Saburo Sakai: Samurai of the Air



O lendário piloto Zero Saburo Sakai foi o ás mais conhecido do Japão, mas poucos conheciam o homem por trás da lenda



Saburo Sakai é provavelmente o piloto mais conhecido do Japão na Segunda Guerra Mundial, com a possível exceção do capitão Mitsuo Fuchida da infâmia de Pearl Harbor. Em uma carreira de combate de sete anos, Sakai sobreviveu a ferimentos horríveis e probabilidades impossíveis, e quase teve a chance de matar Lyndon Baines Johnson. O fato de Sakai nunca ter feito um lançamento de combate de um porta-aviões de forma alguma diminui sua importância como aviador naval e ás de caça japonês de terceiro escalão.

Sakai ganhou destaque em 1957 quando suas memórias,Samurai!, foi publicado em inglês, com o jornalista japonês Fred Saito e o americano Martin Caidin como co-autores. Tornou-se um clássico instantâneo e ainda é impresso hoje, bem depois de sua morte. No entanto, o homem por trás da lenda permanece pouco conhecido e sua carreira merece uma reavaliação.

Sakai Saburo (para traduzir seu nome na devida ordem japonesa) nasceu em uma família de agricultores pobres de Kyushu em 1916. Sakai admitiu que era um estudante pobre e, sem outras opções, alistou-se na Marinha Imperial Japonesa (IJN) em 1933. Sobre conclusão do duro treinamento de recruta, ele relatou a bordo do encouraçadoKirishima. Nos três anos seguintes o jovem marinheiro demonstrou a persistência que viria a caracterizar a sua carreira de combate. Ele passou no vestibular para a escola de vôo na terceira tentativa.



O treinamento de pilotos do IJN era o mais rigoroso do mundo na época. Na tentativa de compensar os séculos de isolamento, o Japão se apressou em alcançar o Ocidente em algumas décadas - e conseguiu. Mas o preço era brutalmente alto para os padrões ocidentais, já que o desgaste tinha um significado literal no treinamento pré-guerra. Lutas de luta livre ou tudo ou nada, acrobacias sem rede e testes prolongados de natação eram apenas parte do regime. Embora a taxa de sucesso fosse pequena (35 por cento na classe de Sakai), os aviadores resultantes eram pelo menos tão bons quanto qualquer um nos Estados Unidos ou na Europa.

O trabalho duro valeu a pena. Sakai graduou-se em seu curso de treinamento de piloto alistado no final de 1937, recebendo um relógio de prata do imperador como o melhor trainee do ano.

Questionado sobre seu treinamento de portador, Sakai produziu um bloco e um lápis. Falando por meio de um intérprete, ele esboçou uma cabine de comando com notações de 17 metros (cerca de 56 pés) de largura com seis cabos de detenção. A inclinação de planeio para os alfinetes IJN era de 5 a 5 ½ graus, dependendo do tipo de aeronave, com um sistema de pouso leve semelhante ao arranjo do indicador visual de inclinação de aproximação (VASI) de hoje. Os japoneses não usaram oficiais de sinalização de pouso além de um marinheiro estacionado na popa com uma bandeira vermelha no caso de uma onda de desligamento. Devido ao peso leve da aeronave IJN, as catapultas foram consideradas desnecessárias.



Antes de se tornar um dos maiores ases do Japão na Segunda Guerra Mundial, Sakai começou na China, pilotando Mitsubishi A5Ms como estes com o 12º Kokutai. (Arquivos HistoryNet)
Antes de se tornar um dos maiores ases do Japão na Segunda Guerra Mundial, Sakai começou na China, pilotando Mitsubishi A5Ms como estes com o 12º Kokutai. (Arquivos HistoryNet)

No verão de 1938, Sakai foi designado para o 12ºKokutai(grupo aéreo), voando caças Mitsubishi A5M de Formosa (agora Taiwan). Os pequenos monoplanos de engrenagem fixa, mais tarde batizados de Claude pelos Aliados, eram deliciosos de voar, e Sakai deixou sua marca neles. Em 5 de outubro, seu voo foi interceptado por Polikarpov I-16s de voo chinês e soviético perto de Hankow. Na batalha aérea que se seguiu, Sakai rompeu a formação, incendiou um I-16 e quase foi derrubado. Seu líder de vôo não gostou; o tenente falava enquanto Sakai ouvia.

