Força do pedal - Bicicletas no Vietnã em tempo de guerra





Na longa guerra pela independência do Vietnã, primeiro contra a França e depois contra os Estados Unidos e seus aliados, muitos fatores contribuíram para a vitória final das forças comunistas. Em seu âmago estava a vontade de ferro e a tenacidade de milhões de vietnamitas que dependiam de meios relativamente primitivos para combater adversários que usavam tecnologia de ponta para fazer guerra. Entre os meios de baixa tecnologia - muitas vezes rejeitados com escárnio por seus inimigos - que se provou crucial para o resultado de sua guerra com os franceses e, em menor medida, com os Estados Unidos, foi a bicicleta simples.

Por que não nos concentramos em bombardear suas bicicletas em vez das pontes? O senador Fulbright queria saber.



Esse ponto pode ser mais bem ilustrado por uma reportagem de um jornal londrino de 3 de outubro de 1967, que descreveu uma audiência perante o Comitê de Relações Exteriores do Senado dos Estados Unidos. O senador William Fulbright de Arkansas respondeu a umNew York Timesdepoimento do repórter sobre o uso extensivo de bicicletas pelas forças comunistas no Vietnã. O repórter, Harrison Salisbury, que estivera recentemente em Hanói, detalhou para o comitê como as bicicletas permitiram ao Viet Cong (VC) e ao Exército Norte Vietnamita (NVA) reabastecer continuamente suas forças, mesmo nas condições mais adversas. Salisbury concluiu seu testemunho com uma forte afirmação: Eu literalmente acredito que sem as bicicletas eles teriam que sair da guerra.

O surpreso Fulbright, quase pulando de seu assento, respondeu a Salisbury: Por que não nos concentramos em bombardear suas bicicletas em vez das pontes? O Pentágono sabe disso? A maioria dos membros do comitê e da platéia achou que o senador estava sendo sarcástico. O riso explodiu com a ideia de um grande número de aeronaves americanas sofisticadas caçando bicicletas nas densas selvas do Vietnã.

Em contraste com os sorrisos e risadinhas, o silêncio impassível dos membros uniformizados das Forças Armadas dos EUA presentes foi revelador. Eles, junto com seus chefes no Pentágono e no Vietnã, sabiam que o emprego de bicicletas pelo inimigo na guerra no sudeste da Ásia era extremamente significativo para sustentar seu esforço de guerra contra os Estados Unidos. Não era assunto para rir. A bicicleta havia sobrevivido às armas mais modernas do arsenal militar americano.



Depois que os japoneses foram derrotados no final da Segunda Guerra Mundial, os franceses mais uma vez assumiram o controle de suas colônias da Indochina. Mas o Viet Minh comunista, liderado pelo diminuto Ho Chi Minh, estava determinado a expulsar os imperialistas franceses de sua terra natal. O arquiteto de sua estratégia militar foi o general Vo Nguyen Giap, cujo modelo tático exigia ações implacáveis ​​em pequena escala contra os franceses, com o objetivo de desgastá-los, aumentando cumulativamente sua ansiedade, infligindo perdas constantes e destruindo sua autoconfiança. Para fazer isso, Giap precisava ser capaz de mover homens e material de guerra rápida e furtivamente pelo campo de batalha.

Em 1953, após sete anos de combates violentos, os franceses haviam sofrido 74.000 baixas, com outros 190.000 soldados atolados em uma ocupação infrutífera. Na esperança de negociar uma saída do conflito, o general Henri Navarre, o comandante militar supremo francês na Indochina, elaborou um plano para atrair Giap a uma batalha decisiva. Se ele conseguisse uma vitória clara, a França estaria em uma posição forte para obter um acordo político honroso que permitiria a Paris deixar o país sem perder prestígio.

O lugar que Navarra escolheu para sua batalha culminante foi Dien Bien Phu, uma junção de transporte vital em um vale no extremo oeste do país, a 350 milhas de Hanói. Ele estava montado na rota principal para o Laos, onde uma linha de abastecimento crucial do Viet Minh da China se conectava. Navarre estava confiante de que seu oponente não tinha transporte suficiente para trazer a comida e as armas necessárias para vencer um grande confronto nesta área isolada.

No final de novembro de 1953, 15.000 soldados franceses ocuparam Dien Bien Phu. O Viet Minh aceitou o desafio e rapidamente cercou o posto avançado francês com 50.000 combatentes, apoiados por dezenas de milhares de trabalhadores e carregadores que abriram novos caminhos na selva para transportar suprimentos para a frente de batalha.

