Smoke Over Manhattan: The Fate of the SS Normandie

O fogo estava sob controle ao anoitecer, mas a péssima lista da Normandia virou na manhã seguinte. (Arquivos Nacionais)
O fogo estava sob controle ao anoitecer, mas a péssima lista da Normandia virou na manhã seguinte. (Arquivos Nacionais)



A conversa sobre sabotagem estava no ar após oNormandiaPerda de. Alguém cortou as mangueiras de incêndio? Estavam espiões alemães trabalhando no navio?



Era pouco depois das 2h30 da tarde de 9 de fevereiro, uma segunda-feira fria e clara de 1942. No Pier 88 na West 49th Street em Nova York, Clement Derrick estava removendo o último dos quatro pilares do Grande Salão do WLNormandia, um luxuoso transatlântico que estava sendo convertido em um navio de tropa, o USSLafayette. Quando a tocha de soldador penetrou no metal, faíscas de repente cuspiram nos fardos de estopa próximos que haviam sido enrolados nos coletes salva-vidas altamente inflamáveis ​​do navio. A chuva de fogo resultante não pôde ser apagada e às 15h. muito do transatlântico de luxo, o orgulho de uma França outrora livre, foi engolfado pelas chamas. Plumas de fumaça negra e escura alcançaram Manhattan, impulsionadas por um vento forte de noroeste. Os nova-iorquinos ergueram os olhos quando a fumaça oleosa se transformou em uma cortina contra o sol do meio-dia.

O prefeito Fiorello La Guardia estava no meio de um discurso no rádio, garantindo aos nova-iorquinos que a tarifa de níquel do metrô não aumentaria, quando a notícia do incêndioNormandiaalcançou ele. O prefeito interrompeu seu discurso e correu para o cais. A essa altura, centenas de nova-iorquinos, seguindo a fumaça e o som das sirenes, haviam chegado para observar os riachos de água de uma linha de bombeiros tentando em vão apagar o incêndio. O Hospital Bellevue soou seus temidos sete sinos - o sinal de uma catástrofe em toda a cidade - e no cais 92 próximo, onde o Queen Mary e o Queen Elizabeth estavam ancorados, um hospital improvisado foi montado para os trabalhadores que estavam sendo retirados do navio atingido.



Multidões de pessoas se reuniram por quarteirões ao longo da orla. À medida que o fogo aumentava, mais barcos firmes chegaram. Por horas, suas fontes de água inundaram as cabines do navio. Logo havia mais água do que fogo. Então, às 15h40, no momento em que o prefeito e o contra-almirante Adolphus Andrews, comandante do 3º Distrito Naval da Marinha dos Estados Unidos, tentavam embarcar no navio ferido, ele subitamente cambaleou vários metros para bombordo. Foi o princípio do fim.

A vigília da morte assumiu uma atmosfera de carnaval quando as janelas dos arranha-céus em toda a cidade foram abertas para que os nova-iorquinos pudessem assistir ao espetáculo terrível. O cais estava cheio de bombeiros e equipes de ambulâncias, vendedores ambulantes e vendedores de alimentos, todos observando enquanto o grande navio começava a se afogar na água que deveria salvá-lo.

Demorou 12 horas para oNormandiamorrer. Precisamente às 2h35 da manhã seguinte, com o cheiro acre de metal queimado ainda pairando sobre a Times Square, a elegante criatura rolou a bombordo e desistiu da luta. No dia seguinte, milhares de nova-iorquinos apareceram no cais para ficar boquiabertos com o navio destruído. Miki Rosen, de cinco anos, viu isso de dentro do carro da família: Meu pai queria que víssemos porque era um acontecimento histórico. Fiquei terrivelmente assustado com aquela coisa enorme que eu sabia que deveria estar de pé e balançando para cima e para baixo. Nem parecia um navio. Era uma massa de ferro flutuando na água.



A conversa sobre sabotagem estava no ar. Alguém cortou as mangueiras de incêndio? Estavam espiões alemães trabalhando no navio? Foi talvez a gasolina que jorrou do sistema de sprinklers? O que o infeliz Clement Derrick sabia ser um acidente era um mistério preocupante para os nova-iorquinos - que os levaria a medidas extraordinárias para se sentirem seguros novamente.