Um ano depois, Sakai foi ferido em um bombardeio chinês e voltou ao Japão para tratamento. No entanto, em 1941 ele estava bem estabelecido como um suboficial, voando A6M2 Zeros com o TainanKokutai, ainda baseado em Formosa. Ele conheceu o lendário lutador intimamente, registrando cerca de 1.500 horas no tipo.



Sakai e 43 outros pilotos do TainanKokutaifez história na aviação em 8 de dezembro de 1941, decolando de Formosa e voando 1.100 milhas de ida e volta para Clark Field nas Filipinas - na época a missão de caça mais longa já tentada. Depois de decolar dos bombardeiros Mitsubishi G4M1 Betty que haviam escoltado, os Zeros atacaram alvos oportunos. Sakai reivindicou um P-40 Warhawk abatido e dois B-17 metralhados no solo.

As missões recorde exigiam extrema economia de combustível, e Sakai tinha orgulho de sua reputação como avarento do gás. Ao permanecer no ar por 10 horas ou mais, ele explicou, eu pessoalmente estabeleci o baixo consumo recorde de menos de 17 galões por hora; em média, nossos pilotos reduziram o consumo de 35 galões por hora para apenas 18.

Para economizar combustível, viajamos a apenas 115 nós a 12.000 pés. Baixamos as rotações da hélice para apenas 1.700 a 1.850 rpm e estrangulamos a válvula de controle de ar até sua mistura mais pobre. Isso fornecia o mínimo absoluto de potência e velocidade, e estávamos à beira de perder a potência do motor a qualquer momento e morrer.

Dois dias depois, Sakai e seus companheiros de esquadrão atacaram um B-17 sobre o Clark Field e o abateram. Embora ele tenha descrito o combate em detalhes, Sakai não estava entre os cinco pilotos creditados com a vitória. O piloto do bombardeiro era o capitão Colin Kelley Jr., que permaneceu nos controles para que sua tripulação pudesse escapar. Recebeu postumamente a Cruz de Serviço Distinto, Kelly se tornou um dos primeiros heróis da aviação da Segunda Guerra Mundial da América.

Desse ponto em diante, Sakai estava engajado em um combate quase contínuo. Após retornar das Filipinas, ele voou nas Índias Orientais e na Nova Guiné, lutando contra aeronaves holandesas, australianas e americanas. Para Sakai, foi o melhor período da guerra. Com seus alas e companheiros ases, ele foi de sucesso em sucesso, uma vez até mesmo em formação sobre um campo de aviação Aliado. Sua contagem de aeronaves inimigas destruídas ou danificadas subiu para 50.

Em 9 de junho de 1942 - cinco dias após a virada do Pacífico em Midway - Sakai interceptou um ataque americano de eixo duplo em sua base em Lae, Nova Guiné. O combate se transformou em haxixe de ambos os lados, devido ao mau tempo dos americanos e às interceptações confusas dos japoneses. Depois que as afirmações otimistas foram resolvidas, um Zero foi confirmado abatido por dois B-26 Marauders destruídos ou colididos e uma tripulação perdida.

O representante Lyndon B. Johnson (D-Texas) deveria estar em um dos Marotos desaparecidos. Recebeu uma comissão de curto prazo como tenente-comandante da Reserva, Johnson estava em uma viagem ao sudoeste do Pacífico, ganhando pontos políticos para a eleição de 1942 antes que o presidente Franklin D. Roosevelt chamasse congressistas uniformizados.

Trocando de lugar com um coronel das Forças Aéreas do Exército no último minuto, Johnson perdeu o combate de Lae quando seu B-26 deu meia-volta devido a uma falha do gerador. No entanto, o general Douglas MacArthur politicamente antenado concedeu ao congressista uma Estrela de Prata pela frieza sob o fogo e por retornar com informações valiosas. De acordo com o biógrafo vencedor do Prêmio Pulitzer Robert Caro, LBJ teve a medalha apresentada repetidamente na campanha eleitoral, regalando os eleitores com relatos de testemunhas oculares de 14 Zeros abatidos sobre Lae. Na verdade, Johnson provavelmente nunca chegou a menos de 80 milhas do alvo.

