Uma raça rara de gatos: o F6F-5





O F6F-5 da Flying Heritage Collection se junta a um punhado de Hellcats voadores.

Em junho de 1942, enquanto o Grumman F4F-4 Wildcat estava levando o Mitsubishi A6M2 Zero’s medida em Midway, Grumman estava completando um sucessor projetado para arrancar o céu do ágil lutador japonês de uma vez por todas. Primeiro voo em 26 de junho, o F6F-3 Hellcat fez sua estreia no combate em agosto de 1943. No final daquele ano, havia estabelecido a supremacia sobre o Zero, e o manteria até o fim da Segunda Guerra Mundial.



Além de ser mais resistente do que o já robusto Wildcat, o F6F-3 ostentava a maior área de asa de qualquer caça americano monoposto. Sua volumosa fuselagem foi arrancada do céu por um motor radial Pratt & Whitney R-2800-10 Double Wasp de 2.000 hp com supercharger de duas velocidades e dois estágios, impulsionado ainda mais por injeção de água no R-2800-10W que alimentava o F6F-5. Com uma velocidade máxima de 386 mph, o Hellcat não só poderia ultrapassar qualquer Zero, ele poderia até mesmo superá-lo, pelo menos de acordo com o ás japonês Saburo Sakai .

Hellcat não. 32 do VBF-12 se prepara para decolar do porta-aviões Randolph em maio de 1945. (Cortesia Flying Heritage Collection)
Hellcat não. 32 do VBF-12 se prepara para decolar do porta-aviões Randolph em maio de 1945. (Cortesia Flying Heritage Collection)

Embora não seja o avião de aparência mais elegante, o Hellcat tem um recorde que fala por si - creditado com 5.223 aviões inimigos destruídos e produzindo 303 ases, mais do que qualquer outro caça americano. Os pilotos adoraram suas características de vôo, conforme expresso pelo ás com 23 vitórias, Eugene Valencia, após derrubar três Zeros sobre Truk em 17 de fevereiro de 1944: Esses Grummans são belos aviões. Se eles soubessem cozinhar, eu me casaria com um.



Quase 70 anos depois, Cory Graff, curador da aviação militar da coleção Flying Heritage de Paul Allen em Everett, Wash., Pensa da mesma maneira sobre a mais recente adição ao hangar de veteranos voadores do FHC: é uma aeronave de colarinho azul. Depois de voar, você se apaixona por ele. É uma aeronave honesta.

Dos 26 F6Fs sobreviventes, apenas quatro voaram regularmente - isto é, até o ano passado. Nosso F6F voou pela primeira vez em 27 de março de 2013, disse Graff. Steve Hinton assumiu - ele é nosso principal responsável por voos de teste. Tudo correu bem; apenas alguns pequenos ajustes e pronto! O F6F-5 voou pela última vez em 1997, de Wichita, Kansas, para a Inglaterra, para exibição na coleção Warbirds da Grã-Bretanha de Doug Arnold.

Originalmente construído como um caça noturno F6F-5N com radar montado na asa, o Hellcat do FHC foi aceito em 17 de maio de 1945 e enviado para Pearl Harbor em julho. Quando a guerra terminou, um mês depois, o avião foi devolvido aos Estados Unidos para servir como treinador antes de ir para o armazenamento. Em 1957, ele foi convertido em um drone alvo e servido na Naval Air Station Pensacola, Flórida. Existem marcas de respingos na folha de metal da cauda, ​​observou Graff, e tem uma cauda F6F-3 substituta, completa com placa de dados, remodelada para - 5 padrão. Sua missão final antes da aposentadoria foi na Estação de Armas Aéreas Navais em China Lake. De acordo com as verbas da Marinha, em outubro de 1961 havia dois Hellcats na Marinha, incluindo este, disse Graff. Em novembro, não havia nenhum.

O motor é removido antes da restauração. (Cortesia da coleção Flying Heritage)
O motor é removido antes da restauração. (Cortesia da coleção Flying Heritage)

Após a aposentadoria, o F6F-5 foi devolvido a Pensacola para exibição no Museu Nacional de Aviação Naval, mas não havia recursos de manutenção disponíveis, então foi trocado de volta para a Grumman Aircraft em Bethpage, Long Island, onde os funcionários da fábrica o restauraram. Em seguida, foi exibido em Pensacola de 1957 a 1972 e no Aerial Classics em Atlanta, Geórgia, de 1972 a 1984. De 1986 a 1991, foi mantido pelo Patriot's Point Museum em Mt. Pleasant, S.C., e depois por Warbirds da Grã-Bretanha de agosto de 1997 a fevereiro de 2001, após o que voltou aos EUA e começou a ser restaurado na Vulcan Warbirds Inc.

