Recontando as baixas na batalha mortal de Khe Sanh





A Batalha de Khe Sanh de 1968 foi a mais longa, mortal e polêmica da Guerra do Vietnã, colocando os fuzileiros navais dos EUA e seus aliados contra o exército norte-vietnamita. Ambos os lados publicaram histórias oficiais da batalha e, embora essas histórias concordem que a luta ocorreu em Khe Sanh, eles discordam em praticamente todos os outros aspectos dela.

Em uma guerra não convencional sem linhas de frente convencionais, as estatísticas se tornaram a medida mais crítica de progresso. A estatística mais polêmica no Vietnã foi o número de mortos em combate (KIA) reivindicado por cada lado. Se a batalha registrava uma proporção de contagem de corpos suficientemente favorável, os comandantes americanos declaravam vitória, como fizeram depois de Khe Sanh. Um exame mais atento da contagem de corpos de Khe Sanh, entretanto, revela tudo, menos uma questão direta de números.



Khe Sanh é uma vila localizada perto da fronteira com o Laos e logo ao sul da Zona Desmilitarizada (DMZ) que separava o Norte e o Sul do Vietnã. Já em 1962, o Comando Militar dos EUA - Vietnã (MACV) estabeleceu um acampamento das Forças Especiais do Exército perto da aldeia. Os americanos queriam uma presença militar ali para bloquear a infiltração das forças inimigas do Laos, fornecer uma base para o lançamento de patrulhas no Laos para monitorar a trilha Ho Chi Minh e servir como uma âncora ocidental para defesa ao longo da DMZ.

Em 1966, os fuzileiros navais construíram uma base adjacente à posição do Exército e organizaram suas atividades de combate em torno de operações nomeadas. No início de 1967, a posição da Marinha foi reforçada com força regimental. Em 20 de abril, a Operação Prairie IV começou, com combates pesados ​​entre os fuzileiros navais e as forças do NVA. As próximas operações foram nomeadas Crockett e Ardmore.

A partir de outubro de 1967, os comunistas aumentaram muito suas forças na área de Khe Sanh, totalizando duas divisões de infantaria, dois regimentos de artilharia e um regimento blindado. Essas forças, incluindo tropas de apoio, totalizaram 20.000 a 30.000. A guarnição da Marinha também foi reforçada e, em 1 de novembro de 1967, começou a Operação Escócia. O sistema de notificação de vítimas do Corpo de Fuzileiros Navais foi baseado em operações nomeadas e não em localização geográfica. Consequentemente, e desconhecida na época, a Operação Escócia se tornou o ponto de partida da Batalha de Khe Sanh em termos de relatórios de baixas da Marinha.



Em meados de janeiro de 1968, cerca de 6.000 fuzileiros navais e soldados do Exército ocuparam a Base de Combate Khe Sanh e suas posições ao redor. Khe Sanh ficava na Rota 9, a principal rodovia leste-oeste. Por causa das pontes destruídas e da intensa atividade inimiga, no entanto, a única maneira de os americanos chegarem a Khe Sanh era de helicóptero ou avião.

Durante a escuridão de 20 a 21 de janeiro, o NVA lançou uma série de ataques coordenados contra posições americanas. Às 03h30, soldados do 6º Batalhão do NVA, 2º Regimento, Divisão 325C, atacaram os fuzileiros navais na colina 861. Entre os fuzileiros navais mortos estava Pfc Curtis Bugger, de 18 anos. Cerca de duas horas depois, uma barragem de artilharia NVA atingiu o principal depósito de munição na Base de Combate Khe Sanh, matando o Lance Corp. Jerry Stenberg e outros fuzileiros navais. Por volta das 06h40, o 7º Batalhão do NVA, 66º Regimento, 304ª Divisão, atacou o quartel-general do distrito de Huong Hoa na vila de Khe Sanh. Esta luta foi pesada, envolvendo milícias do Vietnã do Sul, bem como conselheiros MACV do Exército dos EUA e fuzileiros navais vinculados a um pelotão da Companhia de Ação Combinada. Naquela tarde, quando uma força de resgate foi enviada para a aldeia, o tenente-coronel Joseph Seymoe do Exército e outros soldados morreram quando seu helicóptero foi atacado.