Sakai (circulado) posa com membros do Tainan Kokutai, incluindo seus companheiros ases Hiroyoshi Nishizawa (em pé na extrema esquerda) e Toshio Ota (sentado à direita de Sakai). (Arquivo HistoryNet)
Sakai (circulado) posa com membros do Tainan Kokutai, incluindo seus companheiros ases Hiroyoshi Nishizawa (em pé na extrema esquerda) e Toshio Ota (sentado à direita de Sakai). (Arquivo HistoryNet)

No início de agosto, Sakai e o TainanKokutaiforam baseados em Rabaul, New Britain. No dia 7, os fuzileiros navais dos EUA desembarcaram em Guadalcanal e Tulagi, no sul das Ilhas Salomão, e Rabaul lançou um contra-ataque imediato. Mais uma vez demonstrando o alcance excepcional do Zero, Sakai voou cerca de 650 milhas a sudeste para enfrentar pilotos de porta-aviões americanos pela primeira vez.

Ao contrário de muitos de seus oponentes anteriores, Sakai considerou os aviadores navais dos EUA consistentemente competentes e agressivos. Em uma das batalhas aéreas mais documentadas da Guerra do Pacífico, ele entrou em um combate desigual entre seus alas e um F4F-4 Wildcat . Sakai emaranhado com o tenente James J. Southerland do Esquadrão de Combate 5 (VF-5) fora do porta-aviõesSaratoga. Vendo a disputa desequilibrada, Sakai ficou boquiaberto enquanto o Grumman parecia superar os Zeros. Havia um homem incrível por trás daquela bengala, disse ele.

Na verdade, os amigos ansiosos de Sakai fizeram passes em alta velocidade no Wildcat, ultrapassando com excesso de impulso. Foi um erro comum que os pilotos norte-americanos exploraram com frequência. Mas Sakai escolheu seu tempo e rolou para uma passagem de artilharia eficaz. Mal atingido, o F4F soltou fumaça e se nivelou. Sakai voou brevemente próximo a Southerland, capaz de descrever suas características. Quando Southerland saltou de seu Wildcat enigmático e fumegante, o ás japonês sentiu uma rara emoção - gratidão por um inimigo habilidoso ter sobrevivido.

Momentos depois, Sakai atacou um bombardeiro de mergulho SBD-3 Dauntless da USSVespae abatido. Esse piloto também saltou de pára-quedas em segurança, embora seu atirador de rádio tenha morrido.

Com pouco combustível, Sakai reuniu seus dois alas e estava se preparando para retornar a Rabaul quando avistou uma formação de porta-aviões. Embora o autor Martin Caidin os tenha descrito como Vingadores TBF-1, eles eram na verdade SBD-3s deEmpreendimento. Estabelecendo uma abordagem baixa às 6 horas, pensando que os aviões eram caças, Sakai tinha acabado de disparar seus gatilhos quando o céu explodiu.

Os artilheiros da Audácia o viram chegando.

Pego em um fogo cruzado, o Zero de Sakai sofreu vários golpes. Seu pára-brisa estava furado e uma bala calibre .30 cortou o topo de sua cabeça. Atordoado e desorientado, ele instintivamente puxou o manche e foi perdido de vista por amigos e inimigos.

Assim começou um épico de sobrevivência da aviação. Com sangue cobrindo seu rosto, incapaz de ver com seu olho direito e em constante dor, Sakai lutou uma batalha severamente determinada para permanecer consciente. Seus esforços de primeiros socorros foram inúteis na cabine varrida pelo vento e, por fim, ele arrancou parte do cachecol para usar como curativo.

Por quatro horas e 45 minutos, Sakai navegou de volta para casa, perdendo e recuperando a consciência. A lucidez diminuiu e fluiu - em algum momento a voz de sua mãe veio até ele, repreendendo-o por uma necessidade crescente de desistir. Por fim, ele se forçou a ignorar a dor e a tontura da perda de sangue, lutando contra a cegueira parcial e a paralisia em um esforço para se concentrar na aterrissagem.

Sakai foi retirado da cabine com ferimentos de bala ou fragmentos no braço esquerdo, perna e tórax. Ele foi enviado para o Hospital Naval de Yokosuka, onde os médicos o informaram solenemente que ele estava permanentemente cego do olho direito e nunca mais voaria.

