Ridgway: Homem de Ferro na Frente

Atos de grande coragem na guerranão se limitam ao campo de batalha. Um incidente pouco conhecido durante a Segunda Guerra Mundial definiu o Major General Matthew B. Ridgway como um comandante de coragem incomparável quando colocou sua carreira em risco em um momento crítico.





Em 3 de setembro de 1943, os Aliados assinaram um armistício secreto com a Itália que tiraria o poder do Eixo da guerra poucas horas antes da invasão de Salerno em 9 de setembro. Mais ou menos na mesma época, um plano estava sendo traçado em parceria com Itália para os Aliados capturarem Roma. Com o codinome de Gigante II, o plano previa que as tropas italianas apoiassem uma operação aerotransportada americana para tomar e manter a cidade. O plano teve o apoio entusiástico do alto comando aliado - particularmente o chefe de gabinete do general Dwight D. Eisenhower, o tenente-general Walter Bedell Smith, que vendeu Eisenhower e o comandante-chefe em terra aliado, general britânico Harold R. L. G. Alexander, por seus méritos.

O plano era lançar pára-quedistas e tropas de planadores da 82ª Divisão Aerotransportada em campos de aviação 25 milhas a noroeste de Roma em 8 de setembro. Essas forças se uniriam a aproximadamente quatro divisões de tropas italianas e tomariam Roma em um único ataque rápido. Um entusiástico cidadão romano ajudaria, garantiu o general Smith aos planejadores, jogando chaleiras, tijolos e água quente nas ruas dos alemães. A operação deveria coincidir com o desembarque em Salerno no dia seguinte; seus arquitetos acreditavam que esses dois desenvolvimentos obrigariam as forças alemãs que defendiam o centro e o sul da Itália a se retirarem para os Apeninos ao norte.

No papel, o Gigante II parecia um golpe de mestre brilhante; na prática, teria sido uma receita para o desastre.



Desde o início, Ridgway acreditou que não havia tempo suficiente para planejar adequadamente a operação em Roma, que ele viu como uma ideia arriscada e estúpida que destruiria sua divisão. Embora Ridgway não tenha tido sorte em persuadir seus superiores das deficiências do Gigante II, ele se recusou a comprometer sua divisão até que tivesse levado suas preocupações diretamente ao General Alexander. Alexandre, no entanto, recusou cancelar o Gigante II e garantiu a Ridgway que dentro de cinco dias as tropas terrestres aliadas abririam caminho para Roma para reforçar a 82ª Divisão Aerotransportada.

Ridgway persistiu. Sua perseverança valeu a pena quando o comandante da divisão de artilharia, Brigadeiro-General Maxwell Taylor, e outro oficial avaliaram a situação em primeira mão. Eles empreenderam uma perigosa missão secreta a Roma, chegando ao anoitecer de 7 de setembro. Taylor logo descobriu que as afirmações feitas em apoio ao Gigante II eram absurdas. Não apenas os italianos não estavam dispostos a garantir a segurança dos aeródromos em que o 82º pousaria, mas toda a situação tinha pouca relação com as reivindicações de seus patrocinadores. Os italianos, temerosos da retaliação alemã, desistiram de seu compromisso de apoiar a operação.

Muito mais ameaçador, Taylor aprendeu, era que os planejadores haviam confiado em informações falhas. Eles pensaram que os alemães tinham apenas dois batalhões de tropas de combate perto de Roma capazes de intervir contra um ataque aliado. Em vez disso, Taylor soube da presença lá de duas divisões Panzergrenadier testadas em batalha - incluindo os 24.000 homens e 150 tanques pesados ​​e leves da 3ª Divisão Panzergrenadier. Essas tropas não seriam dissuadidas por uma força aerotransportada inferior em número e sem armas pesadas ou apoio aéreo. Além disso, os Aliados só tinham aviões suficientes inicialmente para mover o equivalente a um regimento reforçado, cerca de 3.000 homens, para Roma - em uma queda noturna que os levaria sobre uma área ocupada pelos alemães rica em armas antiaéreas.



Na manhã de 8 de setembro, Taylor comunicou com urgência ao quartel-general da Força Aliada de Eisenhower no Norte da África que o Gigante II era impossível e teve de ser cancelado. O 82º, entretanto, continuou encenando na Sicília para a queda. No final da tarde, suas ordens ainda se mantinham, e as tripulações de 62 aeronaves, motores funcionando e carregados com os pára-quedistas do 504º Regimento de Infantaria Paraquedista do Coronel Reuben Tucker, estavam esperando em vários campos de aviação pelas instruções finais. Literalmente no último momento, veio do Norte da África a notícia de que o trabalho de Roma fora adiado. O chefe administrativo da divisão (G-1), Coronel Ralph P. Doc Eaton, teve que correr para um campo de aviação para impedir os desbravadores prestes a decolar.