A monumental Batalha de Khe Sanh havia começado, mas a data de início de 21 de janeiro é essencialmente arbitrária em termos de relatórios de vítimas. Cinco fuzileiros navais foram mortos em 19 e 20 de janeiro, durante patrulhas de reconhecimento. A defesa da Marinha de Khe Sanh, Operação Escócia, terminou oficialmente em 31 de março.

Em 6 de abril, uma história de primeira página emO jornal New York Timesdeclarou que o cerco de Khe Sanh havia sido levantado. De acordo com a história oficial do Corpo de Fuzileiros Navais da batalha, o total de fatalidades para a Operação Escócia foi de 205 KIA amigos. Os fuzileiros navais registraram uma contagem real de 1.602 NVA mortos, mas estimaram o total de NVA mortos entre 10.000 e 15.000.Temporevista, em um artigo de 12 de abril de 1968 intitulado Vitória em Khe Sanh, relatou o General William Westmoreland, comandante das forças dos EUA no Vietnã, após voar para Khe Sanh de helicóptero, declarando: Levamos 220 mortos em Khe Sanh e cerca de 800 feridos e evacuado. O inimigo pela minha contagem sofreu pelo menos 15.000 mortos na área.

Como o jornalista Robert Pisor apontou em seu livro de 1982,O Fim da Linha: O Cerco de Khe Sanh, nenhuma outra batalha em toda a guerra produziu uma contagem de cadáveres ou proporção de mortes melhor do que a reivindicada pelos americanos em Khe Sanh. Westmoreland repetiu esse julgamento em suas memórias e, usando exatamente os mesmos números, concluiu que os norte-vietnamitas haviam sofrido uma derrota muito prejudicial e unilateral. O general sênior do Corpo de Fuzileiros Navais, Victor Krulak, concordou, observando em 13 de maio que os fuzileiros navais haviam derrotado os norte-vietnamitas e vencido a batalha de Khe Sanh. Com o tempo, esses números KIA foram aceitos pelos historiadores. Eles produziram uma proporção de contagem de corpos na faixa entre 50: 1 e 75: 1. Em comparação, de acordo com outro general do Exército, uma proporção de 10: 1 foi considerada média e 25: 1 foi considerada muito boa.

Mas Pisor também apontou que 205 é um número completamente falso. Era preciso atender a certos critérios antes de ser oficialmente considerado KIA em Khe Sanh. Não era suficiente ser simplesmente um militar americano morto nos combates ali durante o inverno e a primavera de 1967-68.

Apenas os mortos em ação durante a Operação Escócia, que começou em 1º de novembro de 1967 e terminou em 31 de março de 1968, foram incluídos na contagem oficial de vítimas. Em 14 de janeiro, os fuzileiros navais da Companhia B, 3º Batalhão de Reconhecimento, estavam subindo a encosta norte da Colina 881 Norte, algumas milhas a noroeste da Base de Combate Khe Sanh. Quando uma granada propelida por foguete inimiga matou o segundo tenente Randall Yeary e o cabo Richard John, embora esses fuzileiros navais tenham morrido antes do início do cerco, suas mortes foram incluídas nas estatísticas oficiais. O NVA usou o Hill 881 North para lançar foguetes de 122 mm contra os fuzileiros navais durante o cerco. No Domingo de Páscoa, 14 de abril, o 3º Batalhão, 26º Fuzileiros Navais (3/26), assaltou a Colina 881 Norte para limpar as posições de fogo inimigas. A Lima Company finalmente conquistou a colina após superar a resistência determinada ao NVA. Ao contrário dos fuzileiros navais mortos no mesmo local em janeiro, desde o fim da Operação Escócia, os quatro fuzileiros navais da Lima Company que morreram neste ataque à Colina 881 Norte foram excluídos das estatísticas oficiais.

Sete milhas a oeste de Khe Sanh na Rota 9, e cerca de meio caminho para a fronteira com o Laos, ficava o acampamento das Forças Especiais do Exército dos EUA em Lang Vei. Khe Sanh há muito era responsável pela defesa de Lang Vei. Pouco depois da meia-noite de 7 de fevereiro, uma grande força NVA, reforçada com tanques, atacou o acampamento. Sua missão era destruir as Forças Especiais e seus aliados vietnamitas e emboscar qualquer reforço vindo de Khe Sanh. Os fuzileiros navais, temendo uma emboscada, não tentaram um socorro e, após uma luta intensa, o acampamento foi invadido. Dez soldados americanos foram mortos; o resto conseguiu escapar pela Rota 9 para Khe Sanh. Essas 10 mortes também foram deixadas de fora das estatísticas oficiais.