Para os nova-iorquinos, e para todo o país, a possibilidade de o outrora glorioso navio ter sido derrubado pela Alemanha ou pelo governo de Vichy era muito real. Em um tribunal do Brooklyn apenas um mês antes, 33 agentes alemães foram condenados a um total de mais de 300 anos de prisão. Eles foram conduzidos até lá pelo agente de contra-espionagem William Sebold, um americano alemão de 42 anos. Operando sob o nome de Harry Sawyer, Sebold foi instalado em um escritório na 42nd Street, onde o FBI observava suas reuniões com espiões baseados em Nova York através de um espelho bidirecional. Um ano antes, o FBI instalou uma estação de rádio de ondas curtas em Long Island para que eles pudessem ouvir conversas entre espiões alemães na cidade de Nova York e os homens na Alemanha de quem recebiam ordens.

Os espiões alemães operavam nos Estados Unidos com muito pouca censura desde os anos 1930, aceitando empregos em fábricas e bares ao longo das orlas de Manhattan, New Jersey e Brooklyn. Como bartenders, eles podiam facilmente obter informações vitais dos marinheiros. Alguns haviam trabalhado em navios americanos em tempos de paz, colocando-os acima de qualquer suspeita. DentroThe American Home Front: 1941–1942, Alistair Cooke conta a história de um marinheiro americano cujo navio-tanque foi torpedeado por um submarino. Sua perna foi gravemente mutilada no ataque e, depois de trazê-lo a bordo do submarino alemão para curar seus ferimentos, o comandante do submarino perguntou se alguém da tripulação era do Brooklyn. Talvez eu tenha trabalhado com alguns de vocês, gabou-se o alemão em um perfeito Brooklynese. Fiquei doze anos no Estaleiro da Marinha do Brooklyn.

Ironicamente, no thriller de espionagem de Alfred Hitchcock de 1942Sabotador, que estava em pós-produção quando oNormandiapegou fogo, um agente alemão chamado Frank Fry enche os extintores de uma fábrica de aviões da Califórnia com gasolina, provocando um incêndio catastrófico. Aproveitando a oportunidade para afiar a trama, Hitchcock obteve um noticiário sobre o incêndioNormandiae Norman Lloyd, que interpretou o agente alemão, pegou um táxi pela West Side Highway. Ao passar pelo navio atingido, Lloyd olha pela janela e sorri presunçosamente, indicando ao público que mais um ato de sabotagem foi bem-sucedido.

Nas semanas que se seguiram, os americanos continuaram a passar pelo navio no que parecia um rastro interminável. A visão do luxuoso navio para as estrelas (oNormandiahavia carregado William Randolph Hearst, James Stewart e Sonja Henie em sua última travessia) deitado de lado como uma baleia morta era desconfortável. UMANew York TimesO editorial capturou esses sentimentos: a investigação deve ser implacável. Não é só um navio que foi danificado. Os homens podem ter que morrer do outro lado de algum oceano porque a ajuda não pode chegar até eles a tempo.

E foi implacável. Enquanto colunistas de jornais e locutores de rádio mantinham a conversa sobre sabotagem muito viva, seis investigações diferentes estavam em andamento. Mesmo o presidente Roosevelt não estava descartando a sabotagem, perguntando ao seu secretário da Marinha, imediatamente após o incêndio, se algum inimigo estrangeiro tinha permissão para trabalhar no navio. Apenas três dias após o incêndio, o FBI reconstituiu o acidente letal de Clement Derrick, levando o soldador e a equipe que estava com ele para uma área onde haviam erguido uma escora semelhante àquela em que ele estava trabalhando no momento do incêndio. Eles o cercaram com fardos de estopa e viram o balé repetido produzir o mesmo resultado terrível.

Embora a investigação do FBI tenha posto de lado a possibilidade de sabotagem, a visão da carcaça do navio destruído no rio Hudson fez os nova-iorquinos questionarem a capacidade da Marinha dos EUA de proteger o litoral, ou mesmo a orla marítima da cidade. Desde que os Estados Unidos entraram na guerra, os submarinos alemães vinham cometendo danos mortais nas praias de Long Island e Nova Jersey; só no mês de janeiro, eles enviaram ao fundo do mar 13 navios aliados cheios de cargas preciosas (sem falar nas vidas perdidas). Quando o petroleiro britânicoCoimbrafoi torpedeado, o fogo resultante foi tão intenso que os habitantes de Long Island podiam ver seu brilho mortal em suas casas. E ainda assim as luzes de Asbury Park e Atlantic City brilhavam em direção ao mar como faróis de boas-vindas para o inimigo.