Naquela noite, o Giant II foi totalmente cancelado, evitando a captura ou aniquilação quase certa de um elemento importante da 82ª Divisão Aerotransportada.

Na sequência imediata, que o historiador Clay Blair contou em seu livroParaquedistas de Ridgway: The American Airborne na Segunda Guerra Mundial, Doc Eaton voltou para sua tenda pensando que se Ridgway não tivesse lutado com unhas e dentes, teríamos entrado e teria sido um desastre. Quando Ridgway chegou com uma garrafa de uísque, cada homem bebeu um gole. Então Ridgway, um dos soldados mais fortes já produzidos pelo Exército dos EUA, começou a chorar. E Eaton também. Estava tão perto e nos sentimos tão profundamente sobre isso e estávamos ambos exaustos, lembrou Eaton. Depois que Ridgway foi embora, ele disse, fiquei sentado pensando que devia minha vida a ele. Por ousar se opor a esta operação, Ridgway e Taylor tornaram-se alvos de censura não oficial por Walter Bedell Smith e outros membros da equipe do Quartel-General das Forças Aliadas. Mas Ridgway não se arrependia: ele sabia que salvara sua divisão. Demorou mais oito meses antes que a previsão equivocada do general Alexandre de que as tropas terrestres aliadas chegassem a Roma fosse realizada; os Aliados finalmente libertaram a cidade no início de junho de 1944.



Quando chegar a hora de encontrar meu Criador, a fonte do mais humilde orgulho para mim não serão as realizações na batalha, mas o fato de que fui orientado a tomar a decisão de me opor a isso, escreveu Ridgway em suas memórias. Acredito profunda e sinceramente que, ao tomar essa posição, salvamos a vida de milhares de homens corajosos.

Pára-quedistas americanos se reúnem em um campo de aviação siciliano perto da época da missão Giant II de 1943 para tomar Roma. (Arquivos Nacionais)
Pára-quedistas americanos se reúnem em um campo de aviação siciliano perto da época da missão Giant II de 1943 para tomar Roma. (Arquivos Nacionais)

Matthew Bunker Ridgway, filho de um oficial do exército de carreira, nasceu em Fort Monroe, Virgínia, em 3 de março de 1895. Criado em postos de Walla Walla, Washington, para Fort Snelling, Minnesota, e Boston, Massachusetts, ele lembraria que suas primeiras memórias foram de armas e homens marchando, de levantar-se ao som da arma de alvorada e deitar para dormir à noite enquanto as notas doces e tristes de 'Taps' traziam oficialmente o fim do dia.

O jovem Ridgway inicialmente não pensou em emular seu pai. Mas quando se formou na Escola Secundária de Inglês de Boston em 1912, ele mudou de ideia e procurou uma nomeação para West Point - apenas para ser reprovado na parte de geometria do exame de admissão e passar um ano estudando para refazer o teste. Ele foi bem-sucedido pela segunda vez e ingressou na Academia Militar dos Estados Unidos em junho de 1913.

Os anos de Ridgway em West Point não foram notáveis, mas - como Eisenhower, que feriu gravemente um joelho fazendo exercícios perigosos a cavalo - Ridgway quase encerrou sua carreira militar antes de ser contratado, quando machucou as costas ao cair de um cavalo. Ele conseguiu se formar com a turma de 1917, mas durante seu serviço militar a lesão o atormentava periodicamente. Um espasmo o atingiu em junho de 1944, cinco horas antes de ele pular para a Normandia na véspera do Dia D. Outro ocorreu pouco antes do ataque aerotransportado de março de 1945 através do Reno.

Ridgway foi comissionado na infantaria e serviu pela primeira vez na fronteira mexicana. Quando os Estados Unidos entraram na Primeira Guerra Mundial, ele estava ansioso para o serviço de combate na França, mas, em vez disso, passou a guerra como instrutor em West Point, esperando que sua carreira sofresse como resultado. Ele passou a comandar companhias de infantaria na China e na Nicarágua, onde ajudou a supervisionar as eleições (e contraiu malária), e serviu como assessor do Governador-Geral das Filipinas.