Após sua fuga por pouco de Guadalcanal em 7 de agosto, Sakai, cercado pelo pessoal do campo de aviação, faz o relatório de sua missão antes de ir para o hospital. (Arquivos HistoryNet)
Após sua fuga por pouco de Guadalcanal em 7 de agosto, Sakai, cercado pelo pessoal do campo de aviação, faz o relatório de sua missão antes de ir para o hospital. (Arquivos HistoryNet)

Sakai não apenas voou novamente, no entanto, ele voltou ao combate. Quase dois anos após sua fuga épica sobre Guadalcanal, ele estava baseado em Iwo Jima, ainda voando Zeros, mas agora como suboficial em YokosukaKokutai. Em 24 de junho de 1944, o seu foi um dos 57 Zeros que interceptaram três esquadrões de porta-aviões F6F-3 Hellcats . Separado de seus alas inexperientes, Sakai se viu preso em baixo nível por Hellcats deHorneteBataan. Apesar das probabilidades e de sua deficiência visual, Sakai cronometrou suas paradas com perfeição, rolando e derrapando para evitar passagem após passagem de artilharia. Quando a redução das nuvens deu uma chance, ele parou e voltou para a base. O pessoal de terra que testemunhou parte do combate irregular ficou surpreso ao não encontrar nenhum buraco de bala em seu lutador.

Outros não eram tão habilidosos ou afortunados. Entre os ataques americanos de 25 de junho e 5 de julho, a guarnição de caças de Iwo foi aniquilada. O próprio Sakai liderou uma missão suicida na última data, mas não conseguiu encontrar a suposta força-tarefa americana devido ao agravamento do tempo e da escuridão. Em vez de seguir ordens, ele liderou sua pequena formação de volta à ilha sulfurosa, preservando aviões e pilotos para outro dia.

Nos últimos 12 meses da guerra, Sakai serviu em várias unidades domésticas. Ele deu uma olhada no melhor lutador do IJN, o Kawanishi N1K2-J George, mas viu muito pouco combate adicional. Em agosto de 1944, ele foi promovido a alferes - um recorde de 11 anos de alistamento a comissionamento. Ele foi nomeado tenente (primeiro ano) um ano depois, pouco antes do fim da guerra.

Samurai!continha erros significativos, alguns aparentemente originados pelo co-autor Caidin. O livro afirma que na noite de 14 a 15 de agosto de 1945, na noite anterior à rendição de Tóquio, Sakai e um alferes Jiro Kawachi interceptaram um B-29 e o abateram. Em 1985, Sakai disse ao historiador Henry Sakaida: O que foi escrito emSamurai!era totalmente falso. Nunca voei à noite e não havia nenhum alferes Jiro Kawachi!

Ainda assim, Sakai voou em uma missão adicional que permanece controversa até hoje. Em 17 de agosto, dois dias após a capitulação do imperador, Sakai e outros pilotos do IJN interceptaram uma aeronave de reconhecimento dos EUA perto de Tóquio. Os caças atacaram o Consolidated B-32 Dominator, novo no combate com o 386º Esquadrão de Bombardeios, e infligiram danos. Sakai mais tarde foi citado como tendo dito que a missão B-32 era uma provocação e que os americanos deveriam ter permitido que a situação se acalmasse.

Sakai aquece seu A6M5 para uma missão com o Yokosuka Kokutai de Iwo Jima. (Arquivos HistoryNet)
Sakai aquece seu A6M5 para uma missão com o Yokosuka Kokutai de Iwo Jima. (Arquivos HistoryNet)

Sakai enfrentou um futuro incerto no outono de 1945. Como militarista, ele foi impedido de trabalhar no governo e, em qualquer caso, sua cegueira parcial teria impedido o retorno ao serviço militar.

Sakai casou-se no final da guerra, sua noiva guardando uma adaga para o caso de seu marido ser morto. Após um período como acólito budista (durante o qual ele supostamente adotou uma filosofia pacifista), ele estabeleceu uma gráfica. Sua esposa morreu após a guerra, deixando dois enteados. Sakai se casou novamente e com sua esposa Haru teve uma filha, Michiko, que foi educada na América e se casou com um oficial do Exército dos EUA.

Enquanto isso, Sakai falou contra o militarismo japonês. Ele escreveu vários livros que foram polêmicos no Japão devido às suas críticas ao imperador Hirohito, que cooperou com os militaristas, e ao almirante Isoroku Yamamoto, por estratégia falha na dispersão de suas forças. Sakai também denunciou o programa kamikaze como um desperdício brutal de vidas jovens. Na cultura japonesa, esse era um negócio arriscado, uma vez que as críticas aos superiores raramente são toleradas.

Ironicamente, durante grande parte de sua vida, Sakai foi mais conhecido nos EUA do que no Japão, graças ao sucesso duradouro deSamurai!O fato de conter numerosos erros não o desviou de seu apelo.