A disputa pela base tornou-se uma batalha de logística. Os franceses erraram gravemente ao subestimar a capacidade do Viet Minh de trazer artilharia pesada e suprimentos para suas tropas. Eles esperavam enfrentar apenas morteiros, não armas pesadas de longo alcance. Mas Giap foi capaz de colocar 144 peças de artilharia pesada - além de dezenas de calibre menor - ao redor do condenado posto francês.

A chave para o esforço de abastecimento do Viet Minh nesta batalha épica foi uma combinação de meios de transporte - construída em torno do maior feito militar de transporte de bicicletas da história. Embora os vietnamitas usassem 600 caminhões Molotova de 2,5 toneladas de fabricação russa, bem como sampans, pôneis e cerca de 200.000 carregadores transportando cargas espinhais, o esteio de sua rede logística era composto por 60.000 homens e mulheres resistentes empurradores de bicicleta.

Em 7 de maio de 1954, após 3 meses e meio de preparação, incluindo o armazenamento de grandes quantidades de comida e munição, seguido por mais de dois meses de combates violentos, o sitiado bastião francês em Dien Bien Phu caiu nas mãos do Viet Minh. Os franceses perderam mais de 3.000 homens mortos e 8.000 feitos prisioneiros. Os vietnamitas perderam 8.000 soldados. Durante o cerco, as linhas de abastecimento do Viet Minh, mantidas pelos ciclistas de transporte e outros meios de transporte, nunca foram seriamente interditadas por aeronaves, embora os franceses conhecessem as rotas de abastecimento e áreas de armazenamento ao longo do caminho. Eles simplesmente não tinham aviões suficientes para interromper o fluxo diurno e noturno de suprimentos do Viet Minh que chegavam à zona de batalha. Além disso, o denso dossel da selva dificultava muito o direcionamento preciso dessas linhas de abastecimento.

Em sua luta contra os franceses - e mais tarde os americanos - os vietnamitas preferiram a bicicleta Peugeot de fabricação francesa, com a Favorit de fabricação tcheca sua próxima bicicleta de escolha. Um dos Favorits estabeleceu um recorde, transportando um total de 100 toneladas em 1961-62.
Com sua grande capacidade de carga, as bicicletas foram particularmente eficazes nas estradas e trilhas estreitas do Vietnã na estação seca, e facilmente modificadas para o serviço. Primeiro nossas bicicletas tiveram que ser transformadas emcarro embora[pack bikes], com a barra transversal capaz de carregar 200 kg [440 libras] ou mais, disse Ding Van Ty, líder da brigada de bicicletas e reparador, emA bicicleta em tempo de guerra, de Jean Fitzpatrick. Tivemos que fortalecer todas as partes ... Camuflamos tudo com folhas e nos mexemos à noite. Ty descreveu como o assento foi removido e um suporte feito de metal, madeira ou bambu amarrado no lugar sobre a roda traseira. Isso proporcionou uma linha estendida a partir da qual sacos ou caixas eram pendurados e outros bens amarrados por cordas ou tiras de tubos internos. O quadro da bicicleta costumava ser reforçado com a adição de suportes de metal, madeira ou bambu, reforçando os garfos dianteiros e aumentando a suspensão. Mesmo com duas tendas caminhando em cada bicicleta, a tonelagem de suprimentos que chega aos lutadores provou ser muito mais do que a consumida pelas bicicletas.

Depois de carregada, não era possível andar perto o suficiente ao lado da bicicleta para usar o guidão normal para dirigir. Portanto, uma vara de madeira ou vara de bambu era amarrada ao guidão que se estendia o suficiente para permitir que o tender segurar e dirigir a bicicleta. Normalmente, outra vara era inserida no tubo do selim vertical que era usado para empurrar a bicicleta ou segurá-la em declives. A capacidade de carga para esses veículos de duas rodas modificados variou até 600 libras, com a carga média em torno de 440 libras, contra a carga de 80 a 100 libras que poderia ser transportada por um único carregador. Um recorde foi estabelecido em Dien Bien Phu com uma única bicicleta carregando uma carga de 724 libras. Essa conquista seria superada uma década depois, quando uma bicicleta, ou como os norte-vietnamitas os chamavam, cavalos de aço, carregava 924 libras ao longo de toda a trilha Ho Chi Minh em 1964.

Além de transportar homens e suprimentos, a bicicleta atendia às necessidades dos feridos no campo de batalha. Em 1968, uma subsidiária da Peugeot produziu um modelo especialmente para o exército norte-vietnamita que continha kits cirúrgicos e médicos e dois faróis, com cabos de extensão destacáveis ​​para iluminar um pequeno hospital de campanha. E uma forma rudimentar de evacuação médica foi concebida usando duas bicicletas amarradas uma à outra com longos postes de bambu, dos quais uma ou duas macas podiam ser suspensas.