No início da Segunda Guerra Mundial, Ridgway, então um coronel da Divisão de Planos de Guerra do Departamento de Guerra, estava se esforçando para cumprir o dever de tropa. Sua chance surgiu no final de janeiro de 1942, quando o chefe do Estado-Maior do Exército, general George C. Marshall, promoveu Ridgway a general de brigada e o nomeou segundo no comando da recém-reativada 82ª Divisão. A unidade ganhou fama durante a Primeira Guerra Mundial por passar mais dias consecutivos no front do que qualquer outra divisão americana. Em agosto de 1942, o 82º foi convertido na primeira divisão aerotransportada do Exército dos EUA, com Ridgway, agora um major-general, no comando. Foi um desafio difícil, mas Ridgway, 47, ganhou suas asas de paraquedista e guiou o 82º através de uma transição bem-sucedida para uma unidade de pára-quedas pronta para o combate.

Em abril de 1943, o 82º destacou-se para o Norte da África para participar da invasão da Sicília, marcada para julho. Foi a primeira queda de paraquedas em grande escala do exército. Mas os problemas surgiram desde o início. Na primeira noite, a queda do 505º Regimento de Infantaria Paraquedista do Coronel James M. Gavin foi muito ruim quando os ventos espalharam os paraquedistas em uma faixa de 60 milhas do sul da Sicília. Na noite seguinte, os artilheiros aliados nervosos dispararam por engano contra os C-47s que transportavam o 504º Regimento de Infantaria Paraquedista, matando 81 paraquedistas e ferindo outros 132.

Esses desastres poderiam ter soado como um toque de morte para unidades aerotransportadas. Durante a investigação que se seguiu, Ridgway lutou para impedir que o exército renunciasse ao potencial aerotransportado e dissolvesse as divisões de paraquedistas. Ele usou as pesquisas para destacar casos na Sicília em que tropas aerotransportadas transformaram erros em vantagens, lutando com sucesso em pequenos grupos e até mesmo sozinhos, sempre focados na missão.

A divisão de Ridgway logo teve a oportunidade de acalmar quaisquer dúvidas persistentes por parte de Eisenhower e outros comandantes seniores. Logo após o Giant II ser cancelado, o comandante do Quinto Exército, Tenente General Mark W. Clark, convocou o 82º para ajudar a salvar a sitiada cabeça de ponte de Salerno. Em 13 de setembro de 1943, com os alemães resistindo tenazmente e a situação cada vez mais desesperadora, Clark enviou a Ridgway uma carta urgente ordenando que o 82º caísse na cabeça de praia naquela mesma noite. Com poucas horas pela frente, a resposta de Ridgway foi algo simples.

Naquela noite, os 1.300 homens do 504º do Coronel Tucker carregados em um porta-aviões à luz de algumas lanternas e mapas mantidos contra a lateral de um avião, como observou um observador. Em uma das operações mais dramáticas da guerra, o 504º saltou de pára-quedas na cabeça de praia de Paestum; uma queda similarmente bem-sucedida do 505º de Gavin ocorreu na noite seguinte. Os dois regimentos de resistentes paraquedistas tornaram-se uma brigada de incêndio que ajudou a salvar a cabeça de ponte de Salerno da aniquilação e mudou o curso da incipiente Campanha Italiana.

Ridgway confere com um oficial de infantaria em outubro de 1943, logo depois que os Aliados reivindicaram o sul da Itália. (Arquivos Nacionais)
Ridgway confere com um oficial de infantaria em outubro de 1943, logo depois que os Aliados reivindicaram o sul da Itália. (Arquivos Nacionais)

Ao longo de sua carreira, Matthew Ridgway ganhou a reputação de um dos comandantes de campo de batalha mais convincentes e exigentes do exército, um oficial que exemplificou o significado da liderança. Sua intolerância à ineficiência, mediocridade e incompetência era lendária. Ele escolheu os melhores homens para comandar suas unidades e só esperava e obteve o melhor de oficiais como Jim Gavin, Maxwell Taylor, Benjamin Vandervoort e Reuben Tucker.

Aqueles que não estavam à altura foram logo substituídos. Em troca, Ridgway deu a seus homens grande lealdade e confiança - uma sensação de que eles poderiam realizar qualquer coisa que se propusessem a fazer, que quaisquer dificuldades que encontrassem eram meros solavancos no caminho para a vitória.