Martin Caidin detém os direitos autorais da versão em inglês em seu nome, em vez de em conjunto com Sakai. Consequentemente, Sakai confidenciou tarde na vida que ele nunca recebeu nenhum royalties dos EUA. No entanto, ele considerou o acordo valioso devido às muitas amizades e contatos que fez na América. Melhor ás do Corpo de Fuzileiros Navais Joe Foss observou com orgulho que ele se tornou o amigo americano mais valioso de Sakai.

Durante uma turnê pelos EUA, Sakai ficou surpreso ao saber que seus anfitriões acreditaram que ele foi creditado com 64 vitórias. Ele nunca declarou um número específico, embora seu diário de bordo mostrasse que ele engajou mais de 70 aeronaves aliadas. Os militares japoneses normalmente faziam afirmações extravagantes e, embora o IJN parasse de creditar vitórias individuais em 1943, alguns historiadores diligentes estimaram que a contagem real de Sakai provavelmente era mais de 15.

Com uma delegação da Zero Fighter Pilots Association, Sakai participou da reunião de 1970 da American Fighter Aces Association em San Diego. Lá, um ás do Mustang P-51 abordou Sakai e seu tradutor. Por favor, diga a Saburo que li seu livro duas vezes, disse ele. Os sentimentos que ele descreveu foram os mesmos que senti em combate, e estou feliz que possamos compartilhar esse entendimento.

Sakai mostra seu capacete de vôo com furos de bala para Harold Jones, o artilheiro SBD-3 que quase o abateu em agosto de 1942. (Cortesia de Henry Sakaida)
Sakai mostra seu capacete de vôo com furos de bala para Harold Jones, o artilheiro SBD-3 que quase o abateu em agosto de 1942. (Cortesia de Henry Sakaida)

Outra espécie de reunião foi organizada por Henry Sakaida, que identificou os artilheiros da SBD que quase mataram Sakai em Guadalcanal. Um deles, Harold Jones, trocou presentes e lembranças com o ás japonês perto de Los Angeles em 1983. Sakai produziu o capacete que usava em 7 de agosto de 1942, ainda com evidências da pontaria de Jones.

Um tópico recorrente nas conversas de Sakai era liderança. O IJN dependia muito de tripulações não comissionadas, freqüentemente comandadas por oficiais relativamente inexperientes. Ases japoneses se esforçaram para cuidar dos bons líderes, embora às vezes ignorassem os outros tipos.

Sakai também encontrou oportunidades de voar. Em 1991, ele participou de um simpósio organizado pelo Champlin Fighter Museum no Arizona com o tradutor Jim Crossley. Eu tinha acabado de chegar com eles do aeroporto Sky Harbor quando o proprietário do warbird, Bill Hane, lançou seu P-51D,Ho Hun!Doug Champlin se ofereceu para pegar o gás se Sakai quisesse uma carona. Momentos depois, vestindo um macacão de voo superdimensionado, o Zero Ace se lançou em um voo memorável. Hane deu a ele um bom passeio com passes de baixo nível e acrobacias.

Ao desembarcar, Sakai curvou-se agradecido a seus anfitriões e Champlin perguntou a Crossley o que o visitante pensava. Crossley riu, Saburo-san disse: 'Mustang é quase tão bom quanto Hellcat!'

Inevitavelmente, Sakai chamava atenção sempre que interagia com militares americanos. Em setembro de 2000, ele foi convidado para um jantar formal na Atsugi Naval Air Station, cortesia da Marinha dos Estados Unidos, preparado para fazer uma apresentação. Lá, ele desmaiou de um ataque cardíaco e morreu aos 84 anos. Apenas um punhado de outros pilotos do Zero compareceu ao funeral no Parque Memorial Sagami em Kanagawa, já que muitos veteranos se ressentiram das declarações públicas de Sakai.

Ao longo de seus anos civis, Sakai foi frequentemente solicitado por escolas e corporações japonesas para aparecer como um palestrante motivacional. Seu tema era constante: Nunca desista.

Ele nunca fez isso.

O autor Barrett Tillman tem mais de 40 livros e 750 artigos em seu crédito. Ele entrevistou Saburo Sakai três vezes entre 1970 e 1991. Leitura adicional:Sunburst: A Ascensão do Poder Aéreo Naval Japonês, por Mark Pattie; eZero!, de Jiro Horikoshi e Masatake Okumiya.

Samurai do Arapareceu originalmente na edição de maio de 2018 deHistória da Aviação. Inscreva-se hoje!

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