A presença militar americana em Khe Sanh consistia não apenas na Base de Combate Khe Sanh do Corpo de Fuzileiros Navais, mas também na Base Operacional Avançada 3, Exército dos EUA (FOB-3). Muitas baixas americanas foram causadas pelos 10.908 tiros de foguetes, artilharia e morteiros que os norte-vietnamitas dispararam contra as posições de base e colina. As mortes do exército em FOB-3, no entanto, também não foram incluídas nas estatísticas oficiais.

A área de responsabilidade tática da Operação Escócia (TAOR) foi limitada à área ao redor de Khe Sanh ao longo da Rota 9 na província de Quang Tri ocidental. Em 6 de março, dois aviões de carga C-123 da Força Aérea dos EUA partiram da Base Aérea de Da Nang a caminho de Khe Sanh. Às 15h30 o primeiro C-123, com 44 passageiros e uma tripulação de cinco pessoas, começou a pousar. Os projéteis de artilharia inimigos atingiram a pista. A torre em Khe Sanh instruiu o piloto a tomar uma atitude evasiva e dar a volta para outra abordagem. Durante a escalada, o C-123 foi atingido por várias rajadas de metralhadora pesada e tiros de rifle sem recuo. O avião, pilotado pelo tenente-coronel Frederick J. Hampton, caiu em uma enorme bola de fogo a alguns quilômetros a leste de Khe Sanh, matando todos a bordo. Uma vez que os fuzileiros navais a bordo ainda não estavamoficialmenteanexados ao 26º Regimento de Fuzileiros Navais, suas mortes não foram incluídas na contagem oficial de Khe Sanh, nem foram as várias outras mortes associadas a acidentes de aeronaves. Se o avião tivesse sido abatido ao sair de Khe Sanh, as vítimas teriam sido contadas.

Sitiado, Khe Sanh só pôde ser reabastecido por via aérea. O MACV, portanto, iniciou uma operação para abrir a Rota 9 ao tráfego de veículos. A Operação Pegasus, iniciada no dia seguinte ao fim da Escócia, durou até 15 de abril. A força Pegasus consistia na 1ª Divisão de Cavalaria do Exército (Airmobile) mais o 1º Regimento de Fuzileiros Navais. Partindo de Ca Lu, 10 milhas a leste de Khe Sanh, Pegasus abriu a rodovia, ligada aos fuzileiros navais em Khe Sanh, e engajou a NVA na área circundante. As vítimas da Operação Pegasus incluíram 59 mortos no Exército dos EUA e 51 no Corpo de Fuzileiros Navais. Eles também foram deixados de fora da contagem oficial de vítimas de Khe Sanh.

Em 15 de abril, a Operação Pegasus terminou e a Operação Escócia II começou. Os fuzileiros navais da Base de Combate Khe Sanh saíram de seu perímetro e começaram a atacar os norte-vietnamitas nas redondezas. A 1ª Divisão de Cavalaria (Airmobile) do Exército, com mais de 400 helicópteros sob seu controle, conduziu operações aeromóveis em áreas controladas pelo inimigo. A luta foi pesada. Um adicional de 413 fuzileiros navais foram mortos durante a Escócia II no final de junho de 1968. A Operação Escócia II continuou até o final do ano, resultando na morte de mais 72 fuzileiros navais. Nenhuma das mortes associadas à Escócia II está incluída na contagem oficial. Historiador Ronald Spector, no livroDepois do Tet: o ano mais sangrento do Vietnã, observou que as baixas americanas nas 10 semanas após o início da Operação Pegasus foram mais do que o dobro daquelas oficialmente relatadas durante o cerco.