Em 1963, os Estados Unidos tinham 12.000 conselheiros militares no Vietnã do Sul e ocuparam o lugar dos franceses no Sudeste Asiático, com o novo objetivo de impedir a disseminação do comunismo pela região. Em seis anos, mais de meio milhão de soldados americanos e cerca de 100.000 soldados aliados estavam lutando contra o vietcongue e os vietnamitas do norte. Descartando a experiência e a derrota francesas como parcialmente resultado de uma falta de tecnologia sofisticada, os militares americanos empregaram sua capacidade avançada de fazer guerra, seus helicópteros e poder aéreo avassalador de maneira maciça. Ignorando os conselhos franceses, os militares americanos consideraram que coisas simples como a bicicleta eram obsoletas e que seus efeitos na logística deveriam ser descontados.

Para lidar militarmente com os americanos, Giap voltou-se novamente para a estratégia empregada contra os franceses - travar uma guerra prolongada e usar o Laos e o Camboja como santuários. Como parte de seu esquema para vencer a guerra, seus homens combateriam a mobilidade e o poder de fogo dos EUA movendo-se e lutando à noite. E para sustentar suas forças no campo, ele continuaria a depender do transporte de bicicleta para entregar alimentos e armas às suas forças. Giap usava as bicicletas, como disse um coronel americano, como caminhonetes. Centenas de milhares deles viajavam diariamente.

Com uma média de 40 quilômetros por dia, os ciclistas vietnamitas percorriam trilhas estreitas que raramente eram retas por mais de quatro metros e eram salpicadas de tocos, raízes e protuberâncias. As cabeças e corpos dos cavaleiros batiam constantemente em bambus e trepadeiras pendentes. Por pior que fossem os caminhos, as muitas pontes minúsculas e oscilantes, suspensas apenas por trepadeiras ao longo das centenas de canais, eram piores. Robusta, manobrável e confiável em todas essas condições, a bicicleta também oferece a vantagem do silêncio. Os participantes puderam ouvir os aviões americanos a tempo de entrar no mato e evitar serem detectados.

Embora a maioria dos militares dos EUA rejeitasse a importância das bicicletas na guerra, o Pentágono encomendou um relatório de 1965 sobre seu uso durante a guerra. O coronel B.F. Hardaway, chefe da Unidade de Campo de Pesquisa e Desenvolvimento da Agência de Projetos de Pesquisa Avançada - Vietnã, havia solicitado o estudo para ajudar o Pentágono a avaliar o uso de bicicletas pelo inimigo e determinar a melhor forma de combatê-lo. A introdução observou, O interesse no emprego de tropas de bicicletas está surgindo mais uma vez, desta vez no Sudeste Asiático, onde a rede de estradas é inadequada para o transporte motorizado, mas onde caminhos e diques podem fornecer uma via aceitável para o movimento de bicicletas. Mas o relatório deu pouca orientação; foi baseado principalmente em fontes americanas, com apenas algumas referências ao uso japonês de bicicletas na Malásia e o impacto do transporte de bicicletas no resultado em Dien Bien Phu. Logo depois que o relatório foi emitido, os superiores de Hardaway o instruíram a abandonar o assunto - e prosseguir para assuntos mais pertinentes.

Durante o início da década de 1960, o governo do Vietnã do Norte começou a expandir e modernizar a Trilha Ho Chi Minh, que na época era tão estreita que só era transitável a pé ou de bicicleta. Em 1975, a trilha compreenderia 12.000 milhas de estradas e caminhos esculpidos em face dos esforços americanos cada vez mais violentos para fechá-la. Usado durante a Primeira Guerra da Indochina como uma linha de comunicação ao norte pelo Viet Minh, a área escassamente povoada paralela às fronteiras do Vietnã, Laos e Camboja era na verdade um labirinto de caminhos, estradas, riachos e rios correndo pela espinha do Annamite Cordilheira do leste do Laos, passando por alguns dos terrenos mais inóspitos e selva impenetrável do mundo. A teia de caminhos levou meses para ser percorrida a pé a uma velocidade de seis milhas por dia. Bicicletas e pôneis foram usados ​​em partes da Trilha para transportar suprimentos para o sul, mas mesmo seu uso era impraticável em grande parte dela.

Em 1964, a crescente presença americana no Vietnã do Sul fez com que Hanói começasse a ampliar a trilha em uma rota de caminhão para transportar mais suprimentos para sustentar as tropas de VC e NVA. A Trilha era necessária para suprir a escassez de suprimentos transportados pelo mar, que havia sido severamente interditado pelos americanos.