Logo no início, ele ganhou a total confiança dos homens da 82ª Divisão Aerotransportada. O profissionalismo deles era um reflexo direto de seu comandante, e o vínculo que ele formou com seus homens foi a chave para seu sucesso. Os soldados nunca são enganados por um líder insincero ou falso, e em Ridgway os soldados reconheceram que tinham um comandante notável a quem nunca faltou compaixão e fez pequenas coisas para chamar sua atenção e elevar seu moral (veja O que havia com aquelas granadas? À esquerda). Dizia-se que Ridgway sabia os nomes de vários milhares de seus homens, e isso teve um efeito poderoso quando ele se dirigiu a eles pessoalmente. Não havia como o general Ridgway ser um comandante de divisão melhor, disse um dos comandantes de sua companhia. Ele era muito respeitado, mas não temido. Ele nunca falou baixo conosco…, usou uma palavra profana ou vulgar…. Ele poderia ser implacável, mas nunca cruel. Seu conhecimento de armas de infantaria era fenomenal…. Ele conquistou o respeito do meu povo ao apontar nossos erros de maneira cavalheiresca, mas firme.

Ridgway possuía outra característica essencial de um grande líder: o caráter, que ele uma vez disse ser o alicerce sobre o qual todo o edifício da liderança existe. Um comandante do corpo, portanto, prestou-lhe um grande elogio após uma fase particularmente crítica da Batalha de Bulge, onde Ridgway comandou um corpo aerotransportado. Estou feliz por ter você no meu flanco, disse o oficial a Ridgway. É o caráter que conta.

Ridgway explicou seus próprios pontos de vista sobre liderança da seguinte maneira: Em minha opinião, o maior serviço que um homem pode realizar é liderar outros homens para a batalha. Isso requer dele coragem e competência da mais alta ordem, e uma total disposição de sacrificar sua própria vida por eles, se necessário.

A dureza de Ridgway estava em plena exibição durante a preparação para a invasão da Normandia em junho de 1944. Ele sofreu uma recorrência da malária e voltou a ferir as costas em uma queda, mas ainda conseguiu trabalhar 14 horas por dia e fazer dois saltos de prática.

Quando Ridgway saltou de paraquedas com segurança em um campo gramado perto do Rio Merderet no início do Dia D, ele rapidamente percebeu que suas tropas haviam pousado longe de suas zonas de lançamento e estavam espalhadas por uma vasta área. Eles teriam que lutar por conta própria até que o alívio viesse após o desembarque anfíbio na praia de Utah. Com comunicações virtualmente inexistentes, Ridgway só poderia influenciar as ações de seus pára-quedistas por exemplo.

Quando o fogo pesado dos 88s alemães atingiu seu posto de comando no dia seguinte, todos se abaixaram, exceto Ridgway, que ficou de cabeça descoberta, alheio ao perigo em que se encontrava. Não muito tempo depois, ele chegou a uma casa de fazenda que abrigava paraquedistas feridos, incluindo um em uma maca que exclamou Ainda arrisca o pescoço, hein, General?

Essa liderança era contagiante. Nas primeiras horas da batalha, uma luta crucial irrompeu na ponte e calçada de La Frière, onde o morteiro inimigo e o fogo de artilharia eram intensos. Enquanto os homens procuravam proteção, Ridgway e seu comandante de divisão assistente recentemente promovido, o general de brigada James Gavin, levantaram-se e conduziram calmamente seus homens para a batalha. Enquanto os projéteis caíam ao seu redor, Ridgway amarrou um cabo de reboque em um tanque desativado que estava bloqueando o caminho.

Poucos generais americanos da Segunda Guerra Mundial experimentariam um pesadelo tão infernal, escreveu o historiador Clay Blair mais tarde. E ainda, Ridgway, de acordo com muitos que estavam presentes, não vacilou uma vez, não cedeu ao pessimismo, dúvida ou medo. Por sua bravura, os soldados deram-lhe o admirável apelido de Causeway Kid.

Quando Ridgway foi nomeado para comandar o XVIII Corpo Aerotransportado em setembro de 1944, ele teve dificuldade em deixar seu amado 82nd Airborne, cujo comando foi para Jim Gavin. As duas divisões do corpo, a 82ª e a 101ª, desempenharam papéis importantes naquele mês na Operação Market Garden - notória como um dos grandes fracassos dos Aliados na guerra - mas o papel de Ridgway foi reduzido em grande parte ao espectador. O alto comando aliado indubitavelmente errou ao deixar de nomear Ridgway para planejar e executar a fase aerotransportada da operação para apreender uma cabeça de ponte sobre o Reno. Em vez disso, o comando foi para o tenente-general britânico Frederick Boy Browning, que ignorou a inteligência crítica e falhou em abordar as falhas gritantes no plano aerotransportado. O muito mais experiente e poderoso Ridgway - que se referiu à supervisão do comando como um monumento à fraqueza humana, ao fracasso em golpear forte e ousadamente - sem dúvida teria exposto essas falhas e, como fez com a queda abortada sobre Roma, colocou sua carreira na linha para garantir a operação tinha uma base sólida.