As mortes de pessoal da Força Aérea dos EUA, estimadas entre cinco e 20, também são omitidas. A cifra oficial de 205 KIA representa apenas as mortes de fuzileiros navais na Operação Escócia TAOR, ou seja, fuzileiros navais mortos nas proximidades da Base de Combate Khe Sanh durante o período de 1º de novembro de 1967 a 31 de março de 1968. A Escócia era um 26º Regimento de Fuzileiros Navais operação, então apenas as mortes de fuzileiros navais designados para o regimento e unidades de apoio anexadas, foram contadas. Este período de tempo não coincide particularmente com a luta; em vez disso, data de antes do início do cerco e termina antes do fim do cerco (e da luta). As distinções entre as Operações Escócia, Pégaso e Escócia II, embora importantes do ponto de vista do comando, não eram necessariamente aparentes para os fuzileiros navais individuais. Para eles, a batalha começou quando os ataques norte-vietnamitas começaram em janeiro. A luta em torno de Khe Sanh era contínua. Por exemplo, servi com uma bateria de morteiros pesados ​​da Marinha em Khe Sanh durante o cerco. Mas apenas ao verificar meu registro de serviço enquanto escrevia este artigo, tornou-se evidente que participei de todas as três operações.

Após uma análise mais detalhada, a figura oficial não retrata com precisão nem mesmo o que pretende representar. De acordo com Ray Stubbe, um capelão da Marinha dos EUA durante o cerco e desde então o historiador Khe Sanh mais importante, o número 205 foi retirado apenas dos registros do 26º Regimento de Fuzileiros Navais. Stubbe examinou as cronologias de comando do 1º e 2º batalhões, 26º fuzileiros navais, além dos relatórios pós-ação do 3º batalhão, 26º fuzileiros navais; 1º Batalhão, 9º Fuzileiros Navais; 1º Batalhão, 13º Fuzileiros Navais; e mais de uma dúzia de outras unidades, todas presentes em Khe Sanh sob o controle operacional da 26ª Marinha. Essas fontes combinadas relatam um total de 354 KIA. Ao contrário dos números oficiais, o banco de dados de Stubbe das vítimas de Khe Sanh inclui nomes verificáveis ​​e datas de morte.

Em 19 de junho de 1968, outra operação começou em Khe Sanh, a Operação Charlie, a evacuação final e destruição da Base de Combate Khe Sanh. Os fuzileiros navais retiraram todo o material recuperável e destruíram todo o resto. O NVA continuou bombardeando a base e, em 1º de julho, lançou um ataque de infantaria do tamanho de uma empresa contra seu perímetro. Dois fuzileiros navais morreram. As baixas do NVA foram mais de 200. A base foi oficialmente fechada em 5 de julho. Fuzileiros navais permaneceram na área, conduzindo operações para recuperar os corpos de fuzileiros navais mortos anteriormente. Em 10 de julho, o Pfc Robert Hernandez da Companhia A, 1º Batalhão, 1º Fuzileiros Navais, estava tripulando uma posição de metralhadora M-60 quando foi atingido diretamente por morteiros NVA. Hernandez foi morto. Mais dez fuzileiros navais e 89 NVA morreram durante este período. Eles não foram incluídos nas contagens oficiais de Khe Sanh.

Em 11 de julho, os fuzileiros navais finalmente deixaram Khe Sanh. Esta é a data de término da batalha do ponto de vista do Vietnã do Norte. A história da NVA 304ª Divisão observa que em 9 de julho de 1968, a bandeira da libertação estava acenando no mastro da bandeira no campo de aviação Ta Con [Khe Sanh]. Em 13 de julho de 1968, Ho Chi Minh enviou uma mensagem aos soldados da Frente Route 9 – Khe Sanh afirmando nossa vitória em Khe Sanh.

O campo de batalha de Khe Sanh era consideravelmente mais extenso do ponto de vista do Vietnã do Norte do que do Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA, tanto geográfica quanto cronologicamente. O principal posto de comando do NVA estava localizado em Laos, em Sar Lit. Os limites do campo de batalha se estendiam do leste do Laos para o leste ao longo de ambos os lados da Rota 9 na província de Quang Tri, Vietnã, até a costa. Tendo uma visão mais ampla, mas mais realista, a campanha de Khe Sanh resultou em um número de mortos de militares americanos que se aproximaram de 1.000.