O F6F-5 do FHC nunca passou por uma restauração completa, por isso está perto de sua condição de voo original, observou Graff. O avião estava basicamente intacto. Houve alguns desafios. Tivemos que examinar os sistemas, verificando se eles funcionam. Na Inglaterra, a caixa de direção dos elevadores não existia mais, então eles instalaram um pouco de madeira compensada no formato da caixa de direção em seu lugar. Encontramos um original e o instalamos. O motor foi reconstruído por motores de precisão R-2800, uma empresa local, e os adereços enviados para restauração. O rádio e os instrumentos foram alterados do padrão civil para o militar.

Em um aspecto, o processo de restauração envolveu uma redução no equipamento elétrico. Poderíamos ter mantido o sistema de radar original, Graff explicou, mas Paul Allen queria um representante de um lutador diário 'comum'. Portanto, muitos circuitos que se acumularam dentro do avião durante seu serviço anterior como caça noturno e drone foram removidos.

Quando o FHC o recebeu, o F6F-5 estava em um esquema de cores azul marinho brilhante correto para 1945, mas incongruentemente marcado como o primeiro F6F-3 no qual o Tenente Comandante. James Flatley liderouYorktown'S Air Group 5 em 1943. Fizemos uma nova pintura no Dia dos Namorados de 2013, disse Graff. Decidimos que tiraríamos toda a tinta e vimos isso como uma oportunidade de homenagear um ás local, Reuben Denoff, que voou do porta-aviõesRandolph, com seu símbolo G, uma cauda branca com listras azuis. Havia muitas fotos deRandolphaviões, incluindo um capotado, o que confirmou que tanto o lado inferior quanto o superior do aileron eram brancos. Conversamos com Barrett Tillman sobre a fonte de estêncil Grumman adequada, e até ele disse: ‘Não tenho ideia, vou perguntar por aí’. Aplicamos muitos estêncil, até mesmo para as bandejas de munição.

O Hellcat emerge do celeiro de pintura. (Cortesia da coleção Flying Heritage)
O Hellcat emerge do celeiro de pintura. (Cortesia da coleção Flying Heritage)

Nascido em Chicago em 1914, Reuben Henry Denoff voou F4F-4s com VF-9 da transportadoraEssexsobre o norte da África em novembro de 1942, e um F6F-3 com o mesmo esquadrão de caças quando obteve suas duas primeiras vitórias em Rabaul em 11 de novembro de 1943. Ele estava com o esquadrão de caça-bombardeiro VBF-12 a bordoRandolphdurante o primeiro ataque de porta-aviões às ilhas japonesas em 16 de fevereiro de 1945, quando ele abateu dois caças japoneses, seguido por sua quinta vitória em 22 de abril. Em 12 de maio, ele assumiu o comando do esquadrão. Aposentando-se da Marinha como comandante em 1961, mudou-se para Kennewick, Wash., E trabalhou no McDonnell Douglas Labs em Richland. Denoff morreu de câncer em 5 de janeiro de 1988.

Os participantes dos Free Summer Fly Days do FHC podem até ver o Hellcat ser colocado à prova ao lado de seu antigo rival, na forma do A6M3 da coleção - movido, no interesse da confiabilidade, por um Pratt & Whitney R-1830, o mais compacto tivemos que encaixar em uma capota legítima do tipo Zero, disse Graff. Mantemos uma orquestração cuidadosa entre a FAA e a torre, apenas aplicando-os nas manobras que podemos fazer - passes de barriga, passes de banana, perseguição de cauda. É uma oportunidade única. Nós nos comparamos a um safári, não a uma loja de taxidermista. Aqui você pode ver, ouvir e cheirar a aeronave. Cada vez que ouço os apitos, o gemido agudo com o som baixo do motor ... é meio legal. Para mais informações e uma programação completa de eventos, acesse flyingheritage.com.

Publicado originalmente na edição de julho de 2014 daHistória da aviação.Para se inscrever, clique aqui.

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