Em 1966, a trilha havia se tornado a espinha dorsal logística do esforço militar do Vietnã do Norte. Suprimentos e tropas saíram principalmente em três pontos principais: Vale A Shau, Vale Ia Drang e Zona de Guerra C. Usando a Trilha modernizada, o número de tropas e a quantidade de suprimentos que se deslocam para o sul aumentaram dramaticamente, de um total de 30.000 homens e 20 a 30 toneladas de suprimentos por ano no período 1959-64, para 10.000 a 20.000 soldados por mês e 120 toneladas de material de guerra por dia em 1968.

Por mais impressionantes que fossem os números, o sucesso do reabastecimento do Vietnã do Norte também foi auxiliado pelas escassas necessidades de abastecimento das forças de combate comunistas no Vietnã do Sul. Uma divisão de NVA ou VC de 10.000 homens precisava de apenas três toneladas de suprimentos por dia. Além disso, grande parte da comida consumida pelos comunistas era retirada dos aldeões sul-vietnamitas como uma forma de imposto e, portanto, ficava normalmente a uma distância móvel de seus destinatários. O resultado de todos esses fatores permitiu que a bicicleta, abundante em todas as regiões do Vietnã, fosse utilizada em toda a sua extensão e fornecesse um meio de transporte barato e pronto para atender a uma necessidade logística militar que era, na melhor das hipóteses, modesta.

As tentativas americanas de parar o tráfego na Trilha foram persistentes, mas sem sucesso. Operações clandestinas da CIA, incursões terrestres e bombardeios de tapete de B-52 foram interrompidos. A tática mais eficaz para interromper o movimento da trilha era o uso de ataques de helicópteros de baixo nível contra o tráfego de caminhões. Embora os helicópteros tenham voado apenas uma pequena porcentagem das missões contra os comboios de caminhões na Trilha, eles foram responsáveis ​​por metade da destruição infligida a eles. Os helicópteros, no entanto, eram vulneráveis ​​aos milhares de canhões antiaéreos inimigos que enchiam a Trilha no final da década de 1960, e essas missões logo foram substituídas por missões de bombardeio B-52 de alto nível - mas altamente imprecisas. Quando as greves nos EUA paralisavam uma coluna de caminhão, carregadores de bicicletas e humanos eram trazidos para transportar as mercadorias. No geral, a interdição aérea dos EUA contra o esforço logístico da rota infligiu apenas 2 por cento das perdas que os norte-vietnamitas sofreram durante o uso da Trilha.

Embora o poder aéreo francês e americano não tenha conseguido estancar o fluxo de suprimentos ao longo da Trilha Ho Chi Minh, o terreno, no entanto, cobrou seu preço do Viet Minh e, mais tarde, dos carregadores e concessionárias de bicicletas do Vietnã do Norte. Setenta e dois cemitérios militares que marcam seu percurso atestam os perigos que a natureza representa, além da intervenção humana. Mais ciclistas e carregadores - as estimativas variam de 10 a 20 por cento - morreram de doenças, exaustão e ataques de tigres, elefantes e ursos do que por
bombas ou balas. Eles descansaram nas muitas estações de retransmissão na Trilha, que nada mais eram do que clareiras na floresta, e eram movidos a cada poucos dias para evitar que o inimigo os descobrisse.

À medida que a Guerra do Vietnã se intensificava, também aumentavam o tamanho e o escopo da Trilha Ho Chi Minh, que mais do que qualquer coisa mostrava que o conflito entre os Estados Unidos e o Vietnã do Norte era uma guerra de suprimentos, uma guerra que os norte-vietnamitas não estavam perdendo, não importa o que os Estados Unidos fizeram. A partir de 1965, o número de caminhões norte-vietnamitas que cruzam o sul ao longo da trilha Ho Chi Minh aumentou para cerca de 2.300, com 2.500 se movendo na direção oposta. Esse número aumentaria dramaticamente durante o restante da guerra, à medida que o caminhão se tornasse o esteio do esforço de reabastecimento dos norte-vietnamitas.

A bicicleta, entretanto, nunca foi totalmente substituída como meio de transporte de material de guerra. Na verdade, a organização responsável pelo movimento de todos os suprimentos para o sul ao longo da Trilha, o 559º Grupo de Transporte, durante a guerra manteve entre seus 50.000 soldados e 100.000 trabalhadores dois batalhões de cerca de 2.000 ciclistas engajados no transporte de suprimentos para áreas inacessíveis ao longo do Trilha e complementando os esforços dos comboios de caminhões.

De fato, nas selvas do Vietnã, a bicicleta continuou a competir com a melhor tecnologia de guerra do século 20 que o Ocidente tinha.

Arnold Blumberg, que serviu no Exército dos EUA durante a Guerra do Vietnã, é um colaborador frequente de publicações de história militar e é o autor do próximo livro da Casemate Publications, When Washington Burned: An Illustrated History of the War of 1812.

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