A oportunidade de Ridgway de liderar o XVIII Aerotransportado em combate veio em 16 de dezembro de 1944, com o início da grande contra-ofensiva alemã conhecida como Batalha do Bulge. A 82ª e a 101ª Divisões foram rapidamente implantadas para ajudar a defender as posições americanas nas Ardenas.

Em seu posto de comando perto da frente, Ridgway parecia em seu melhor estado frio e metódico. Quanto mais terrível a ameaça, mais calmo ele parecia estar, escreveu Blair. No Bulge, ele se tornaria uma rocha à qual muitos comandantes seniores se agarrariam. Apesar da situação cada vez mais grave à medida que os ataques alemães ganhavam ímpeto, Ridgway permaneceu destemidamente em movimento - caminhando, cavalgando, às vezes até rastejando pela neve no ou perto do centro da luta para orquestrar defesas e contra-ataques e novamente liderar pelo exemplo. Não era incomum para um soldado em uma trincheira na linha de frente de repente encontrar o comandante de seu corpo ao lado dele.

Os oficiais que Ridgway considerou fracos ou murchando sob pressão foram dispensados ​​no local. Isso incluía dois comandantes de divisão nas Ardenas, um dos quais Ridgway conhecia de seus dias de cadete em West Point. É uma coisa terrível de se testemunhar - ver um homem quebrar completamente assim, em batalha, Ridgway comentou mais tarde. É pior do que assistir a uma morte - pois você está vendo algo mais importante do que o corpo morrer. Você está testemunhando a morte do espírito de um homem, de seu orgulho, de tudo o que dá sentido e propósito à vida.

Quando a galante, mas dizimada, 7ª Divisão Blindada que havia mantido a cidade de St. Vith, na encruzilhada vital, por quase uma semana, não conseguiu mais se segurar, Ridgway orquestrou a retirada bem-sucedida da unidade. Nós os trouxemos sem a perda de um homem, com todo o seu equipamento, ele lembrou. Na verdade, carregamos conosco vários obuseiros de 8 polegadas que haviam sido abandonados por unidades que não existiam na área cercada.

Depois da guerra, Gavin referiu-se à liderança da linha de frente de Ridgway dizendo: Ele era um grande comandante de combate ... Duro como sílex e cheio de intensidade; tanto assim, pensei: ‘Aquele homem vai ter um ataque cardíaco antes que tudo acabe’. Às vezes parecia que era algo pessoal: Ridgway contra a Wehrmacht.

Ridgway (à esquerda) examina um ponto forte nazista na Bélgica depois que foi invadido por soldados de infantaria do XVIII Corpo Aerotransportado. (Arquivos Nacionais)
Ridgway (à esquerda) examina um ponto forte nazista na Bélgica depois que foi invadido por soldados de infantaria do XVIII Corpo Aerotransportado. (Arquivos Nacionais)

Ridgway passou a comandar o Oitavo Exército e as forças das Nações Unidas na Coréia após a Segunda Guerra Mundial. Ele também serviu como governador militar do Japão, comandante supremo aliado da OTAN e chefe do Estado-Maior do Exército dos EUA. Poucos oficiais ocuparam cargos mais desafiadores do que Ridgway, que se aposentou em 1955 após 38 anos de serviço. E poucos receberam mais elogios do que o general George C. Marshall, que considerou Ridgway o melhor soldado que conheci.

Entre suas condecorações estavam duas cruzes de distinto serviço, duas estrelas de prata, uma coração púrpura, quatro medalhas de distinto serviço e uma estrela de bronze. Em 1986, o presidente Ronald Reagan concedeu a Ridgway a Medalha Presidencial da Liberdade, dizendo: Os heróis vêm quando são necessários; grandes homens dão um passo à frente quando a coragem parece escassa. A Segunda Guerra Mundial foi uma dessas épocas. E havia Ridgway.

Matthew Ridgway morreu em 1993 aos 98 anos e está enterrado no Cemitério Nacional de Arlington. Nenhum soldado jamais desempenhou seu dever melhor do que este homem, disse o general Colin Powell, então presidente do Estado-Maior Conjunto, em um elogio ao túmulo. Nenhum soldado jamais defendeu sua honra melhor do que este homem. Todo soldado americano tem uma dívida para com este grande homem. Foi a passagem de uma era: Ridgway foi o último dos generais americanos famosos por sua liderança na Segunda Guerra Mundial, e os homens cujas vidas ele ajudou a salvar sobreviveram para chorar por ele.

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