Em março, o promotor distrital de Manhattan, Frank Hogan, decidiu que era hora de combater fogo com fogo. Depois de uma reunião com o Tenente Comandante. Charles R. Haffenden, do Escritório de Inteligência Naval dos EUA, Hogan colocou em ação um plano que contaria com os serviços de um dos criminosos mais notórios do país, que estava cumprindo pena na prisão de Dannemora, no estado de Nova York.

Charles Lucky Luciano estava em sua cela em 1939, quando o Normandie foi transferido da França para o porto de Nova York para mantê-lo seguro, traçando um plano com seus visitantes, os mafiosos Frank Costello, Meyer Lansky e Moe Polakoff, para libertá-lo da prisão. Parte desse plano envolvia a Normandia; não foi até o bombardeio de Pearl Harbor, no entanto, que o esquema de Luciano começou a tomar forma. Reunindo seus três amigos novamente, ele lhes mostrou um artigo de jornal no qual a Marinha expressava preocupação com a possibilidade de alemães sabotar navios no porto. Foi ideia de Luciano criar um incidente de sabotagem e, em seguida, consertá-lo, para que a Marinha dos Estados Unidos viesse a ele em busca de ajuda. Luciano forneceria essa ajuda em troca do perdão do homem que o enviou rio acima, o ex-promotor Thomas Dewey, que seria eleito governador em 1942.

Um mês depois, Frank Costello fez outra visita a Luciano, desta vez informando-o de que seu colega mafioso Albert Anastasia havia tramado um esquema com seu irmão Tough Tony, uma figura importante na International Longshoremen's Association, para fazer algo grande que pudesse envolver a Normandia. .

Agora, em março de 1942, com o famoso navio destruído e com Luciano ainda na prisão, acreditando que Albert Anastasia havia executado seu esquema de sabotagem, a Marinha organizou um encontro no escritório particular de Haffenden, próximo ao mezanino do Hotel Astor, entre o tenente comandante e Joe Socks Lanza. O chantagista de trabalho reinou sobre o Mercado de Peixe de Fulton e em uma explosão de patriotismo concordou em usar sua frota de pesca de cavala para ajudar a desentocar os U-boats que assolam as águas costeiras de Nova York. Com este acordo de aperto de mão, um estranho casamento foi sancionado entre a Marinha dos EUA e os principais jogadores da Máfia de Nova York.

Mas por mais útil que a frota pesqueira de Lanza possa ser na localização de submarinos, não foi o suficiente. A orla de Nova York - especialmente as docas do West Side, com seu constante engarrafamento de navios mercantes e de tropas - era vital para o esforço de guerra do país e precisava de proteção.

O homem que controlava tudo era Luciano. Em 12 de maio de 1942, o mafioso foi removido da prisão de Dannemora e levado para o sul, para o Centro Correcional Great Meadow em Comstock, um lugar mais amável e gentil para os padrões da prisão. Em troca de uma passagem só de ida para a Sicília depois que a sentença de Luciano foi cumprida - um acordo fechado depois da guerra, quando ele foi libertado em liberdade condicional em 1946 - Luciano concordou em se tornar o braço silencioso da Inteligência Naval dos EUA.

Quando ele deu a ordem de cooperar de sua cela na prisão, aquele braço estendeu-se além das docas até o coração da cidade. O bairro fortemente alemão de Yorkville - com seus vestígios de uma organização nazista americana chamada German American Bund - ainda era um ponto de atração para agentes alemães que poderiam obter algumas informações vitais em seus bares populares. Os barman se tornaram os bisbilhoteiros de Luciano. Os corredores de números do Harlem e os caras que atendiam as máquinas de venda automática da cidade foram transformados em informantes. Aquela garota do cigarro na boate, a garota da checagem no restaurante ou a atendente no banheiro podem estar ouvindo.

Não durou para sempre, mas por um breve período de tempo, quando o patriotismo era a cola unificadora do país, a Marinha dos EUA e a Máfia eram parceiras. Damon Runyon não poderia ter escrito um script melhor.

Extraído dePor aqui! Nova York durante a Segunda Guerra Mundialpor Lorraine B. Diehl (Smithsonian Books, 2010). Lorraine B. Diehl.

Este trecho apareceu originalmente na edição de março / abril de 2010 daSegunda Guerra Mundialrevista.

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