embora ainda muito jovens para entender. Excitação misturada com medo.

Essas crianças enfrentaram mudanças no momento em que foram levadas a bordo dos aviões, e muitas outras mudanças estavam por vir. Eu esperava que eles estivessem ganhando a segurança do amor incondicional que afastaria suas sombras, fazendo algo de bom emergir das cinzas da guerra. Nos 30 anos desde a Operação Babylift, espero que cada um deles encontre um lar amoroso e compreensivo.

Para muitas crianças arrastadas na evacuação do Vietnã, a documentação apropriada foi uma das vítimas da Operação Babylift e suas consequências. De acordo com um relatório de 1976 registrado no Des Moines Register: Um ano depois de chegarem de avião do Vietnã do Sul em guerra, centenas de crianças da Operação Babylift continuam sob um status legal obscuro neste país. E, mais importante, os americanos que acolheram os jovens refugiados em suas casas ainda não têm certeza se os filhos são realmente seus para mantê-los e criá-los.

Durante a década de 1980, houve uma ação coletiva amplamente divulgada no estado da Califórnia, movida contra o presidente Ford, Henry Kissinger e outros, questionando que muitas das crianças haviam sido levadas do Vietnã do Sul contra a vontade de seus pais. Este processo causou atrasos no processamento da cidadania para algumas das famílias adotantes. Seus filhos haviam entrado nos Estados Unidos com um visto de liberdade condicional assinado pela Ford. Mas, apesar da desordem da documentação em torno de algumas adoções, a maioria foi concluída sem obstáculos.

Os australianos adotaram muitos bebês e crianças da Operação Babylift. Ian Harvey relatou em seu estudo de 1983 sobre famílias adotivas: Assim que a notícia do impedimento da evacuação de crianças vietnamitas se tornou conhecida na Austrália, houve uma onda de pedidos de adoção. Em sua chegada, ele escreveu: A maioria das crianças do transporte aéreo estava sofrendo de alguma doença, trauma, desnutrição ou outras privações. O estudo de Harvey concluiu que, no terceiro ano após a adoção, os pediatras notaram que a maioria dos adotados tinha se tornado estável na saúde, seguro dentro de suas famílias e exibia um comportamento aceitável para uma criança daquela idade.

Em junho de 2005, a World Airways, a principal companhia aérea civil envolvida na evacuação dos órfãos do Vietnã, patrocinou uma viagem de 30 anos chamada Operação Babylift - Homeward Bound, na qual 21 adotados Babylift e seus convidados foram transportados para o Vietnã. Uma vez lá, eles receberam uma saudação especial e passeios dentro do país onde nasceram. Eles encontraram um país repleto de promessas. Para muitos, foi uma viagem extraordinária para se conectar com suas origens de carne e osso, sua ascendência asiática.

A Operação Babylift é apenas uma pequena parte da história dos refugiados vietnamitas, no entanto. Milhares de famílias também foram evacuadas no êxodo em pânico enquanto o governo sul-vietnamita desmoronava. Em 27 de abril de 1975, mais de 7.000 refugiados sul-vietnamitas teriam sido expulsos de Saigon. À medida que o tiroteio se aproximava, tornando o aeroporto inseguro de usar por mais tempo, o sinal - Bing Crosby, Estou Sonhando com um Natal Branco - tocou na Rádio das Forças Armadas, desencadeando a última evacuação por helicóptero. Mais de 130.000 refugiados do sudeste asiático imigraram para os Estados Unidos no final de 1975. Muitos outros acabaram em cidades-tendas improvisadas ao redor da orla do Pacífico, onde permaneceram por um longo tempo, esperando serem patrocinados ou documentados para que também eles poderia ser trazido para os Estados Unidos e outros países oferecendo-se para aceitá-los. Vários anos depois de meu próprio envolvimento, descobri que a atriz Julie Andrews e seu marido, o diretor Blake Edwards, adotaram dois bebês vietnamitas transportados por helicóptero em 1975. O ator Yul Brynner e sua esposa, Jacqueline, adotaram uma menina que sobreviveu ao ataque de C- 5A.

As famílias de militares raramente sabem aonde a vida os levará, mas é sempre uma aventura. Poucos meses depois da queda de Saigon, enquanto minha família e eu estávamos sentados em um avião decolando da Base Aérea de Clark, pensei na Operação Babylift. Eu me senti afortunado por ter estado tão intimamente envolvido na varredura da história - eventos que aqueles em casa conheciam apenas por seus jornais e noticiários de TV. Em troca de ter dado, senti que havia recebido recompensas muito maiores.

Kathy Manney é escritora freelance e colunista de jornal, e esposa de um graduado de carreira aposentado da Força Aérea dos EUA. Ela e o marido estavam estacionados na Base Aérea de Clark, nas Filipinas, durante a Operação Babylift. Para leitura adicional, consulte: Tele deve ser meu irmão, por LeAnn Thieman; eA Experiência do Vietnã - A Queda do Sul, por Clark Dougan e David Fulghum.

Este artigo foi publicado originalmente na edição de outubro de 2006 daVietnãRevista. Para mais artigos excelentes, certifique-se de se inscrever em Vietnã Revista hoje!

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