A estimativa oficial e pública de 10.000 a 15.000 KIA do Vietnã do Norte contrasta com outra estimativa feita pelos militares americanos. Em 5 de abril de 1968, o MACV preparou uma Análise da Batalha de Khe Sanh para o General Westmoreland. O relatório, originalmente classificado como secreto, observou que a inteligência de muitas fontes indicava conclusivamente que os norte-vietnamitas haviam planejado um ataque maciço por terra contra a base. O ataque deveria ter sido apoiado por blindados e artilharia. Devido a graves perdas, no entanto, o NVA abandonou seu plano de um ataque maciço ao solo. As perdas - indicando que o inimigo sofreu uma grande derrota - foram estimadas em 3.550 KIA infligidos por tiros lançados (ou seja, bombardeio aéreo e de artilharia) e 2.000 KIA de ação terrestre, para um total de 5.550 norte-vietnamitas estimados em combate em março 31

Ray Stubbe publicou uma tradução da história norte-vietnamita do cerco a Khe Sanh. De acordo com esta história, originalmente classificada como secreta, as mortes em batalha para todas as unidades principais NVA que participam de toda a Rodovia 9–

A Frente Khe Sanh de 20 de janeiro a 20 de julho de 1968 totalizou 2.469.

A advertência freqüentemente citada de Ho Chi Minh aos franceses se aplicava igualmente aos americanos: Você pode matar dez dos meus homens para cada um dos seus que eu matar, mas mesmo com essas probabilidades, você perderá e eu vencerei. O cálculo de Stubbe de que aproximadamente 1.000 americanos morreram no campo de batalha de Khe Sanh é especialmente convincente, dado que os números de Stubbe são acompanhados por nomes e datas de morte. Uma vez que a duração oficial da batalha termina ainda antes do término do cerco em si, uma definição mais ampla do campo de batalha de Khe Sanh para incluir as Operações Escócia, Pégaso e Escócia II também parece razoável. As estatísticas oficiais fornecem uma proporção de KIA entre 50: 1 e 75: 1 de mortes de norte-vietnamitas para militares dos EUA. Os números de 5.500 NVA mortos e 1.000 mortos nos EUA resultam em uma proporção de 5,5: 1.

É difícil apoiar a afirmação de uma esmagadora vitória americana em Khe Sanh com base apenas nas proporções derivadas da contagem oficial de baixas. Na verdade, nenhum dos lados obteve uma vitória retumbante. O NVA cercou Khe Sanh na tentativa de forçar os fuzileiros navais a sair de suas posições de combate, o que tornaria mais fácil enfrentá-los e destruí-los. Se isso falhasse, e falhou, eles esperavam atacar reforços americanos ao longo da Rota 9 entre Khe Sanh e Laos. As forças da Operação Pegasus, no entanto, eram altamente móveis e não atacaram em massa pela Rota 9 longe o suficiente a oeste de Khe Sanh para que o NVA, então disperso, implementasse seu plano.

Os fuzileiros navais sabiam que sua retirada de Khe Sanh representaria uma vitória da propaganda para Hanói. Em 28 de junho, um porta-voz comunista afirmou que os americanos foram forçados a recuar e que Khe Sanh foi a derrota tática e estratégica mais grave para os EUA na guerra. Foi a única vez que os americanos abandonaram uma grande base de combate por causa da pressão inimiga.

Estrategicamente, no entanto, a retirada significava pouco. A nova base de âncora foi estabelecida em Ca Lu, algumas milhas abaixo da Rota 9 para o leste. As operações de combate móvel continuaram contra os norte-vietnamitas. As forças de reconhecimento dos EUA continuaram a monitorar a Trilha Ho Chi Minh. Os fuzileiros navais e seus aliados em Khe Sanh engajaram dezenas de milhares e mataram milhares de NVA por um período de muitas semanas. Na verdade, se as forças inimigas não estivessem em Khe Sanh, elas poderiam ter se juntado ao NVA e ao VC que ocuparam Hue, um alvo estratégico muito mais importante. Os fuzileiros navais lutaram muito, arduamente e bem em Khe Sanh, mas sacrificaram em números muito maiores do que as fontes oficiais reconhecem.

Peter Brush, veterano do fuzileiro naval Khe Sanh,VietnãEditor de resenhas de livros da revista. Para leitura adicional, consulte:Vale da Decisão: O Cerco de Khe Sanh, por John Prados e Ray W. Stubbe; e a história oficial do Corpo de Fuzileiros Navais,A batalha por Khe Sanh, por Moyers S. Shore II.


Este artigo foi escrito por Peter Brush e publicado originalmente na edição de junho de 2007 daVietnãRevista. Para mais artigos excelentes, inscreva-se em Vietnã revista hoje!

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